Book: Обратная сторона



Наталья Савицкая


Обратная сторона

Пролог.


Все присутствующие в храме скорбно склонили головы, отдавая последнюю честь усопшему королю. Молодой принц - наследник большого королевства, несколько лет назад выигравшего долгую войну с соседним государством - печально произносил слова прощания. Открытый саркофаг, где возлежал умерший, стоял посредине залы, давая возможность разглядеть бледное лицо моложавого мужчины, его темно-русые с проседью волосы, убранные по всем правилам погребения. Король Иранест, один из лучших правителей за всю историю Арнеста. Жаль, что он мало времени уделял своим врагам, занимаясь восстановлением подвластной ему страны, что, впрочем, неплохо ему удалось. Люди уже начали постепенно забывать весь тот ужас, когда родные не возвращались домой, оставшись на поле битвы, и занялись своими прямыми обязанностями. Экономика страны, и так не бедной, успешно поднималась на прежний уровень, благодаря торговле с дружественными соседями. Наследство, перешедшее принцу Эрнесту, было в хорошем состоянии, вот только удержать его сложно.

Принц закончил свою речь и отступил назад, давая возможность храмовникам завершить обряд. К принцу же подошел высокий светловолосый мужчина и положил ему руку на плечо. Юноша еле заметно кивнул, с благодарностью принимая поддержку Советника короля.

- Скоро все закончится, - тихо шепнул Советник. - Вы сможете отдохнуть.

- Я не устал, - с некоторым безразличием ответил принц. - Сегодня еще нужно провести переговоры с магами и заручиться их поддержкой.

- Это будет сложно, - встревожено отозвался его собеседник. - Боюсь, маги не настроены на сотрудничество. Они подчинялись Иранесту, но не по своей воле…

- Я знаю, что мне не сравниться со своим отцом, - грустно улыбнулся наследник, убрав за ухо выбившуюся прядь темно-русых волос. - Хорошо, что вы со мной, Леренс.

- Я всегда буду рядом.

В это время пение служителей храма закончилось. Вассалы дождались разрешающего кивка принца и начали медленно покидать стены величественного и древнего сооружения, испокон веков служившего для проведения обрядов рождения, взросления, коронации, свадьбы и похорон. Все из рода Нест побывали в этом месте хотя бы трижды, но далеко не каждый из них покидал мир по естественным причинам. "Нест" значит "корона", а так же, если переводить это слово с староарилинского "крест" и "долг". "Долг каждого короля нести свой крест". Правда всегда найдется тот, кто захочет освободить государя от его тяжелой ноши и взвалить на себя. Пока это никому не удавалось, по крайней мере, надолго, но время покажет…

- Идемте, Ваше Высочество. Все же советую Вам перенести переговоры на завтра. Сегодня и без того трудный день.

- Пожалуй, так и поступлю, - улыбка будущего короля получилась настолько бледной и слабой, что если не приглядываться, то заметить ее было невозможно. - Вы уладите?

Советник кивнул, а затем, заметив кого-то, приглашающе взмахнул рукой.

- Ваше Высочество, позвольте представить вам моего сына - Миранеса, - к принцу и придворному приблизился невысокий темноволосый юноша и изящно поклонился, с трудом скрывая волнение. - Он только вчера приехал из загородного поместья, где проходил обучение.

- Приятно познакомится, лорд Миранес.

- Ваше Высочество, - юноша склонил голову и улыбнулся, отчего его приятное лицо слегка оживилось, правда, испуганное выражение в глазах осталось. - Извините, я не привык ко двору…

- Ничего, у Вас еще будет время, - дружелюбно произнес принц, с благодарностью глядя на Советника. Миранес был слишком молод, чтобы служить при дворе, но Леренс призвал своего сына ради наследника. Компания ровесника последнему будет необходима. - Пройдемте со мной, я покажу вам дворец.

- Это большая честь для меня, Ваше Высочество, - юноша шагнул следом за принцем, но затем оглянулся на отца. "Иди", - губами шепнул Советник. И Миранес покинул храм.

Выйдя на залитую солнечным светом площадь, он поднял тепло-карие глаза к небу и прищурился:

- Я добьюсь своего, - тихо произнес он и тряхнул волосами. Затем приблизился к принцу, прошел через круг телохранителей и двинулся в сторону темно-серой громадины дворца. На ближайшие несколько лет это место станет его домом, а если все получится, то и на более долгий срок…


Глава 1.


- Миранес, ты приготовил, что я просил?

- Да, Ваше Величество, бумаги собраны, - я взял со стола папку и протянул ее коронованному полгода назад наследнику. - Герцог Саркост действительно имеет связи с Лирией. Три дня назад его доверенного видели в кабаке "Лунный свет", где он встречался с неизвестным человеком, закутанным в плащ. После встречи за ними проследили и взяли…

- Я же говорил не вмешиваться! - воскликнул Эрнест, гневно сверкнув серыми как сталь глазами. - Ты опять проявил излишнюю инициативу! Это больше не должно повториться!

- Да, Ваша Светлость, - я опустил голову. Молодой король раздраженно махнул рукой и вышел, я же сел в свое кресло и задумался.


Год назад отец прислал письмо, требуя немедленно прибыть в столицу. Уже зная о смерти короля, я догадался, что это значит для меня. Семнадцатилетнему наследнику был необходим друг, товарищ, что поддержит принца, и будет выполнять все поручения, которые не доверят слугам. Боюсь, что дружба у нас с Эрнестом не сложилась, слишком разными мы оказались людьми. Принц не то чтобы был вялым, но весьма неэнергичным человеком. Из меня же жизнь била ключом. Еще в первую неделю пребывания во дворце, я успел перезнакомиться со всеми лордами, что постоянно были при Его Высочестве, а так же узнать имена его телохранителей и личных слуг. В общем, завоевать репутацию милого, воспитанного и жизнерадостного мальчика было несложно.

Отец занимался делами государства, постоянно объясняя принцу причины того или иного решения. Эрнест порой делал какие-нибудь поправки и долго спорил с Советником по поводу их уместности. Иногда спор выигрывал будущий король, но зачастую все же побеждал Леренс.

Мне же сперва давали мелкие поручения: подсчитать сумму выдачи зарплаты стражи, телохранителей и прочего, распорядиться о выплате и проверить казначеев. Бывали еще и другие дела: передать тайные сведения нужному человеку устно, поскольку писать на бумаге их было опасно. В общем, мальчик на побегушках. Мне это не нравилось, но изменить что-либо, был не в силах.

Затем отец решил, что я достаточно освоился во дворце и припряг меня на более важную службу. Теперь моей обязанностью стало управление группой людей, выполняющей достаточно деликатные задания, как например шпионство за неугодными короне людьми. Нет, разумеется, существовала специальная Канцелярия, отвечающая за подобные действия, но ведь и среди них есть шпионы этих самых неугодных людей. Король и Советник, после некоторого раздумья, назначили меня главным в этой группе из девяти человек.

- Ты справишься, - сказал тогда отец, перелистывая налоговые отчеты и даже не поднимая на меня глаз. Мы сидели в небольшом кабинете, отданном мне в распоряжение. - В поместье тебя хорошо выучили.

Не знаю, на что он рассчитывал: то ли занять меня хоть чем-то, раз уж с новоявленным королем у нас отношения не сложились, то ли действительно получить пользу от этой группы, где самый младший из членов был старше меня лет на пять.

Я сперва растерялся. Что я должен делать? Да, отец прав, в загородном поместье, где я провел практически всю жизнь, учили меня неплохо, даже очень, но те предметы никак не могли подготовить меня к управлению такого странного отряда. К тому же есть еще одна причина назначения на эту должность: поняв, что подружиться с королем не получилось, отец просто решил убрать меня подальше. Не справившись с возложенной на меня задачей, я только дам повод вернуть себя обратно в поместье. Ну, нет, вырвавшись ко двору, я не собираюсь покидать его так рано. Слишком много планов, но так мало возможностей, хотя, если посудить…

Знакомство с группой произошло в тот же день. Я зашел в зал, где обычно тренировались стражи, и, прислонившись к косяку, принялся наблюдать за собравшимися здесь моими подчиненными. Трое из них стояли несколько в стороне и что-то оживленно обсуждали. Еще четверо проводили шутливый турнир, то и дело срываясь на смех. Похоже это самые молодые члены группы. Парочка из них сперва заставила меня недоуменно мотнуть головой, в стремлении прогнать видение, однако черноволосые смуглые парни, так и остались зеркальным отражением друг друга. Двое оставшихся меня заинтересовали гораздо больше близнецов. Они стояли спокойно и наблюдали за своими товарищами, еле заметно переглядываясь и тихо переговариваясь. Приглядевшись повнимательнее, я запомнил их лица и постарался охарактеризовать позы.

Черноволосый мужчина, лет двадцати пяти, стоял расслабленно, скрестив руки на груди. Однако его глаза внимательно поглядывали на шутников, чтобы вовремя предотвратить поединки, выходящие за грани учебных.

Его собеседник облокотился на колонну, врастающую в стену, и с легкой улыбкой внимал словам товарища, озорно блестя синими глазами из-под встрепанной каштановой челки. Правая нога согнута, готовясь в нужный момент оттолкнуться и бросить тело вперед. Большие пальцы рук заложены за пояс и были в непосредственной близости от кинжалов. Не думаю, что он чего-то опасался, скорее это дело привычки.

Ладно, пора заканчивать с осмотром. Если они заметят меня раньше, чем сам позволю - это плохо. Протянув руку, я легонько постучал по стойке с оружием. Тихий звук мгновенно заставил людей обернуться ко мне. Хм, неплохо. Слух у них отменный, а это важно. Шутники мгновенно опустили оружие и убрали его в ножны. Двое старших медленно отошли от стены и придвинулись ближе к основной группе.

- С сегодняшнего дня вы под моим командованием, - спокойно произнес я, выходя на середину зала. Отряд недоуменно переглянулся и уставился на меня. Прекрасно понимаю их состояние. Мне едва исполнилось шестнадцать, да и выгляжу соответственно. Правда ум от возраста не зависит. Либо он есть, либо его нет.

- Лорд Миранес? - учтиво поинтересовался черноволосый. Я смерил его холодным взглядом. - Простите, Ваша милость.

- Можете называть лордом, - откликнулся я. Волновало меня не неподобающее обращение, а сам его факт. Откуда этот черноволосый мог знать меня. Отец говорил, что группа набрана из тех, кто в столице не примелькался и вообще редко бывал здесь. Я фигура слишком мелкая, чтобы иметь известность, следовательно, этот мужчина либо бывал во дворце в этом году, либо… - Кажется, ты был в нашем поместье.

- У вас хорошая память, - с легким уважением произнес негласный командир группы. - Да, я нанимался в отряд телохранителей Вашего отца еще во время войны, лет шесть назад. Тогда мы приезжали в поместье за остальными людьми.

- Хорошо, - я кивнул. С этим вопросом разобрались. В принципе в том, что узнал лицо человека, которого видел всего раз и в десятилетнем возрасте, нет ничего удивительного. Во-первых, память у меня хорошая, а во-вторых, в тот день умерла моя мать, не выдержав смерти младшего сына. - Как тебя зовут?

- Арнакан, - с поклоном ответил тот.

- Хорошо, - еще раз повторил я, задумчиво оглядывая группу. - Сейчас вы быстро вернетесь в выделенный вам барак. Арнакан, ты пойдешь со мной, - после чего развернулся и направился в свой кабинет. Черноволосый что-то бросил теперь уже моим людям и поспешил за мной. Едва оказавшись в кабинете, я устроился за столом, взглядом указав подчиненному на небольшую софу у стены. Тот уселся и внимательно осмотрел помещение, после чего перевел взгляд льдисто-голубых глаз на меня. - У тебя наверняка много вопросов. Задавай, я постараюсь на них ответить. Это займет меньше времени, чем просто рассказ.

- Вы теперь наш начальник? - осторожно спросил Арнакан. По его лицу было сложно прочитать что-либо, однако легкая тень недоумения все же не ускользнула от моего внимания.

- Да, - мне захотелось проверить умение подчиненного задавать вопросы. В конце концов, это ему придется делать довольно часто.

Мужчина замолчал, собираясь с мыслями. Но через пару минут произнес:

- В чем заключается наша работа?

- Выполнять мои приказы.

- Приказы какого рода будут поступать?

- Безоговорочного, - я усмехнулся. А Арнакан похоже понял зачем издеваюсь над ним. Понял и принял.

- В чем заключаются приказы? - видимо мужчину разобрал азарт.

- В выполнении нужных действий, которые будут оговорены со мной. Ладно, теперь перейдем к сути, - мне надоело играть. К тому же отец ждет от меня отчета. - Вы будете следить за теми людьми, на которых вам укажут. Естественно, незаметно. Правда в исключительных случаях показательная слежка так же понадобится. Ваша задача запоминать каждое слово, произнесенное вашими подопечными, а так же тех, кто будет вступать с ними в контакт. Этому вас обучали? - Арнакан кивнул, внимательно слушая меня. - Каждый вечер вы должны предоставлять мне отчеты о проделанной работе, кроме тех случаев, когда будете далеко от столицы. Все ясно?

- Приказы будут поступать только от вас?

- Да, - я на секунду задумался. По идее, в список нужно было включить еще отца и короля, но… нет. Эта группа будет только моей. В дальнейшем, постараюсь пополнить ее состав проверенными людьми, о которых не будет знать ни единая посторонняя душа, в том числе и сам король. Время, терпение и удача - вот что мне нужно. - Если приказы придут от короля или Советника - доложите мне.

- Ясно, - кивнул Арнакан. - Что сообщить команде?

- Что теперь вы на службе у меня, - усмехнулся я. - И да, вы остаетесь моим заместителем, остальные неплохо вас слушаются.


Раздался стук в дверь. Я убрал со стола все не предназначенные для посторонних глаз бумаги и пригласил войти. Створка отворилась, и в проеме показался мой отец.

- Как дела, мой мальчик? - он обошел стол и остановился рядом со мной. - Выглядишь усталым, по-прежнему изнываешь себя тренировками?

- Должен же я хоть как-то догнать свою группу, - пожал плечами я и улыбнулся. Затем немного отодвинул кресло и повернулся к отцу. - Ничего страшного, мой организм и не то выдержит.

- Надеюсь, - вздохнул Советник. - Ты слишком напрягаешься. Порой я забываю, что тебе в этом году будет только семнадцать.

- Его Величеству пришлось принять корону в восемнадцать, - заметил я.

- Да, - грустно улыбнулся отец. - Мне жаль его. Корона - это большая ответственность и тяжелый груз. Но он неплохо справляется.

Я с сожалением посмотрел на отца. Неплохо? Да все дела держаться только на тебе! На недавно молодом лице выступили преждевременные морщины. Светлый цвет волос скрывает раннюю седину. Вокруг коричневых, таких же, как у меня глаз собрались черные тени. Тебе нет и сорока, а выглядишь уже на пятьдесят. Что же будет дальше? Мой человек среди Канцелярии далеко не самый последний в их иерархии и имеет доступ к важным сведениям. Среди прочего, что он мне сообщал, промелькивали настораживающие намеки: похоже, некоторые из вассалов короля зашевелились в неположенном для них направлении. Иначе говоря, постепенно их действия приобретают заговорщицкий характер. Хм, если постараться вписаться в их планы с выгодной мне стороны, то это может привести к неожиданным для всех результатам.

- О чем думаешь? - мягко поинтересовался отец. Он редко приходил ко мне, находя свободное окно среди ежедневных дел. А я в силу спецификации своей новой работы, мало выходил в "свет".

- О дальнейших действиях, - честно сказал я. Правда умолчал, что эти действия никак не связанны с заданиями короля.

- Ах да, я просмотрел папку с отчетом. Ты молодец!

- Однако король меня не одобрил, - на лице появилось выражение незаслуженно обиженного ребенка, коим я все же являюсь. И нужно не забывать напоминать об этом остальным… как впрочем и себе.

- Тогда он еще не имел представления о том, что содержится в бумагах, - виновато произнес отец и ласково провел рукой по моим волосам. - Да и я не ожидал, если честно… Где твои люди умудрились достать морочащую траву?

- Друзья помогли, - я смотрел прямо в глаза отцу, чтобы тот не заподозрил меня во лжи. На деле, эту самую морочащую траву достать было нереально. К сожалению, среди магов у меня доверенных практически нет, а вырастить сие растение под силу только им. Однако нужные знакомства нашлись среди контрабандистов, которые и предоставили мне (разумеется, через посредника) запрещенное во всех структурах зелье. Точнее наркотик. Под его действием человек расслабляется настолько, что автоматически рассказывает все, что знает. Без разбору. При должных умениях и пропорциях рассказ можно повернуть в нужную сторону. Через некоторое время, когда зелье полностью рассасывается (обычно через два-три часа после принятия), из памяти человека пропадает отрезок длинной где-то с полдня. Вот почему важно точно рассчитать время.

Зелье стало запрещенным для населения после того, как многие люди, стремясь расслабиться и получить наслаждение (тоже одно из действий препарата), начали привыкать к нему. В общем, обычная история. Когда я узнал про этот наркотик, то долго не мог понять, почему Канцелярия запретила использовать его в работе и для своих людей. Но затем выяснил весьма любопытную вещь: при смешении этого зелья с обычной лекарственной настойкой, стимулирующей сердечную деятельность, эффект выходил поразительным. Человек становился активным физически, но вот мозговая деятельность практически отключалась. Он мог выполнять только простые приказы: идти, убить… А затем забывал об этом. После нескольких неприятных случаев злоупотребления этим смешанным зельем, от него отказались.



Только мои люди всегда носили при себе небольшой пузырек. Пусть и незаконно, но зато действует даже лучше морочащей травы, которая просто погружала человека в некое подобие сна. Он отвечал на заданные вопросы, но неполно и скомкано.

- Хорошие у тебя друзья, - заметил отец, с вздохом поглядев в окно. Положение солнца ясно показало ему, что пора вернуться к работе. - Ладно, поговорим об этом в другой раз. А пока ты отлично справился с заданием.

- Я рад, - на моем лице появилась теплая улыбка, но как только отец вышел за дверь, она погасла. На всякий случай придется сказать людям, чтобы пока спрятали зелье подальше, а то мало ли… Я выглянул в коридор и жестом подозвал ожидавшего моих приказаний личного слугу. - Рик, найди Арнакана. Передай, что я его жду.

- Да, Ваша милость, - мальчишка понятливый. Я сам его отбирал, не доверяя это дело никому. Собственно, отбор шел по простому принципу: выбрать того, кто хуже всего живет на конюшне. Мальчик, после моего предложения, чуть ли не со слезами выпаливал слова благодарности. Что и говорить о его преданности. Главное качество, что мне в нем приглянулось - не любопытность натуры. Ни единого лишнего вопроса. Все по существу. Он знал, когда можно интересоваться, а когда лучше промолчать и забыть. Рик только на два года был младше меня, но учился грамоте с поразительной скоростью. И правильно, мне нужен слуга, умеющий хотя бы читать.

Кстати, не помешает найти второго слугу. Рик не может круглосуточно находиться при мне, а с таким образом жизни, как у меня, присутствие доверенного гонца необходимо.

В кабинет практически неслышно вошел Арнакан. За "практически" благодарю свои тренировки, когда передо мной (да и другими) ставилась задача по звуку определить сколько человек идет, откуда и хотя бы приблизительно - кто. Ведь шорох шагов у воина, слуги и придворного - совершенно разные. Я достаточно сносно научился выделять среди общего шума тот единственный, что представлял для меня интерес, или опасность, как сложится.

- Присаживайся, - кивнув на приветствие, я принял из его рук стопку листов и убрал в ящик стола, который надежно запирался единственным экземпляром ключа, находящегося у меня. - Отчеты просмотрю потом. Советник и король довольны проделанной работой, но у меня возникло опасение, что могут устроить проверку. Думаю, стоит прибрать некоторые вещи… - мой заместитель понятливо склонил голову. - Отлично, что-то еще, кроме отчетов, есть?

- Ирн заболел, - тихо сказал Арнакан. - После прошлого задания ему пришлось уходить через закрытый район…

- Выживет? - встревожено спросил я. Со своей Командой я почти полгода. За этот срок все девятеро стали мне достаточно близкими людьми. Я научился доверять им, а они, наконец, полностью отдали свои жизни в мои руки. Потерять кого-то будет весьма болезненно.

- Если только оказать немедленную помощь.

- Идем, - я выскочил из-за стола и быстрым шагом вышел в коридор, где бросил Рику, - Проследи, за кабинетом. Если все-таки будут попытки войти - не вмешивайся.

Мальчик кивнул, зная, что "не вмешивайся" означает только одно - "наблюдай, а затем доложишь". Впрочем, ничего опасного для себя я в той комнате не держал. Даже если кто-то из Канцелярии произведет тайный обыск - не найдет ничего, чтобы меня скомпрометировало. Слишком хорошо помню опыты моих предшественников, засыпавшихся на мелочах - не вовремя и не в нужном месте оставленной записке. Хотя, не думаю, что Канцелярия проявит ко мне сильный интерес. Я часто сталкиваюсь с ее членами и постоянно ловлю на себе снисходительно-брезгливые улыбки. Мол, чем бы дитя не тешилось…

Те же, кто изначально проявил излишнюю инициативу в моем плане, уже давно стали личными осведомителями и докладывали мне о каждой мало-мальски важной вещи. У меня нашлось, что им предложить. У одного больная дочь, которой требуется ежемесячный визит к магу. Дознаватель тратил все деньги, что зарабатывал, но знал, что долго не продержится. Я же предложил выход: каждый месяц мой знакомый маг (один из трех, что, согласитесь, мало) будет проводить сеанс лечения за мой счет, а взамен несчастный отец становился моим личным шпионом.

На второго я не особо рассчитывал - мелкая сошка, работающая за среднюю сумму, а вот третий был самым ценным приобретением. Человек, теперь стоящий всего тремя ступенями ниже главы Канцелярии. Он весьма честолюбив, но умен. Понимает, что одному добиться места главы будет невозможно. Знакомство с ним состоялось еще в первые мои дни в качестве начальника особой группы. Кейлен сразу признал во мне достаточно взрослого для сотрудничества человека и дал на выбор несколько вариантов, которые я с легкой улыбкой отклонил. Становится еще одним членом Канцелярии мне не хотелось. Взамен я осторожно и замысловато сделал обратное предложение. В тот же момент лицо Кейлена поменялось: из обманчиво-расслабленного оно стало жестким и собранным.

- Извините, но это очень серьезно…

- О, не волнуйтесь, - моя улыбка была совершенно невинна. - Перспективы весьма большие, да и возможности не подводят.

- А как продвинется дело?

- Ну, думаю, изменения некоторого статуса вполне реальны.

- Об этом мы можем поговорить в другой раз, - после кратких раздумий сказал Кейлен и ушел. Уже тогда я знал, что он согласится, раз не отказал сразу. Мой намек на его повышение дал свой результат. Уже через две недели я пожинал плоды взаимовыгодного сотрудничества. Информацию, выдача которой не причиняла вреда моему делу, я передал своему новому шпиону. Из-за этих сведений он сумел подняться до того уровня, на котором находится сейчас. Дальше двигаться мы не решились, разумно опасаясь разоблачения.

С тех пор я довольно часто общаюсь с Кейленом в неформальной обстановке. Мне нравится этот умный и циничный человек, который умеет находить выгоду во всем. А сам шпион мне признался, что сразу заинтересовался молодым пареньком, умело взявшимся за порученное дело.

- Едва увидев тебя, я сразу понял, что ты можешь многого добиться, - попивая предложенное вино, сказал он. Темные волосы, бледное лицо и практически белые глаза с четко выделяющимся зрачком навевали тень страха на любого преступника, попавшего в руки этого человека. Вот только я не боялся, рассудив, что от предназначенного судьбой все равно не уйти. - Ума и даже некоторой безрассудности тебе не занимать. А так же удача на твоей стороне. Кто знает, может со временем, что и выйдет.

- Непременно, - уверенно ответил тогда я, скрепляя союз договором. У каждого из нас хранится свой вариант этой бумаги, связывающей покрепче слов. Потонет один - утянет и другого. Значит теперь у нас одна цель. - В любом случае, жалеть не о чем.

И я не пожалел. Кейлен стал мне самым надежным другом. Общие интересы, близкие к преступлению, постоянная игра на грани объединили нас, несмотря на приличную разницу в возрасте - без малого десять лет…

- Он сейчас здесь, - оторвал меня от воспоминаний Арнакан. - Лорд Миранес, Вам не стоит туда заходить. Болезнь заразная.

- Если что, маг вылечит, - отмахнулся я, входя в светлую, хорошо проветриваемую комнату. Ирн лежал на свежезастеленной постели и поражал бледностью кожи, которая всегда отличалась красивым загаром. Обычно ухоженные золотые волосы спутались и намокли от пота.- Как ты?

- Лорд, - подчиненный поднял голову с подушки, хоть так изображая поклон, после чего устало откинулся обратно.

- Когда его свалило? - из графина, стоящего на тумбочке возле кровати, я налил в кружку воды и подал больному. Ирн благодарно улыбнулся сухими губами и жадно приник к ней.

- Сегодня ночью, - мой заместитель печально покачал головой. - Эта лихорадка развивается незаметно.

- Знаю, - поморщился я. - Нужно срочно вызвать Гарварта. Пошли Криса, он знает, где его найти. Пусть скажет, что от меня.

- Будет сделано, - Арнакан ненавязчиво вытолкнул меня за дверь, вполне обоснованно опасаясь за мое здоровье. Во время развития лихорадки, зараженный не опасен для окружающих, а вот в кризис лучше держаться подальше.

- И да, не забудь еще ребят собрать, пусть тоже проверятся.

- Хорошо, лорд…Спасибо.

Я проследил за Арнаканом и улыбнулся, вполне искренне. Может, живя во дворце, я и привык носить разные маски, но с друзьями стараюсь быть самим собой. Правда, всех тайн не доверяю даже им. Придет время - карты раскроются, но только для тех, кто выдержит со мной весь путь.


Глава 2.


Я вернулся в свой кабинет и достал отчеты. Что тут мне накропали? Отлично, провокация удалась. Граф Гергенс, увидевший слежку, сразу бросился к своему покровителю. Кто там у нас? О, герцог Равейский, как Вам не стыдно! Готовить оппозицию против короля и не позвать меня! Хм, впрочем, он и не знает о моих замыслах. Ничего, это поправимо. Думаю, в ближайшие месяца три каких-либо активных действий со стороны герцога можно не ждать, а вот провести беседу стоит. Тем более что у меня в руках козырь - доказательства участия Лайна Равейского в покушении на короля Иранеста. Если не удастся договориться по-хорошему, придется прибегнуть к шантажу. Сил один из глав оппозиции набрать еще не успел, так что ему не выгодно ознакомление настоящего короля с этими бумагами.

Так, стоит продумать план встречи, а также смоделировать разговор. Мне необходимо держать в руках все нити, иначе сам окажусь марионеткой, что меня совсем не устраивает.

- Лорд, - Арнакан зашел не постучавшись. На его лице было написано недовольство. - Вы опять не следите за временем!

- А что такое? - удивился я и посмотрел в окно. Эх, уже наступил вечер. Я и не заметил. - А еще столько дел. Гарварт?…

- Будет через пару часов. Пойдемте, Вам необходимо поесть.

- Ты мой заместитель или нянька? - подчиненный благоразумно пропустил выпад мимо ушей, но так же непреклонно стоял над душой, не давая сосредоточится на обдумывании линии поведения с герцогом. - Уйди, дай поразмыслить.

- Если я сейчас уйду, Вы просидите до утра, - хорошо знающий меня друг не дал сбить себя с толку. И зачем я позволил ему и остальным такие вольности? Хотя они неплохо окупались преданностью и искренне теплыми отношениями.

- Хорошо, встаю, - я захватил бумаги с собой, не решаясь оставить их на ночь без присмотра. В моей спальне есть специальный тайник, доступ к которому, разумеется, имею только я. - Слушай, мне завтра надо встретиться с Кейленом. Сможешь устроить?

- Завтра у них совет, - несколько встревожено начал Арнакан, дожидаясь, пока я соизволю покинуть кабинет. - Его отсутствие будет слишком заметно и подозрительно.

- Ладно, тогда попробуй пробраться к нему и сообщить о встрече послезавтра. Но не позже. Он мне необходим.

- Будет сделано, лорд. Кстати, завтра вернется Оровей.

- Правда? - обрадовался я. - И как у него успехи?

- Пока не знаю. Он только успел сообщить, что набрал около полусотни людей.

- Неплохо. Тогда придется с утра забежать к Смотрителю и удостовериться, что все готово.

- Хотите сами?

- Почему и нет? Заодно переговорю с Оровеем.

- И проветритесь, - добавил заместитель, намекая на мою бледную от недостатка солнца кожу.

- И проветрюсь, - со вздохом согласился я. - Ладно, идем к Ирну. Гарварт все равно раньше придет. Он всегда так делает.

- А точнее? - прищурился друг.

- Думаю, через полчаса будет на месте, - усмехнулся я, спускаясь на первый этаж. Мой кабинет, впрочем, как и спальня, находились в самом дальнем и безлюдном крыле дворца. Это позволяло не мелькать перед глазами, как короля, так и Канцелярии лишний раз. А так же можно было с большей долей вероятности провести сюда тех, кто не должен быть замечен королевской стражей.

В самом крайнем коридоре, где стена дворца почти утонула в растительности сада, есть неприметная дверца. Она ведет на улицу. От самого порога начинается еле протоптанная тропинка, по которой можно попасть на территорию бараков. Там, в самом близком к дворцу домике, проживает моя команда. Специальные посадки практически скрывают постройку с любопытных глаз, так что группа легко избегает встреч со стражей. А последние и не навязываются, получив соответствующие приказы.

Я отогнул ветку дикой яблони и вплотную приблизился к окну. Сквозь мутное стекло трудно рассмотреть обстановку. Хотя, вон кровать, куда часа два назад перенесли Ирна. И Крис тут. Значит, маг будет с минуты, на минуту.

- Лорд? - вопросительно посмотрел на меня Арнакан. - Вы идете?

- Сейчас, - еще раз заглянув в комнату, я обогнул дом и подошел к входной двери. Мой заместитель как раз стучался, привлекая внимание сослуживцев. Открыл Крис. Он радостно улыбнулся нам и пропустил внутрь.

- Лорд Миранес, Гарварт все подготовит. Он согласился проверить всех, кто сегодня соприкасался с Ирном.

- Превосходно, - я довольно похлопал его по плечу и прошел к больному. - Ну, как самочувствие?

- Жарко, - тихо ответил подчиненный. - Лорд… Спасибо Вам за заботу… Да и вообще за все.

- Эй, - встревожился я, присаживаясь в кресло возле кровати. - Ты мне это брось. Уйти вздумал? Не выйдет. Я и оттуда достану!

- Да, - слабо рассмеялся друг. - Вы достанете. Все будет хорошо, мой лорд.

- Надеюсь, - проворчал я, принимая от Криса кружку с бодрящим отваром. Скоро конец месяца и мне придется подготовить полный отчет своих действий за этот период. А это хлопотная и нудная работа. Провожусь как минимум день. Хорошо, что один из Девятки неплохо разбирается в этом деле. Поможет состряпать правдоподобные списки. - Эрбек не появился?

- Нет, лорд. Он сейчас следит за министром Паулом. Вы поручили ему это на прошлой неделе.

- Да? - я устало потер виски. Арнакан, выйдя из соседней комнаты, нахмурился и произнес:

- Вы слишком много работаете. Не пора ли немного отдохнуть?

- Еще не время, - мой тихий вздох не остался без внимания. Крис сочувствующе взглянул на меня и пошел наливать новую порцию отвара. Ночь предстоит долгая. - Сейчас никак нельзя оставить дела без присмотра.

- Мы справимся, - возразил заместитель. - Хотя бы несколько дней. Неужели Вы нам не доверяете?

- Доверяю, - не объяснять же ему, что некоторые дела делаются без их ведома. - Но на носу очень важные переговоры, к которым нужно хорошо подготовиться.

- А что за… - закончить Крис не успел, уловив звуки шагов, приближающиеся к входной двери. - Это Гарварт. Я позову ребят.

Встав с кресла, я поприветствовал мага и жестом указал на Ирна. Гарварт хмуро посмотрел на меня и сказал:

- Мой лорд, это весьма неосторожно находиться рядом с больным. Вы знаете, что бывают случаи, когда зараженных невозможно вылечить? Так что не стоит рисковать.

- Я сам решу. Вы приступайте, приступайте, - отойдя от недовольного мужчины, я прислонился к противоположной от двери стене и принялся наблюдать за приготовлениями мага. Тот сбросил плащ на кресло, собрал длинные русые волосы в хвост и вытащил из-за пояса небольшой кристалл на тонкой нити.

- В ближайшие минут десять меня не трогайте, - предупредил Гарварт и склонился над Ирном. Его рука, удерживающая свободный конец "маятника", медленно двигалась вдоль тела больного, стараясь снять неприятные ощущения. Судя по разгладившемуся лицу подчиненного - ему это удалось. - А теперь мне необходим огонь. Подайте светильник.

Я взял со стола лампу и снял с нее стеклянную крышку. Язычок огня тут же затрепетал от легкого сквозняка, создаваемого моим движением. Пару мгновений я смотрел на гипнотически притягательное пламя, а затем поднес светильник магу.

- Отлично, - Гарварт, не глядя, сгреб (иначе не скажешь) огонек и растер по ладоням. Те занялись ровным теплым сиянием, чуть пульсирующим в такт сердца мага. Я старался ничему не удивляться, но все же во все глаза наблюдал за работой нанятого кудесника. Только замечал не красоту явления, а испарину, выступившую на лбу лекаря. Да, тяжела работа мага. Не хотел бы я такой судьбы.

Гарварт упрямо водил ладонями по телу уснувшего Ирна, убирая все источники болезни. К концу лечения маг устало выпрямился и целеустремленно направился ко мне.

- Осталось проверить вас и тех, кто был в контакте с больным, - пояснил он свои действия, прикасаясь светящейся рукой к моему лбу. - Чисто, - произнес он через некоторое время. - Следующий.

Мое место занял Арнакан. С ним маг соприкасался дольше. Видимо кое-что заместитель успел подцепить. Последними проходили Крис и Джарек. Они были здоровы.

- Больше никого? - увидев мое отрицательное покачивание головой, Гарварт с облегчением вздохнул. Затем вышел за дверь, и, через несколько секунд, за стеной на улице, послышался звук плещущейся воды. Вернувшись в комнату, маг вытер потухшие руки предложенным Джареком полотенцем и посмотрел на меня: - Так, угроза миновала, мой лорд. А теперь, не скажете мне, где умудрились подцепить такую заразу?

- Пройдемте в другую комнату, - предложил я, стараясь поменьше шуметь, чтобы не разбудить Ирна. - И Вам и мне необходимо отдохнуть. Крис, принеси еще отвара.

Рыжеволосый парень кивнул и исчез на кухне, чтобы вернуться с подносом. Мы с Гарвартом в это время устроились в комнате Арнакана. Хорошо, что я в свое время выделил денежные средства на обустраивание этого домика. Теперь мы сидели на диване за небольшим столиком и прихлебывали горячее питье. Маг не решился еще раз просить у меня ответа, поэтому просто смотрел с изрядной долей интереса. Взвесив все "за" и "против", я решил сказать только самую малость:



- Ирну пришлось пройти через закрытый район.

- То есть очаг этой болезни расположен там? - встревожился маг, разумно не спрашивая меня о причинах пребывания моего человека в той части города. Нет, закрытый район не был недоступен жителям столицы. Просто считался самым опасным местом, где проживали мелкие преступники, нищие и прочие неполноценные элементы общества. Само собой, что заходить в этот район мало кто решался, опасаясь за свой кошелек и жизнь. А теперь выясняется, что в этом покинутом богами месте начала распространяться зараза. - Нужно принять меры.

- И они будут приняты, - холодно сказал я, показывая Гарварту всю неуместность его слов. Маг понял, что зарвался, и притих. - Я благодарю Вас за помощь. Оплата как всегда. Джарек проследит, - мой подчиненный кивнул и вышел из комнаты. Маг так же не стал задерживаться. Наскоро попрощавшись со всеми, он откланялся и скрылся за дверью. Крис последовал за ним, чтобы провести сквозь охрану. В домик же пробрались еще двое - близнецы Амрек и Нагаль. Эти весельчаки переглядывались черными, как уголь глазами и дружелюбно улыбались. По их лицам трудно сказать, что работают шпионами, а порой и убийцами. Слишком уж живые и подвижные. Эти два брата после Арнакана - самые близкие мне люди. Мы часто забавляемся игрой в карты и кости. Нагаль даже как-то обучил меня шулерству, несмотря на сопротивление старшего и более благоразумного Амрека. Да уж, весело время проводим. - Так. Ирну необходим отдых, значит, кто-то из вас займется его делом.

- Я возьму это на себя, - предложил Нагаль. - Как раз выполнил свое задание.

- Принято. Утром зайди ко мне - выдам полный отчет Ирна, - скомандовал я. - И еще, Эрбека так же необходимо освободить. Дня на два.

- Этим займусь я, - произнес Арнакан. - Министр Пауло тесно соприкасается с моим "подопечным". Так что ничего не потеряю.

- С этим решили, - я запрокинул голову и задумчиво уставился в потемневший от времени потолок. - Ладно, Оровею помогу сам. Нужно будет устроить новобранцев.

- Может лучше я?

- Нет, Амрек, у тебя своя "овечка". Вот и паси.

- Да уж, - проворчал старший близнец, тряхнув черными волосами. - Да кому он нужен. Хотя не отрицаю, что вероятность участия этого толстячка вполне высока.

- Рад, что ты это понимаешь, - улыбнулся я одними губами. - Внешность и видимые дела бывают обманчивы, уж тебе ли этого не знать. Ладно, утром жду вас двоих, - указав поочередно на Арнакана и Нагаля, поднялся с кресла и прошествовал к двери. - До завтра.

- До завтра, лорд, - почти хором ответили подчиненные, а заместитель решил проводить меня.

Пройдясь по саду до дворца, я немного успокоил свои мысли и расслабился. Правда тут же почувствовал легкое головокружение. Приостановившись на мгновение, я уловил встревоженный взгляд Арнакана, после чего продолжил свой путь, как ни в чем не бывало. Да, что-то сдавать начал мой организм. Нет, понятно, что пару часов сна за день на протяжении уже двух месяцев никому пользы не приносили, но я вроде молодой! Так, похоже, мой заместитель прав. Необходимо хоть немного отдохнуть, но как же не вовремя! Герцог Равейский не станет ждать, пока я соизволю подлечиться. Если акция начнется без моего участия, то все, на исполнение замыслов можно и не рассчитывать. Нет, все должно быть под моим строгим присмотром.

- Арнакан, Амрек ведь хорошо подготовлен? - начал я, уже подходя к своей спальне (мимо кабинета друг провел меня, чуть ли не за руку).

- Да, а что? - насторожился заместитель.

- Кто еще? - словно не услышав его вопроса, поинтересовался я, скидывая камзол на кресло.

- Ну, Оровей, Крис, Вартен, - принялся перечислять подчиненный. - Ирн… Да все вообще-то.

- Кто лучше всего подойдет на роль учителей новичков? - Арнакан похоже опешил от моего вопроса, однако, поразмыслив секунд пять, понял, что все равно кому-то из Девятки придется этим заняться.

- Оровей и Вартен, - неуверенно отозвался он. - Ирн тоже может, но он болеет, хотя если будет преподавать теорию…

- Отлично. Вот они трое и займутся, - прервал его я. - Хотя Амрек все же предпочтительнее Вартена…

- Ну да, - согласился заместитель. - Если он уж Нагаля выдержал.

- …однако он занят, - закончил я свою мысль. - Ладно, пока эти трое подойдут. Потом самых способных из новичков поставим. Все, можешь отдыхать. Утром я вас жду.

- Хорошо, мой лорд. Приятных снов, - Арнакан поклонился и ушел обратно к группе. Я же немного поворочался с боку на бок и, поняв, что не засну, зажег свечу. Бумаги, вытащенные на свет, были разложены по покрывалу и белели в полумраке. Перечитав отчет еще раз, я задумчиво собрал листы. Так, к герцогу, пожалуй, наведаюсь в конце недели, то есть денька через три. С собой лучше взять Арнакана и Вартена. Заместитель неплохо умеет действовать на нервы своей зловеще-ласковой улыбкой, а презрительный взгляд серо-зеленых глаз Вартена действует не хуже ведра холодной воды. Это на случай, если Лайн окажется слишком горяч и не сдержан…

- Нет, я так точно загнусь, - переждав, пока неожиданная волна головной боли утихнет, убрал бумаги обратно в тайник и задул огонек свечи. - Все, послезавтра устрою себе отдых. На весь день. Наверное…


Глава 3.


- Утро доброе, мой лорд, - пропел Рик, раздвигая тяжелые портьеры на окне. Я болезненно сощурился, хотя свет был слабым. Едва-едва рассвет наступил. Глаза за долгое время бумажной работы уже отвыкли от светила. - Арнакан ждет в кабинете.

- Сейчас встану, - я зевнул и прикрыл веки, чтобы через мгновение бодро вскочить на ноги. Короткая разминка и я быстро облачился в поданные слугой одежды. - Завтрак принеси туда же.

Когда Рик ушел, я вскочил на кресло и совершенно по-мальчишески сделал кувырок назад. Затем, с широкой улыбкой поправил взлохмаченные волосы и подмигнул своему отражению.

- Нужно радоваться жизни, пока ее не отняли, - вынес вердикт и вышел из комнаты. Затем хлопнул себя по лбу и вернулся обратно. Из тайника были вынуты отчеты, которые необходимо просмотреть до конца. Тем более, если появится Эрбек.

- У Вас сегодня хорошее настроение? - поинтересовался заместитель, когда я вплыл в свой собственный кабинет и витиевато поприветствовал друга. - С чего это?

- А разве нужен повод? - я вопросительно приподнял бровь.

- Не обязательно, - улыбнулся Арнакан. - Вы сегодня пойдете к Смотрителю?

- Да, собираюсь. Нужно переговорить с ним насчет оплаты.

- За молчание он немало возьмет, - напомнил подчиненный.

- Ну, казна не обеднеет. Наш бюджет тоже, так что не вижу проблемы, - я торопливо рылся в бумагах, стремясь найти нужное мне. Оно (нужное), никак не хотелось отыскиваться. - Так, кажется Эрбек не принес отчет. Ладно, возьмешь сам, а его отправь ко мне.

- Хорошо, - Арнакан поднялся с кресла. - Нагаль обещался зайти часа через два.

- Пусть приходит раньше, - я зажег свечу, чтобы не портить зрение. - Я скоро ухожу.

- Сопровождающие нужны?

- Нет, так дойду.

- Лорд, - заместитель замер в дверях и укоризненно посмотрел на меня. - Это же в городе. Вам нельзя идти одному. Возьмите Вартена и Джарека.

- Хорошо, - я не стал портить такое утро спорами с подчиненным. Все равно не выиграю. Арнакан пошлет кого-нибудь, пусть даже и незаметно для меня. Печется о моей безопасности, что сделаешь. - Через час чтобы были у меня.

Арнакан поклонился и закрыл за собой дверь. Я же быстро прикинул, сколько денег потребует Смотритель, и решил взять немного больше. На всякий случай. Лучше предусмотреть лишние расходы, чем возвращаться обратно ни с чем. Еще нужно рассчитать выплаты за питание, приплюсовать к ним покупку обмундирования для новичков, а так же организовать связь с контрабандистами. У моих уже кончаются запасы зелья.

Гм, в конце месяца нужно дать деньги магу за лечение дочери служащего Канцелярии, а с него пора бы потребовать отчет. Не думаю, что там будет что-то важное, иначе мужчина прибежал бы сразу. За дочь он все отдаст. Хороший человек, но несчастный. Жены нет, родных тоже. Только ребенок, для которого он и живет. Может пользоваться его горем и неблагородно, но ведь это в пользу и мне и ему. Встречи наши редкие, так что поймать не должны.

И вообще, к чему эти мысли? Совесть проснулась? А не поздновато ли? Ладно, пусть уходит туда, откуда пришла. Сейчас не до нее.

В дверь постучались. Я поднял глаза и с удивлением обнаружил, что положенный час уже прошел. В свече теперь не было нужды, поэтому я пальцами затушил фитиль. Посмотрев на поднявшийся к потолку дымок, вздохнул. Время бежит так быстро, что его просто не хватает. Еще столько дел нужно завершить до конца месяца, что даже не знаю, как их уложить в эти пять дней. А король потребует полного отчета, который наверняка будет проверяться. Пусть не полностью, но уж точно в подозрительных местах. Так что необходимо эти места исключить. Эрбек конечно знает свое дело, но без моей помощи может налепить ошибок. Нужно сверить все данные, убрать всё компрометирующее и заменить на похвальное.

Стук повторился, заставив меня выругаться. Рассеянность - не самое лучшее качество для руководителя.

- Лорд, - донесся обеспокоенный голос Нагаля. - С Вами все в порядке?

- Да, заходи, - крикнул я, сгребая бумаги на край стола, чтобы хоть немного расчистить место. Завтрак, принесенный Риком, остыл. Я и забыл про него… - Сейчас дам тебе все наблюдения Ирна и сведения о его "подопечном", - зарывшись левой рукой в бумаги, правой взял с подноса холодный отвар и отхлебнул немного. Скривившись, отставил потерявший вкус напиток и протянул тонкую папку близнецу. - Вот, ознакомься. Сегодня днем вступаешь на вахту.

- Хорошо, - Нагаль тут же впился взглядом в записи, запоминая содержимое отчета. Правда через минуту оторвался и посмотрел на меня. - Я все сделаю. Ирн написал, что сегодня его "подопечный" встречается с кем-то недалеко от закрытого района. Опять?

- Да, - нахмурился я. - Но ты, если попадешься, не вздумай повторить путь Ирна. Уходи, как хочешь, но по другому пути. Разрешаю применить оружие…

- Лорд? - округлил глаза смуглый красавец. Ему было отчего удивляться. Убивать тех, за кем следишь по велению короля, строго запрещено. Наказание весьма впечатляющее.

- Естественно, только в самом крайнем случае, - уточнил я. - Если что - прикрою. Ты мне живым нужен.

- Спасибо, лорд Миранес, - растянулся в улыбке подчиненный. - Постараюсь не доводить до такого.

- Вот и отлично, - я прищурился. - Только запомни, этот человек опасен.

- Все будет хорошо, - заверил Нагаль и отправился к себе. Через несколько минут после его ухода в кабинет нагрянул Рик, удерживая в руке новый поднос с горячим отваром.

- Мне Нагаль сказал, - уловив мой удивленный взгляд, пояснил он. Затем заменил старый поднос на новый. - Вы совсем не следите за здоровьем.

- Ну почему, слежу, - усмехнулся я, с наслаждением приникнув к кружке. - Только сравнительно мало, нежели за делами.

- Вот именно, - проворчал слуга себе под нос. Он терпеливо дождался, пока я поем, и только после этого покинул кабинет. На смену ему в дверь просочились Вартен и Джарек. У последнего в руках были мешочки с золотом.

- Лорд, мы готовы, - сообщили они, останавливаясь прямо перед столом.

- Хорошо, - кивнул я, убирая бумаги. Этот ритуал прочно въелся в мой распорядок и никогда не нарушался. - Сейчас пойдем.

- Карету мы подготовили, - сказал Вартен, одетый как типичный, ничем не примечательный телохранитель. Правда, все движения прямо-таки кричали о прекрасной выучке. Джарег рядом с ним смотрелся менее опасным, однако непроницаемый взгляд черных глаз настораживал и пугал всех, кто осмеливался бросить вызов этому человеку. - Вы возьмете с собой оружие?

- Да, свой клинок, - откликнулся я, доставая короткий узкий меч из нижнего ящика. Может показаться странным хранение оружия в таком месте, однако, где его у меня только нет. И в спальне под подушкой, и в ванной… в общем, в каждой комнате, где я провожу достаточно много времени. Нужно всегда быть наготове. Арнакан как-то подарил мне наручи с выдвижными клинками - с тех пор я не расстаюсь с ними. Конечно, мне еще ни разу не приходилось пускать их в ход, однако все движения уже давно отработаны. Я знаю, что стоит немного подрасти, и беспринципные враги мне обеспечены. Убийца в темном переулке может ожидать каждого, кто хоть как-то связан с политикой, а я скоро в ней буду по самые уши.

- Вы сегодня задумчивы, - заметил Вартен, подвязывая свои русые волосы кожаным шнурком. Покончив с этим нехитрым делом, он подал мне неприметно-серый плащ. - Что-то случилось?

- Ничего. Просто планирую дальнейшие дела, - ткань заняла свое место у меня на плечах.

Двое из Девятки понимающе хмыкнули, но ничего не сказали. Они шли в шаге от меня, пристально наблюдая за окружающей обстановкой и полагаясь на свой слух, который развивали все предыдущее время. Я от нечего делать так же прислушивался к звукам дворца, поэтому уловил голос короля за пару минут до нашей встречи.

- Миранес, - улыбнулся Эрнест, едва завидев меня. Я склонил голову и вопросительно посмотрел на короля. - Ты куда-то уходишь?

- Да, Ваше Величество. Дело требует моего личного вмешательства.

- И что же это за дело? - поинтересовался правитель, насмешливо оглядывая моих подчиненных. Его же телохранители стояли полукругом, давая королю простор для движений. Я пригляделся к лицам воинов и с удовольствием узнал всех из них. Те еле заметно кивнули, приветствуя меня. Хорошо, что Эрнест не заметил. Думаю, ему не понравился бы факт моего знакомства с его личной охраной. Ничего, это только начало…

- Извините, Ваше Величество, но это я лучше изложу в отчете, - придумывать причину своего ухода в данный момент я не стал. Поспешная ложь может помешать мне, поскольку будет требовать намного больше доказательств, чем ложь подготовленная заранее. Зачем усложнять и без того непростое положение?

- Хорошо, буду ждать, - степенно кивнул король, продолжив свое движение мимо меня. Я мысленно перевел дух и, не спеша, прошел к парадной лестнице. У ворот уже ожидала обещанная Вартеном карета.

Кучер был из своих, проверенных людей, так что на его молчание, на счет адреса цели поездки, можно было рассчитывать. Этот человек всегда возит моих подчиненных на их места. С Канцелярией не связан. У меня имеется досье, в котором содержаться упоминания обо всех незаконных делах нынешнего кучера, так что возможность предательства низкая.

- В северную часть, к таверне "Сухостой", - крикнул ему я, забираясь внутрь удобного салона, обитого черной тканью (на которой не виды пятна крови - порой мои ребята возвращались немного помятыми). Вартен и Джарег заняли сиденье напротив. Всю дорогу они весело переругивались, то и дело втягивая меня в свои споры. Я с удовольствием поддерживал ту или иную сторону, в зависимости от моих взглядов, приводил аргументы и вообще развлекался как мог. Кратковременный отдых в дружественной компании поднимал настроение как ничто другое. Даже головная боль отступила на время.

Карета остановилась, достигнув пункта назначения. Я выглянул в окно и убедился в правильности места прибытия. Затем кивнул подчиненным. Двое телохранителей вышли первыми и встали так, чтобы закрыть обзор на дверцу экипажа.

Выйдя на улицу, я на мгновение замер перед дверью в таверну, а затем решительно свернул налево, приведя в недоумение вышибалу. Вартен двигался слева от меня и чуть впереди, Джарег - справа и сзади. Таким строем мы обогнули питейное заведение и нырнули в переулок. Я взглянул на грязь вокруг и брезгливо сморщился, стараясь ступать аккуратнее. Одежда сегодня на мне простая, не привлекающая внимание, но даже ее не стоит марать.

Пройдя вперед, мы вышли на сеть "нор" - настолько узких переулков, что двум взрослым мужчинам будет весьма трудно разойтись. Стены шли отвесно вверх на высоту четырех этажей, создавая в "коридорах" густой полумрак. Я тщательно считал повороты, боясь пропустить нужный. "Телохранители" шли как можно тише, чтобы не сбивать меня. Знали, как легко здесь заблудиться.

Наконец я свернул вправо и далее шел по отпечатанной в мозгу схеме: третий проход слева, отодвинуть доску, пролезть в перекрытый "коридор" и замаскировать вход за собой. Этим, разумеется, занимались подчиненные. Мне же оставалось только быть внимательным. В неуказанные проходы я не лез, зная, что могу попасть на чужую территорию. Весь северный район состоял из одной главной улицы, около двух десятков побочных, множества переулков и такого вот лабиринта, состоящего из полузаброшенных домов, плотно прилегающих друг к другу. В нем существует большое количество "полостей", где расположены гильдии, контрабандистские притоны и другое, небезопасное для жизни.

Через полчаса напряженных переходов, мы достигли нужного места. Закрытый с четырех сторон двор, увидеть который можно только сверху. Во дворе стоял трехэтажный дом, к нему тесно прилегал приличного размера крытый склад, в котором и занимались "новобранцы". В самом доме насчитывалось порядка двадцати небольших комнат, в которых можно разместить до трех человек. Обстановка естественно небогатая. Зато столовая с кухней, занимающие половину первого этажа, были всегда готовы накормить голодного. В чем-чем, а в добротной и вкусной еде никому не отказывали. Тем более что платил я.

У ворот склада стояли двое наблюдателей. Из окон дома меня тоже наверняка заметили. Ну, скрываться и смысла не было.

- Идем, - скомандовал я, откидывая с головы капюшон плаща, и подошел вплотную к охранникам, подпирающим створки ворот. Те насторожено взирали на нас, но затем узнали мое лицо.

- Смотритель в кабинете, - сообщил один из них. - Вас проводить?

- Не надо, я знаю дорогу, - развернувшись, я приблизился к входной двери. Даже стучать не пришлось - створка сама распахнулась. Новый охранник вежливым жестом пригласил пройти. Хмыкнув, я сделал знак своим и прошел в просто обставленный коридор. Там свернул налево и поднялся по крепкой лестнице на второй этаж. Практически сразу показалась дверь спальни Смотрителя, а рядом - кабинет. Стукнув кулаком по дереву, я дождался разрешения и вошел. - Здравствуйте, Смотритель.

- И Вам здоровья, лорд, - поприветствовал немолодой мужчина, сосредоточенно отмеряющий порцию коньяка. Налив сколько полагается, он протянул бокал мне, а сам взялся за второй, стоявший неподалеку. - С утра конечно пить не рекомендуется, но за сделку - нужно обязательно.

- Согласен, - улыбнулся я. - Оровей уже здесь?

- Да, гоняет привезенных ребят в зале, - неопределенно взмахнул рукой Смотритель. Одной рукой пригладив седые волосы, он внимательно посмотрел на меня, а затем чуть приподнял бокал. - За заключение соглашения!

Я ответствовал и пригубил коньяк. М-м! Вкус превосходный. На себе Смотритель не экономил. И выгодных гостей почивал самым лучшим.

- Цена, как договаривались? - поинтересовался я, поставив бокал на стол. Хозяин дома кивнул.

- Только добавьте еще полсотни.

- Хорошо, что-то еще? - спорить не стал. Эти деньги отвечают за молчание.

- Нет, все остальное - как оговорено, - вот, еще один плюс Смотрителя - он никогда не перегибал палку и брал ровно столько, сколько нужно.

- Значит так: питание трехразовое, жалоб быть не должно, - предупредил я. - Далее, денег на обмундирование я выдам отдельно. Сами закупите? - собеседник кивнул. - Учить их будут мои люди, - снова кивок. - Курс будет ускоренный. Так что через полгода ждите новую партию. Со двора их выпускайте только с разрешения Вартена или Ирна. Дисциплину поддержать сумеете, хотя вообще Оровей должен был привести уже хорошо подготовленных ребят.

- Парни на уровне, - заверил Смотритель. - Каждый из них имеет богатый опыт обращения с различным оружием, многие участвовали в войне с Лирией. Дисциплинированы, приказам подчиняются без пререканий. Оровей привез их сорок семь человек.

- Отлично, - я позволил себе довольную улыбку. - Значит, оставляю это на Вас. Буду приходить каждую неделю. С ребятами нужно познакомиться. Пусть заранее привыкают к моему внешнему виду, - седовласый мужчина понимающе кивнул. В его глазах виделось одобрение моих решений. Ну да, лучше новичкам сразу узнать, что их начальник - без малого семнадцатилетний пацан. Надеюсь, Оровей им объяснил, что не стоит меня недооценивать. Иначе придется делать это самому, а значит, будет плохо тем, кто усомнился. - Джарек сейчас принесет оплату, - выйдя в коридор, я проверенным путем вернулся на улицу и сообщил подчиненному размер выплаты. Кивнув, отчего его коричневые с красным отливом волосы вырвались из плена повязки, Джарек быстро отсчитал требуемую сумму и скрылся в доме. Я и Вартен двинулись в тренировочный "зал".

Охранники у ворот отворили небольшую дверцу и впустили нас внутрь. Едва войдя, мне сразу бросилась в глаза высокая подтянутая фигура Оровея, командующего новичками. Хотя трудно так называть этих мужчин в возрасте от двадцати пяти, до тридцати. Однако все они беспрекословно подчинялись командам моего разведчика. Впрочем, последний был доволен, это видно по его лицу. Синие глаза лучились удовольствием и одобрением.

Оровей не кричал, но, несмотря на это, его голос был слышен каждому. Вообще, после Арнакана этот человек считается самым лучшим в группе. Он и мой заместитель друзья с давних времен. Воевали в одном полку, спали в одной палатке и привыкли доверять друг другу настолько, что прыгнут с крыши дома, если друг скажет.

Довольно интересен и тот факт, что Оровей относится ко мне как к сыну, хотя старше меня лет на пятнадцать. Правда, приказы выполняет сразу, принимая мое шефство. В общем, весьма любопытная личность.

Заметив меня, он сделал знак продолжать тренировки без него, а затем почти подбежал ко мне.

- Мой лорд, - друг радостно сверкнул белозубой улыбкой и низко поклонился. - Рад Вас видеть.

- А я-то как, - рассмеялся я. Джарек и Вартен уже обнимали своего приятеля и хлопали по плечам. - Как путешествие?

- Превосходно, - с энтузиазмом начал подчиненный, отбившись от моих "телохранителей". - С разбойниками не встречался, со стражей не ссорился. А набор какой!!!

- Что хороший? - прищурился я.

- Еще какой! Все отлично подготовлены, я гоняю их просто так, чтобы не расслаблялись. Еще немного поработать над маскировкой и все - они готовы.

- Сколько времени займет обучение, - я посерьезнел. Шутки шутками, а время дорого. Года два-три и король войдет в силу. Всем недовольным придется подчиниться его власти. Значит нужно успеть до этого срока.

- Самое большее - полгода, - Оровей так же принял деловитый вид. - Некоторых уже через месяц можно допустить к должности учителей.

- Отлично, - я задумчиво осмотрел поступление. - Что они знают обо мне?

- Не волнуйтесь, на войне они насмотрелись такого, что молодой парень - командир их нисколько не удивляет, - заверил меня подчиненный. - К тому же моему мнению они доверяют…

- Условия их удовлетворяют? Если будут какие-то пожелания или претензии - пусть сообщают. Я рассмотрю каждую и приму к сведению. Самое обоснованное реализую.

- Я передам, - кивнул Оровей. - Вас представить?

- Да, пожалуй, сам справлюсь, - я прошел вперед, до середины зала. Джарек и Вартен остались у ворот, а Оровей похлопал в ладоши, давая сигнал всем остановиться. Сорок семь человек замерли на месте и повернулись ко мне. - Я - лорд Миранес. Согласившись поехать с Оровеем, вы тем самым поступили на службу ко мне. Завтра у каждого из вас будет договор, который необходимо подписать. Если кто-то хочет уйти - пусть говорит сейчас, потом возврата не будет, - минутное молчание, но никто не заговорил, тогда я продолжил. - Отлично. Если есть какие-то вопросы, или они возникнут в будущем - передавайте через Оровея, или задавайте при личной встрече. Ежемесячная оплата по договору. Ваше обучение продлится полгода, или меньше, в зависимости от ваших способностей и возможностей. Учителями на первое время станут Оровей и Вартен, - последний приблизился по моему знаку и подвергся тщательному осмотру со стороны новеньких. Судя по одобрительным кивкам, Вартена приняли. - Третий - Ирн - будет преподавать теорию, в которую войдет ознакомление вас со всеми придворными, их родственниками и так далее. По окончании срока обучения вы поступаете на службу полноправно и будете выполнять мои приказы. Вопросы есть?

Вопрос задал только один. Мужчина, лицо которого пересекал едва заметный шрам, сделал шаг вперед и четко произнес:

- Король знает о нас?

- Нет, - я позволил себе кривую усмешку. - Вы полностью подчиняетесь мне и никому больше. Естественно, в ваши обязанности входит и необходимость скрываться от Канцелярии. Или, по крайней мере, не вызывать ее пристального внимания, - после моих слов все новобранцы недоуменно переглянулись, но не стали роптать, принимая такое положение вещей. Нет, Оровей однозначно привез отличных людей.

Вопрошающий кивнул и отступил назад. Недовольства на его лице не было видно, поэтому я несколько успокоился.

- Еще вопросы есть? - все покачали головами. - Хорошо, тогда приступайте к обучению. Я буду приходить каждую неделю, так что у вас будет возможность высказывать мне свои претензии или предложения. До встречи.

Развернувшись, я прошел до ворот и покинул бывший склад.


Глава 4.


- Странно, что они сразу восприняли меня как своего начальника, - я возвращался назад, точно следуя предписанному пути. Рядом вышагивали Джарек и Вартен. Не думаю, что это их собственная инициатива - скорее Арнакан строго наказал следить за мной и проводить до самого кабинета во дворце. - Что же такого Оровей им сказал?

- Не думаю, что ему пришлось вообще что-то говорить, - Вартен замялся, но после моего вопросительного взгляда неуверенно продолжил. - Понимаете, мой лорд, пусть Вы выглядите очень молодо, но Ваши глаза…

- А что с ними? - нахмурился я, покосившись на своего подчиненного. Похоже, он не мог подобрать слов, поэтому несколько рассеяно смотрел по сторонам.

- Они слишком взрослые для Вашего возраста, - пришел ему на помощь Джарек. - Поэтому трудно воспринимать Вас как ребенка.

- Это не есть хорошо, - пробормотал я и дальше мы шли молча. Кажется, придется не только надевать маску на лицо, но еще и следить за глазами, чтобы соответствовали моему возрасту, особенно при встрече с королем или отцом. А также при Канцелярии, кроме Кейлена разумеется.

- Вроде, обычно делаю их непроницаемыми, - нарушил тишину я, размышляя вслух.

- Вот это-то и пугает, - улыбнулся русоволосый разведчик.

Я промолчал, поняв, что он прав. Подросток не может так хорошо контролировать эмоции. Следовательно, придется научиться их проявлять, пусть даже не ощущая. Хорошо, что с Эрнестом я очень мало вижусь, так что исправить недочет незаметно - возможно. С теми, кто может мне помешать, я вообще пока не соприкасаюсь, а остальные, мои помощники, пусть лучше видят взрослого и отдающего отчет своим действиям человека.

Когда мы добрались до таверны "Сухостой", где нас поджидала карета, я остановил Вартена, уже готовящегося забраться внутрь и тихо произнес:

- Возвращайся обратно, мы с Джареком сами доедем, а твоя помощь может понадобиться Оровею. Завтра приедет Ирн, так что придется подготовить комнату и для него.

Новоявленный учитель не посмел ослушаться. Он стоял и смотрел нам вслед, пока не скрылся из виду. Дорогу к Смотрителю найдет, можно не волноваться. Их всех обучали этому. Даже я обладаю очень неплохой памятью и способен запоминать приличного размера тексты или схемы с одного раза. И пришлось заплатить немалые деньги одному контрабандисту за право взглянуть на карту этого района, а в особенности лабиринта. Все нарушители закона бережно хранят знания о доступе к их логовам, но мне сделали исключение, уж не знаю почему.

В карете мне вновь стало плохо. Джарек испуганно взглянул на мое наверняка побледневшее еще больше лицо и открыл окно, правда, плотные шторки задвинул.

- Спасибо, - чуть улыбнулся я. Прохладный ветерок действительно помог справиться с головокружением, но, похоже, мне придется навестить доктора. И лучше рано, чем поздно.

Во дворце я сразу же направился к себе в кабинет, послав Рика за Эрбеком и обедом. До прихода подчиненного, успел найти и разложить в хронологическом порядке все данные, которые следует написать в отчете. А вот с их обработкой придется повозиться. Кстати, надеюсь Джарек заплатил деньги казначею за сокрытие нашей несколько разорительной деятельности? Тот мужчина долго не хотел соглашаться на договор со мной, но немалые проценты заставили прикусить язык и поспешно расписаться в нужных бумагах. Теперь король будет видеть цифры только тех моих расходов, которые стоят в отчете и подтверждены личным казначеем Его Величества. Да, не преданы люди в наше время. Они чувствуют неуверенность в завтрашнем дне, ведь молодой король на троне - это возможность новой войны, нежелательные перемены к худшему и вообще, Эрнест мало чего сделал, чтобы добиться уважения подданных, уж не говоря об их верности. Мне это сыграет только на руку, хоть и сам еще не достиг нужного влияния на слуг и стражу. Но это вопрос не такого уж большого времени.

Недавно король провел новую реформу об обучении. Кстати, весьма неплохая идея, и я даже знаю, кому она принадлежит. Отец всегда хотел, чтобы обеспеченные люди, пусть и не дворянского сословия, могли обучаться в заведениях, ранее разрешенных только для отпрысков знатных господ. Я бы пошел дальше, и позволил простому люду, не имеющему денег, отправлять своих чад в школы, где они получили хотя бы начальное и самое необходимое образование, но пока не имею на это прав. Хотя народ был бы благодарен… Хм…

- Заходи, Эрбек, - я успел сказать это до того, как подчиненный постучал в дверь. Светловолосый парень, который был старше меня всего на шесть лет, зашел в кабинет и коротко поклонился. Я приветливо улыбнулся ему и жестом указал на специально поставленный стул рядом со мной. - Устраивайся. Работа предстоит долгая.

- Как прошло у Смотрителя? - полюбопытствовал приятель, присаживаясь на отведенное место. Он с удовлетворением взглянул на аккуратную стопку бумаг и взял верхний листок в руки. Бегло осмотрев его, поднял взгляд на меня. Я в это время доставал новую папку с чистыми листами и быстро написал на ней дату.

- Все хорошо, - наконец, ответил я. - Оровей привез прекрасный набор. Меньше чем через полгода они присоединятся к нам.

- Можно поинтересоваться? - осторожно начал Эрбек, принимая у меня подписанную папку. Я кивнул и повернулся к нему, ожидая продолжения. - А зачем Вам все это? Новые люди, знакомства и подделанные отчеты?

- Все узнаешь со временем, - усмехнулся я, но немного насторожился. Отвечать на эти вопросы я пока не готов. Эрбек видимо заметил, что я немного напрягся, раз произнес:

- Мой лорд, Вы не подумайте плохого. Это просто интерес.

- Будем надеяться, ты сможешь сдержать его, - мой голос звучал ровно и от этого был несколько холоден. Подчиненный виновато склонил голову. - Ладно, - теперь я говорил обыденным тоном, совершенно спокойно воспринимаемым из уст невысокого паренька, устроившегося в удобном кресле с пером в руке. - Дело не терпит. И, Эрбек, не бери в голову. Я все расскажу вам, когда придет время.

Подчиненный согласно кивнул и принялся за работу. Пока он осматривал первые страницы и прикидывал, что и как стоит написать, я сосредоточенно обдумывал, как скрыть деятельность герцога Равейского. Пока мне не выгодно, чтобы его разоблачали. Наконец я решил составить ничем не примечательный распорядок дня Лайна. Несколько встреч, не вызывающих подозрения, нормальный и совершенно обычный уровень расходов, походы в модные салоны и поездка в загородное поместье, где отдыхает больная жена (пусть она об этом и не знает).

Посмотрев на свою работу и поправив несколько фактов, я отложил этот листок. Придется встретиться с герцогом до сдачи отчета. Если он согласится на сотрудничество со мной - королю отойдет эта невинная бумажка, если нет, то совсем другая, содержащая намеки на предательство Лайна. Насчет доказательств об участии герцога в покушении на отца сегодняшнего короля, я конечно погорячился. На руках у меня их нет, но Кейлен обещался достать. А пока… будем играть тем, что есть.

- Лорд, - позвал меня Эрбек. Я повернулся к нему и вгляделся в написанное. - Это нужно поправить?

- Не стоит. Идеальность наших действий только вызовет подозрение, - ответил я. - Так и напиши, что Ирн следил за Фонагом и был замечен, после чего вынуждено скрылся. Естественно, про закрытый район лучше умолчать. Зато распиши о боевом ранении. Будет на что списать долгое отсутствие нашего теоретика.

- Добавить, что послан новый разведчик?

- Угу, - я взял следующие данные и, написав на отдельном листе поправки, отдал Эрбеку. - Здесь прикрой Оровея. Напиши, что он внедрен в состав охранников графа Шарстена и следит за ним вместе с Амреком, добывая сведения изнутри, так сказать.

- А если граф действительно в чем-то замешан? - обеспокоено спросил приятель, быстро, но аккуратно переписывая то, что я ему дал.

- Не волнуйся, - улыбнулся я. - Мне на днях передали все нужные сведения о Шарстене. Он укрывает торговцев с Лирией.

- Но… - глаза Эрбека округлились. - Разве об этом не нужно сообщать? Хотя… - тут он, наконец, понял. - Нарушения графа не слишком большие, так? - я кивнул, добавив, что торговцы являются мелкой рыбешкой. - Получается, об этом можно сказать и в следующем месяце, как раз тогда, когда Оровей сможет освободиться.

- Правильно, - я был доволен своим подчиненным. - Тем более что торговцы уже ушли и вернутся только недели через две-три.

- Гм, тогда может намекнуть, что у графа были какие-то подозрительные личности? Тогда задействие двоих людей будет оправдано, - предложил мой помощник.

- Отлично. Так и напиши. Хотя как раз Амрека можно освободить, но говорить об этом королю мы не станем, - я подмигнул Эрбеку и мы рассмеялись. - Так, - я посерьезнел. - Амрек и вправду может не следить за графом, все равно ничего интересного больше не узнает, а вот передать ему работу Вартена вполне возможно.

- Теперь все трое прикрыты, - подытожил подчиненный, продолжая работу. Я взял себе половину листов и, перечитывая их, ставил на полях заметки. В это время в кабинет вошел Рик, с трудом удерживая тяжелый поднос с едой.

- Думаю, нам стоит пообедать перед тем как продолжить, - мы с Эрбеком покинули стол и перешли в соседнюю комнату, где спокойно поели и обсудили дальнейшие действия. Решили, что сегодня сделаем как можно больше, завтра доделаем, а послезавтра будет выходной.

Затем, с новыми силами взялись за несчастный отчет. К вечеру буквы уже сливались в непрерывные строчки, скрывая смысл слов. Поняв, что дальнейшая работа будет двигаться по принципу: "чем больше сделаешь сегодня, тем больше придется переделывать завтра", я отпустил уставшего Эрбека и убрал бумаги в стол, оставив только листы с цифрами. Завтрашний выходной отменяется. Доделаю отчет, затем буду подсчитывать расходы на новичков. Хорошо, что казначея можно оставить на Джарека. Он сам прекрасно справится, только придется выдать ему расчет затрат на этот месяц, а это еще пару часов умственного труда.

Вошедшего в кабинет Арнакана я не заметил, поскольку заснул за столом, уронив голову на сложенные руки. Заместитель разбудил меня, но было видно, что сделал это он с большой неохотой.

- Что-то случилось? - я зевнул и передвинул чернильницу, замершую в опасной близости от края стола. Затем протер глаза, которые закрывались сами собой. - Если Рик не спит, пусть принесет отвара, - зная, что я работаю порой до самого утра, мальчик иногда оставался спать в небольшой приемной кабинета, где стоял удобный диванчик, маленький столик и бар. Бедный ребенок, он отдыхает немногим больше, чем я. Может ему все же взять напарника? Я предлагал не раз, но Рик всегда отказывался.

Арнакан выглянул в коридор и передал мои слова слуге, затем вернулся.

- Кейлен может прийти прямо сейчас. Их совет окончен и до завтра он свободен.

- Тогда пусть идет. Я подожду, - зевнув еще раз, я встал из-за стола и подошел к окну. Затем потянулся, размяв мышцы. Заместитель с неодобрением смотрел на меня, но промолчал. Он уже собрался уходить, когда я остановил его, - проследи, чтобы никто не подходил к кабинету. Мой разговор с Кейленом никто не должен услышать.

- Даже я? - друг не обижался, просто спрашивал. Он понимал, что есть вещи, о которых ему пока не нужно знать.

- Да, даже ты.

- Хорошо, я прослежу.

- Спасибо.

Спустя четверть часа, в кабинет прокрался Кейлен. Он склонил голову и вопросительно посмотрел на меня.

- Вы хотели поговорить?

- Ага, - я перешел на софу возле стены и снова зевнул. - Нет, похоже отвар мне не помогает. Я сейчас.

Выйдя в пустую приемную, я подошел к бару и достал бутылку коньяка. Там же захватил два бокала. После чего вернулся в кабинет и предложил одну посудину шпиону. Тот согласился и вскоре мы уже неторопливо цедили крепкий напиток.

- В общем, я могу посвятить тебя в мои планы, но тогда ты понимаешь, что уйти не сможешь? - я внимательно посмотрел на своего самого близкого друга (если в моем случае вообще можно говорить о дружбе). Кейлен приподнял бокал и посмотрел сквозь него на пламя свечи. Я терпеливо ожидал ответа, не произнося ни слова. Наконец, второй заместитель главы Канцелярии протянул ко мне ладонь:

- За долгое и плодотворное сотрудничество, - улыбнулся он, а у меня отлегло от сердца. Радостно рассмеявшись, я пожал предложенную руку и выпил коньяк до дна. Бокалы вновь наполнились. - И за дружбу!

- За дружбу, - согласился я. Затем поставил снова опустевшую посуду на стол. Мне потребуется более ли менее свежая голова для разговора. - Речь пойдет о несколько безумном плане, сложившимся в моей голове еще два года назад. Его суть заключена в возведении меня на престол государства.

Кейлен присвистнул.

- Знаете, я конечно догадывался о нечто подобном, но чтобы настолько… - он ошарашено помотал головой. - Нда… Хотя у Вас есть много шансов на победу. Мало кто станет ожидать таких действий от…

- …еще несовершеннолетнего юноши, - закончил за него я. - Да, именно поэтому я начал действовать как можно раньше.

- Еще пара лет и король полностью примет бразды правления, - согласился Кейлен. - И Вам станет намного труднее осуществить свой… э-э, план. Кстати, в чем он заключается?

Я долго и обстоятельно рассказывал другу все, что сумел уже добиться и что только предстоит, разумеется, не раскрывая никаких имен. Да собеседник этого и не требовал. Он прекрасно понимал, как опасны эти знания. Под конец моего монолога, Кейлен восхищенно прицокнул:

- Слушайте…

- Лучше на "ты", - перебил его я. - Тем более без свидетелей.

- Ага. Слушай, если тебе удастся все, что ты задумал, я первым преклоню колено и принесу вассальную клятву, - дал слово друг. В его светлых глазах отражалось искреннее уважение и непомерное любопытство - чем все это закончится. - И сделаю все возможное, чтобы это произошло.

- Спасибо, - я почувствовал странное облегчение от того, что рассказал все (или почти все). Теперь меня есть кому поддержать.

Действие алкоголя постепенно проходило, и на меня вновь накатывала сонливость. Перед тем, как распрощаться со своим союзником, я спросил его насчет компромата на герцога.

- Ах да, - Кейлен нахмурился. - Я выяснил, что некоторые сведения, которые могут помочь тебе, находятся в архиве законохранителей. Тонкая красная папка человека, который был во дворце после покушения на короля. Эта папка спрятана на верхней полке двадцать третьего стеллажа. Не знаю, как достать ее оттуда. Любые действия приведут к тому, что мой шеф об этом узнает.

- Это плохо, - я прикусил губу, а затем азартно прищурился. - Думаю, проблема решаема.

- Что ты задумал? - встревожился шпион. Он редко видел меня в таком состоянии. Обычно я само спокойствие.

- Ничего особенного, - довольная улыбка сама наползла на лицо. - Просто мои ребята ночью проберутся в архив и возьмут то, что мне надо.

- С ума… Гхм, это опасно! - Кейлен был в шоке. Еще ни разу за всю историю органа законохранителей в их главное здание не пробирались воры.

- Не более чем все, что я делаю, - отрезал я, выходя в приемную, а затем в коридор. Друг последовал за мной, не заметив Арнакана, который дождался моего знака и отправился к себе. - Не волнуйся, мои ребята прекрасно обучены. Их не заметят, - я вошел в спальню и рухнул на кровать, не раздеваясь. Потенциальная глава Канцелярии возмущенно посмотрел на меня.

- А ты не думаешь, что у них есть средства, чтобы разговорить попавшихся людей.

- На этот случай у всех из моей Девятки есть быстродействующий яд, - глухо сказал я. Кейлен осекся.

- Да, ты хорошо подготовился, - задумчиво произнес он, вновь возвращая свое хладнокровие. - Ладно, я постараюсь выяснить, как облегчить твоим путь. У нас есть свой человек среди законохранителей. Может, сумеет помочь.

- Думаешь, стоит его привлекать? - усомнился я, оторвав голову от подушки. Кейлен в это время подошел к окну, занавешенному плотной темной тканью.

- Нет. Но можно сходить к нему на прием, попутно выяснив все подходы к архиву. Пожалуй, этим я сам займусь, - решился шпион. - Все равно мне уже давно надо было навестить этого осведомителя. Когда собираешься провернуть эту акцию?

- Завтра ночью.

- Завтра? - Кейлен закатил глаза. Затем посерьезнел. - Хорошо, к ночи все возможные сведения будут у тебя. Постараюсь даже раньше, чтобы твои ребята успели изучить план.

- Спасибо, - я с трудом разлепил глаза.

- Скажешь это, если все получится, - проворчал шпион, поднимая меня с кровати и помогая раздеться. - Тебе следует больше спать. Нельзя настолько напрягать организм.

- Постараюсь последовать твоему совету, - сонно буркнул я. Дверь за Кейленом закрылась, и я провалился в сон.


Глава 5.


Утром я встал полный уверенности, что день будет тяжелый. Ни о каком отдыхе речи быть и не может. Для начала, перекусив, я отправился на тренировку к своим ребятам. Из Девятки в небольшом зале находились только Нагаль, Амрек и Арнакан. Они удивились моему приходу, но ничего не сказали. Сами понимали, что времени на обучение слишком мало. Я редко мог себе позволить вылазку в этот зал.

- А где Крис? - поинтересовался я, беря в руки тяжелый учебный меч. Арнакан обычно сам тренировал меня. Этот раз не стал исключением. Мы встали на вычерченное поле и медленно двинулись по кругу, внимательно следя за движениями противника. - Он редко пропускает утреннюю разминку.

- Он на задании, - откликнулся Нагаль, весело кружась вокруг своего брата. Амрек же стоял со спокойным лицом и практически не шевелился, однако ни один из ударов его близнеца не достигал цели. - Со вчерашнего вечера не приходил.

- Это плохо, - нахмурился я и чуть не получил по плечу. Только в последний момент увернулся и отскочил подальше от заместителя. Некоторое время я отбивал все атаки друга, практически не переходя в нападение. Нужно было сосредоточиться, но мысли о рыжеволосом разведчике не давали покоя. - С магами могут быть проблемы. Амрек, если Крис сегодня не объявится, тебе придется наведаться в их Университет.

- Вы можете не думать о делах хоть какое-то время, - предложил Арнакан, стукнув тупой кромкой меча меня по локтю. Поморщившись, я потер место удара и покачал головой:

- Рад бы, да не могу. Где Эрбек?

- Сказал, что нужно обеспечить доказательства какого-то дела, и убежал, - ответил Амрек, нанося один удар и прекращая тем самым поединок с братом, поскольку "ранение" было "смертельным". Нагаль потер шею и скорчил забавную рожицу, выражая обиду. - Ты слишком много суетишься.

- Не учи ученого, - проворчал развеселый близнец, делая приглашающий жест к новому поединку. На этот раз победил он. Амрек только развел руками и признал:

- Можешь же, когда хочешь.

Понаблюдав за их движениями, я хмыкнул. Никто бы не подумал, что близнецы могут быть настолько разными. Внешне один - копия другого, но поведение… Кажется Амрек старше Нагаля всего на несколько минут, однако вобрал в себя все рассудительные качества. Его брат бы воплощением огня и жизни. Он не мог долго стоять на месте, вечно балагурил, насмешничал и мог одними жестами выразить все свои мысли.

Я хорошо относился к обоим близнецам. С Нагалем предпочитал проводить больше времени в веселых беседах, а вот Амреку доверял самые ответственные дела, зная, что тот не подведет. Однако, несмотря на все различия, братья жили душа в душу и ссорились в основном на публику, доставляя всем немалое удовольствие шутливыми пикировками.

Закончив нагружать свои мышцы, я подошел к Арнакану, собирающему инвентарь, и тихо произнес:

- Возможно, сегодня предстоит опасное дело, - заместитель внимательно посмотрел на меня. Всякий раз, когда он слышал эти слова - понимал, что их ожидает что-то намного сложнее всех предыдущих заданий. - Мне нужно несколько наших ребят. Сегодня вечером и на всю ночь.

- Амрек освободится, - Арнакан задумчиво посмотрел на близнеца. - Да и Нагаля можно с Эрбеком. Я…

- Ты лучше останешься со мной, - перебил его я. - Эти трое подойдут. Все равно количество не имеет значения.

- Что им предстоит? - встревожился заместитель. Я тяжело вздохнул:

- Что предстоит нам всем, если не удастся… Ладно, не будем о плохом. Значит сегодня вечером, часов в восемь, я жду вас четверых в кабинете. Может случиться так, что вообще никуда не придется идти, если сведений не будет. Где Джарек?

- Он у казначея.

- Прекрасно. Если увидишь, скажи, чтобы зашел ко мне, - с этими словами я вышел из зала и двинулся в спальню, чтобы сполоснуться и поменять одежду. После водных процедур позавтракал уже плотнее и засел на своем рабочем месте. Эрбек появился вовремя. Одинаково обреченно вздохнув, мы с ненавистью посмотрели на папку отчета и принялись за дело.

Я как обычно обрабатывал данные - подчиненный их переписывал в нужном виде, подкрепляя только что добытыми фактами, согласованными с тем мелким шпионом из Канцелярии, который подкинет эти факты на стол к человеку, отвечающему за отчеты королю. Следовательно "доказательства" правдивости нашей работы уже есть, и придраться не к чему. По крайней мере, я так думаю. А потом посмотрим, что решит на этот счет король.

- Эрбек, - парень повернулся ко мне и вопросительно приподнял бровь. - Когда закончим - отправляйся отдохнуть. Возможно, сегодня ночью предстоит работа.

- Хорошо, - он больше ни о чем не спрашивал, просто принял, как данность сей факт. - Что делать с этим? - непроверенный листок быстро проскользнул по столу в мои руки.

- Опа! Упустил, - я бегло прочитал содержимое и, черкнув пару строк, вернул бумажку помощнику. - Кажется все, если не ошибаюсь?

- Угу, это последние, - подтвердил Эрбек, глянув в сторону похудевшей стопки данных. - Через полчаса закончу.

- Тогда займусь расчетами, - вздохнул я. - Вам что-нибудь прикупить?

- Из оборудования? - уточнил подчиненный. Увидев мой кивок, он оживился, - У Нагаля нужно заменить броню. После последней вылазки она немного прохудилась, - я согласно вписал этот пункт в список, зная, что такая броня долго не продержится. - Еще не помешали бы перчатки. Помните, те с синей полоской. Они полностью скрывают следы, даже от магов. Ну, пожалуй, и все.

- Ладно, принято, - я задумчиво прикинул, сколько потребуется денег на новичков. Затем выписал стандартный набор, как у моих ребят, только в количестве сорока семи штук. - Интересно, Оровею ничего не надо заменить? Хотя пока не обязательно. Все равно в ближайшее время он не будет ходить на задания. Ладно, ты пока заканчивай, а я скоро приду.

Выйдя из-за стола, я вышел из кабинета и направился в тренировочный зал, надеясь застать там ребят. К моему сожалению, из Девятки присутствовал только Джарек.

- Как дела с казначеем?

- Все в порядке, - улыбнулся приятель, споро размахивая метровым шестом. - Он уже готов к приему нового расчета.

- Тогда ближе к полудню будет готово, - кивнул я. - Вот возьми. Впишешь сюда еще зелья и отнесешь Арнакану. Он знает, что с этим делать.

- Ага, - черноглазый разведчик спрятал бумагу у себя за пазухой и продолжил тренировку. - Я зайду через пару часов.

- Буду ждать.

Вернувшись к себе, я начал подсчитывать официальные и неофициальные расходы. К слову последних было чуть ли не в два раза больше. Да, дорого нынче запрещенное зелье стоит. Да и услуги магов не дешевле обходятся.

Эрбек уже покинул комнату, а я все сидел над несчастными бумагами, не давая себе расслабиться. Допустить ошибку нельзя. Все перепроверится не раз, но сообщать мне о мелких недочетах никто не станет, просто воспользуется для личной выгоды, а я потом отвечай…

- Лорд? - в кабинет заглянул Джарек. Я с удивлением покосился на окно. Полдень еще не наступил. Заметив, куда направлен мой взгляд, подчиненный пояснил, - я просто забежал, чтобы сообщить: Крис вернулся.

- Ну и отлично, - я расслабился. - Зови его сюда.

- Ага, я быстро.

И действительно быстро. Через пять минут потерявшийся разведчик вошел ко мне, виновато опустив зеленые глаза.

- Ну и? - я жестом показал ему сесть на софу. Тот послушался. - Что случилось?

- Ничего хорошего, - мрачно ответил приятель. - Извините, лорд, у меня не получилось. Маги слишком хорошо охраняют свой склад.

- Не получилось и ладно, - отмахнулся я. - Главное жив остался. Хоть что-то узнал?

- Только то, что ректор любит выпить в "Нересторе" в компании магистров, - грустно улыбнулся Крис.

- Порой и такая информация приносит пользу, - я задумчиво потер переносицу. - По крайней мере, мы теперь знаем, где можно встретится с ректором, не пробираясь через многочисленную охрану Университета. Ладно, иди, отдыхай. Потом дам задание.

Крис послушно встал и ушел. Я же недовольно поморщился. Высказывать свои мысли по поводу провала задания при подчиненном не стал, а вот выразиться сейчас никто не мешает. Что ж. Артефакта этого нам не видать. Пока. В ближайшем будущем стоит повторить попытку. Можно было конечно не рисковать жизнью своего разведчика, но кольцо подчинения - вещь нужная.

Ладно, не отвлекаемся. Вот закончу с делами, тогда и поразмышляю. Что тут со взятками? У-у! Не хило, однако. Много золотых уходит. Может сделать поменьше? Не, не стоит. Возмущение шпионов и осведомителей мне не на руку. Деньги - дело наживное, а вот жизнь - увы! - только одна и она невосполнима.

Так, подсчитаем итоговую сумму, процент казначея и… все! Неужели я это сделал?! Теперь, если не посплю хоть немного, то точно свалюсь, а ведь мне еще всю ночь сидеть, ждать ребят. К тому же завтра, если все получится, придется навестить герцога. Ох, а разговор с ним предстоит тяжелый.

Выходя из кабинета, я натолкнулся на Джарека, спешащего ко мне на поклон. Передав ему все бумаги, я отправился в свою комнату, дал указания Рику и, задернув шторы, улегся спать. Правда, едва коснулся подушки, почувствовал головную боль, которая в скором времени затихла. Успокоившись этим, я прикрыл глаза и задремал.

Слуга разбудил меня точно в семь, как мне и требовалось. Встав с кровати, я потянулся и зевнул. Кажется, организм хоть немного отдохнул, а ведь Гарварт говорил, чтобы я не увлекался бодрящим отваром и советовал вместо этого напитка лучше ложиться раньше. Я бы с радостью, но времени не хватает.

Приняв ванную, которая приятно расслабила чуть ноющие после тренировки мышцы, я быстро оделся и направился в кабинет. По дороге не переставал грустно ухмыляться своему времяпровождению. Целыми днями сижу в этой проклятой комнате, разбираюсь в бумагах, просчитываю ходы дальнейших действий, отдаю распоряжения своим ребятам, изредка сам хожу договариваться с нужными людьми… Мне нравится такая жизнь. Я с детства любил приказывать, но не просто так, а для дела. Приятно осознавать, что твой продуманный до мелочей план того или иного мероприятия, пусть это был даже вечер по поводу возвращения отца из столицы, пошагово исполняется с незначительными отклонениями (куда уж без них). Единственное, что не устраивало меня в сегодняшнем положении - это масштаб моих полномочий (негде развернуться, честное слово) и постоянная необходимость скрывать свои действия, подчиняться кому-то другому, обличенному большей властью, чем я. Может поэтому и стремлюсь к вершине - отдавая приказы сам, я ненавижу выполнять чужие.

- О! Всем добрый вечер, - я с удовольствием обнаружил всю необходимую компанию в сборе. Арнакан стоял недалеко от стола, прислонившись к стене. Близнецы вольготно устроились на софе. Рядом с ними втиснулся Эрбек. Завершал картину Кейлен, сидевший на моем столе. - Ну что?

Шпион из Канцелярии поймал мой вопросительный взгляд и утвердительно кивнул. Я довольно потер руки и, пододвинув Амрека, уселся на подлокотник диванчика.

- Давай, излагай. Кстати, надеюсь, все познакомились? - я посмотрел на соседей. Близнецы и Эрбек еще ни разу не видели Кейлена, так что новое лицо должно было их заинтересовать. Хотя Арнакан наверняка просветил. - И все помнят, что все сказанное здесь не должно быть узнано другими? - дружный кивок был мне ответом. - Отлично. Тогда, Кейлен, тебе слово.

Мой друг прочистил горло и спокойно начал излагать все, что сумел узнать. Мои подчиненные старательно запоминали перечисляемые коридоры, повороты и ориентиры, а так же расположение охраны и собственно, что именно нужно найти.

К моему удивлению, никто из ребят даже не возмутился по поводу места нового задания. Такое чувство, что им совершенно все равно, куда проникать - что в городскую таверну, что в архив законохранителей. Кажется, Кейлен так же был мягко говоря изумлен, но постарался ничем этого не выразить.

- Мы сделаем все возможное и невозможное, - Нагаль вскочил с софы и со вкусом потянулся, хрустнув позвонками. - Можете на нас рассчитывать.

- А больше ничего и не остается, - немного грустно прошептал я. Если честно, с большим удовольствием отправил бы на задание кого-нибудь другого, а не своих из Девятки. Рисковать жизнью ребят сложно, но они, похоже, не видят в этом проблем. - Вы все запомнили?

- Будьте спокойны, - заверил Амрек. - Мы не подведем. Здание законохранителей достаточно близко ко дворцу, так что до утра будем у Вас.

- Сильно не рискуйте, - я вздохнул, но продолжил. - Если все станет сильно плохо - бросайте и уходите. Спрячетесь в схроне, а затем вернетесь.

- Хорошо, - ребята улыбнулись, но я знал, что они не отступят и либо вернутся с победой, либо вообще не вернутся.

- Ладно, идите на склад, - Арнакан оторвался от созерцания огонька свечи, стоявшей на расстоянии вытянутой руки от него, и повернулся к подчиненным. Кстати, склад, о котором говорил заместитель, мы организовали сами, в подвале домика, где проживает моя команда. Там находятся все необходимое оборудование для проведения разведывательных заданий, для убийства и собственно кражи. В общем, полный набор преступника. Само собой разумеется, что склад надежно спрятан. Войти туда далеко непросто. Помимо обычных, механических средств защиты, разработанных подгорными умельцами, еще и Гарварт постарался. Правда, потом ему пришлось выпить нашего зелья, чтобы забыть о секрете. В принципе, это и спасло ему жизнь.

Я проследил за тем, как трое подчиненных покинули кабинет, и приготовился ждать. Кейлен наскоро попрощался и так же исчез с поля зрения. Остались только мы с Арнаканом. Вздохнув, переглянулись и молча уставились в окно. Каждый тревожился по-своему. Меня волновали не только сохранность жизней людей, но и успех операции. Ведь от результатов зависит направление моей линии поведения.

К концу ночи я уснул, свернувшись клубочком на софе. Однако едва тихий звук шагов достиг пространства кабинета, тут же открыл глаза и сел. Арнакан выжидающе глядел на дверь, сжимая правой рукой рукоять кинжала. Сделав мне знак сидеть на месте, он осторожно поднялся с места и бесшумно ступил в приемную. Я встал и переместился к двери. Узкие клинки выскользнули из наручных браслетов…

- Тьфу ты, - сплюнул я, увидев в щель вошедшего в приемную Рика. Арнакан расслабился и мягко сел на кресло. - Что случилось?

- Лорд? - мальчик оглянулся. Я вышел из-за двери и незаметно для него убрал оружие. - Там… ребята. Они в саду…- его голос прерывался. Похоже, слуга всю дорогу бежал и теперь старался отдышаться. - Они в домике…

Мы с Арнаканом переглянулись и, не сговариваясь, рванули из кабинета. Соблюдая все необходимые меры предосторожности и, тем не менее, очень быстро спустились на первый этаж и, прячась по многочисленным нишам, проскользнули к малоизвестному выходу. С трудом протиснувшись через узкий проем, мы с заместителем перешли на бег. Однако когда домик показался на глаза, Арнакан резко остановился и задержал меня.

Он знаками сообщил о необходимости соблюдать осторожность и медленно придвинулся к задней стене дома. Я последовал за ним. Едва мы коснулись шершавой деревянной поверхности - тут же разошлись, огибая домик с разных сторон. Я попутно заглянул в окно, но ничего не сумел разглядеть в кромешной тьме комнаты.

Встретившись с заместителем возле входа, остановился и прислушался. Из строения не доносилось ни звука. Арнакан мягко коснулся моего плеча, привлекая внимание, а затем указал на ручку. Я осторожно надавил и приоткрыл дверь. Выждав некоторое время, мы бесшумно скользнули внутрь и замерли по обе стороны от проема. Тишина настораживала. Кто знает, что могли сделать законохранители с попавшимися ворами. У них возможностей много.

Медленными шагами я приближался к двери в одну из спален. Но, когда мне оставалось сделать еще шага два, я спиной ощутил чье-то движение. Резко развернулся в ту сторону, взмахнул рукой… и полетел на пол, получив чем-то тупым по ребрам. Сгруппировавшись, кувыркнулся назад, несильно приложившись спиной, и вскочил на ноги, готовый к обороне. Отодвинувшись от мелькнувшей тени, тихо выругался, наступив на осколки сбитой со стола посуды.

- Лорд? - тут же послышался изумленный голос Нагаля.

- Всем стоп! - скомандовал Арнакан. В комнате наступила полная тишина. Но через пару секунд она нарушилась тихим стуком - кто-то зажигал свечу. Наконец, тусклый свет озарил небольшое пространство и дал рассмотреть обстановку.

- Весело, - развел руками я. - Чуть не поубивали друг друга. Все живы?

- Пока да, - проворчал Эрбек, потирая шею. Видимо я все-таки задел его, когда падал. - Но, чувствую, ненадолго.

- Так, сейчас быстро складывайте оборудование в подвал и следуйте за мной, - сориентировавшись, скомандовал я. Команда послушалась и через пять минут предстала в совершенно невинном виде - оружие если и было, то тщательно запрятано. Все запрещенные вещи убраны. - В кабинет идти не стоит. Если попадемся на глаза страже - плохо будет, - рассуждал я вслух, выходя на улицу. - Тогда быстро проходим внутрь и двигаем в сторону любой свободной гостиной.

- Я знаю одну, где редко кто бывает, - вмешался Арнакан. - И стражники мимо нее не проходят.

- Веди.

Проникнув во дворец тем же путем, что и выходили из него, мы еще минут десять стояли и ждали, пока двоим стражникам надоест болтать. Миновав пост, свернули в темный коридор, пересекли опасную зону, где часто сидели бравые вояки и играли в карты, после чего попали в самую заброшенную часть дворца.

- В который раз благодарю себя за предусмотрительность, - пробормотал я, заходя в темную комнату и на ощупь добираясь до сидения. - Это крыло дворца все же охраняется намного слабее.

- Угу… пчхи… - Нагаль не выдержал и чихнул, после чего недовольно произнес. - Правда и прибираются здесь гораздо реже.

Вновь была зажжена та же свечка, и в ее свете я постарался разглядеть друзей. Ого! А ведь без драки не обошлось. Амрек сидел бледный как полотно. Его рука безжизненно висела вдоль тела. Эрбек красовался большим ожогом на плече. Только Нагаль не имел внешних повреждений, однако прокушенная губа показывала, что не все так хорошо.

- Теперь излагайте, - разрешил я, откинувшись на спинку кресла и стараясь не обращать внимания на пыль, поднявшуюся от моего движения. Одежда после сегодняшнего дня отправится в огонь. Так что о брезгливости сейчас можно забыть.

- Сперва это, - Амрек кивнул своему брату и тот передал мне красную папку, предварительно вынув ее из тонкой сумки, висевшей на плече. Я быстро пролистал содержимое и удовлетворенно ухмыльнулся. То, что нужно. Теперь разговор с герцогом будет проходить по моим условиям. Кстати, нужно запросить у него аудиенцию, иначе вряд ли застану дома. И с Кейленом нужно переговорить. - Боковой вход мы нашли быстро. Войти внутрь тоже не составило труда. Законохранители не ожидали такого вторжения, поэтому охраны на первом уровне было мало.

- Мы прошли до входа на первый подземный этаж совершенно незаметно, - хмуро продолжил за него Нагаль. Облокотившись стену, он поморщился от боли и выпрямился. - Дальше везение кончилось. Уже на лестнице мы столкнулись с одним из законников. Эрбек сумел вырубить его до того, как тот закричал, - светловолосый подчиненный кивнул, подтверждая его слова, и аккуратно прикоснулся к еле заметным выпуклостям на безпальцевой перчатке. Там, насколько я знаю, под тканью над костяшками проложены тонкие, но крайне прочные металлические пластинки. Один удар кулаком мог спокойно убить противника. Хорошо, что под самими пластинками есть мягкие подушечки, не позволяющие повредить руку. - Мне пришлось спрятать тело в какой-то комнате.

- Сигнализацию, на двери мы отключили, - Амрек вернулся в разговор. - Вот только Ваш друг Кейлен не указал, что на входе в архив стоят магические ловушки.

- Он мог не знать, - возразил я.

- Может быть, - согласился Эрбек. - Но получили мы изрядно, - он с отвращением взглянул на покрытую волдырями кожу. - Хорошо, что никто не услышал. Иначе живыми не выбрались бы.

- Папку пришлось искать долго. Там красных чуть ли не четверть, а это около полусотни штук! - я порадовался тому, что сообщил им о приблизительном содержании нужных документов. - Короче, после всего этого, нам пришлось полчаса просидеть возле дверей на лестницу и ждать, пока не сменится патруль. Комната этих охранников как назло рядом была.

- Мы почти дошли до выхода, когда наткнулись на… охрану, - если обычно сдержанный Амрек начал ругаться, значит, ребятам действительно плохо пришлось. Я уже начал подумывать о том, чтобы вызвать Гарварта прямо сейчас. К сожалению, по внешнему виду не могу понять, насколько серьезны ранения друзей. - Одного удалось убить сразу. Со вторым пришлось провозиться.

- Этот выродок успел предупредить остальных, - пожаловался Нагаль. - Нам пришлось убегать по городу и запутывать следы. Конечно, можно было бы принять бой…

- И героически погибнуть, - ехидно продолжил я. - Законохранителей обучают даже больше времени, чем королевских стражей. У вас втроем не было шансов, уж поверьте.

- Тогда зря я с тобой ругался, - признал Нагаль, повернувшись к своему близнецу. Правда, раскаянья на его лице видно не было. - Мы куролесили по улицам, пока не скрылись. Потом направились во дворец.

- За нами никто не следил, - заметив мой вопросительный взгляд, подтвердил Эрбек. - Я проверял.

Не верить своему подчиненному, который был специалистом в этом деле, не было смысла. Я встал с кресла и прошелся по комнате.

- Будем надеяться, что на вас они не выйдут. Но на всякий случай постарайтесь поменьше мелькать в городе. Маски хоть одевали?

- Естественно, - оскорбился Нагаль, тряхнув черными кудрями.

- Тогда недельки на две затаитесь, подлечитесь, - я опять взглянул на бледного Амрека. - В это время Крис проверит, не нашли законники что-нибудь на вас. Если что - привлечем Гарварта. Пусть прибирает следы аур, если остались.

- Да вроде амулеты на нас были, - пожал плечами Эрбек и тут же поплатился за это. Обожженная корка лопнула, выдавив короткий вскрик из человека.

- Когда сработали ловушки, амулеты могли дать сбой. Все! - я не выдержал. - Арнакан, найди им какое-нибудь место, где они могут переждать, а я за пошлю за магом.

Быстро выйдя из комнаты, направился к тренировочному залу, где по утрам разминается моя команда. Близко к залу есть пара комнат. Ребята иногда ночуют там. Надеюсь, Крис на месте.

Пробравшись мимо тех же азартных стражников, я мягко ступал по ковру и неуклонно приближался к цели. Наконец, достиг места, где начинается коридор в самые оживленные места дворца. Свернув в другую сторону, спустился вниз и остановился перед дверями в зал. Несколько секунд я смотрел на высокие сворки, лишенные украшений, затем повернул направо и заглянул в первую комнату. Джарек, лежавший на диване, приподнял голову при моем появлении и на вопрос, где Крис, махнул в сторону соседнего помещения. Я проследовал туда и остановился перед кроватью, где спал рыжеволосый парень.

Только протянул руку, чтобы разбудить подчиненного, как тот резко распахнул глаза и перекатился в сторону.

- Фу, это Вы, - с облегчением вздохнул он. Я чуть не рассмеялся, но сдержался и похвалил его за реакцию.

- Тебе нужно найти Гарварта. Пусть немедленно идет сюда. Проведешь как в прошлый раз. Я встречу возле домика и сопровожу к ребятам, - подняв с кресла одежду, я передал ее Крису и терпеливо ждал, пока тот оденется.

- Сильно пострадали? - встревожился подчиненный, быстро приглаживая встрепанные вихри.

- Вот это и предстоит узнать, - вздохнул я. - Давай мигом.

Крис схватил оружие и, пристегивая его на ходу, выбежал из комнаты. Я проводил его взглядом и устало прикрыл глаза. Окон в этих комнатах не было, так что узнать время пока не представлялось возможным. Хотя и так ясно, что рассвет вот-вот наступит. Еще одна бессонная ночь.

Выйдя в коридор, я тем же путем, что и пришел, вернулся в свое крыло и зашел в спальню. Сменив одежду, сбросил пыльные вещи на пол, спрятал добытую папку в тайник и юркнул в кабинет. Недопитая бутылка коньяка была вновь вытащена на свет. Отмерив немного, залпом опрокинул в себя и поморщился. Крепкие напитки в моем возрасте - не лучший способ погубить здоровье. Однако сонливость на некоторое время пропадает.

Сев на софу, я устремил свой взгляд в окно.


Глава 6.


Задремав на диване, я, тем не менее, открыл глаза ровно через час. Организм давно приучен реагировать на мысленные команды и выполнять приказы, поступающие от мозга. Так что просыпать я не умел.

Встав, вышел из кабинета и медленным шагом, преодолевая усталость, двинулся по коридору. Ноги с трудом приподнимались над густым ворсом ковровой дорожки. Замысловатый узор в обычное время всегда притягивал взгляд, но сейчас реагировать на произведение искусства неизвестного мастера не осталось сил. Вся роскошная обстановка дворца уже давно не привлекала меня. В конце концов, я урожденный герцог. В нашем загородном доме обустроено не хуже. Чего стоит только моя спальня, с обитыми бархатом стенами и позолоченным полом.

Арнакан встретился мне на лестнице, избавляя от длительных поисков. Выглядел он едва ли лучше меня. Черные волосы небрежно собраны в хвост. На щеках обычно гладко выбритого мужчины пробилась щетина. Да, порой он спит еще меньше чем я. Однако, если честно, держится с большей стойкостью. Вот что значит взрослый организм. Мой, к сожалению, такие нагрузки выдерживает с огромным трудом.

- Ребят я устроил в небольшом домике, на другой стороне сада, - устало произнес он. - Там раньше жила семья старого садовника, но они переехали в город. Так что свидетелей быть не должно.

- И, надеюсь, их не будет, - строгим тоном добавил я. Заместитель кивнул. - Возвращайся к ребятам. Я скоро присоединюсь. Только мага встречу.

Спустившись на первый этаж, мы разошлись в разные стороны. Пробравшись через заросли цветов, я, отряхиваясь от пыльцы, приблизился к бараку Девятки. Гарварт и Крис уже стояли под окном и что-то тихо обсуждали. Вздохнув, я на мгновение привалился к стволу дерева и посмотрел в небо, едва проглядывающее через густую листву. Солнце только-только показалось из-за крепостной стены, осветив первыми лучами сонный город. Как же я завидую тем людям, что сейчас спокойно досматривают сны в уютной постели… Но нечего жаловаться. Сам выбрал такой путь.

Чуть отдохнув, я отлепился от дерева, напоследок стукнувшего нижней веткой меня по плечу, и подошел к разговаривающим.

- Лорд, - заметив меня, оба поклонились.

- Давно ждете? - поинтересовался я, делая знак следовать за мной.

- Нет, мы пришли минут пять назад, - ответил подчиненный, осматриваясь по сторонам. - Нас почти никто не заметил.

- Что значит "почти"? - нахмурился я, убирая ощетинившуюся колючками ветку шиповника со своего пути. Правда рубашка все же пострадала. Я взглянул на тонкие зеленые нити, оставшиеся на негостеприимном кусте, и раздраженно провел рукой по расцарапанному боку.

- На страже в этот раз стоял Гил со своими ребятами, - пояснил Крис, осторожно придержав ветки следующего куста и пропуская меня. Я благодарно кивнул и прошел полосу препятствий. Теперь колючих растений больше быть не должно. Если память мне не изменяет, до самого садового домика идут исключительно деревья и высокая декоративная трава. - Я заплатил ему три золотых. Теперь он вряд ли проболтается.

- Действительно, - задумчиво подтвердил я, ступая по мягкой траве. Низкие сапожки были сшиты придворным мастером, а он свое дело знает, так что неудобства я не испытывал, шагая по бездорожью. - Кто захочет лишаться немалого дохода. К тому же, вздумай он проболтаться, за него взялись бы люди из Канцелярии. Они постарались бы вытрясти все, что было подозрительного за периоды дежурства Гила. А потом его бы казнили, за приемы взятки.

Мои спутники поежились. Гарварт ничего не сказал, но как-то странно покосился на меня. Я заметил это:

- Что-то не так?

- Да нет, все в порядке, - замялся маг, осторожно ступая рядом со мной. - Просто вы хорошо осведомленны о методах Канцелярии…

- Много читал, - пожал плечами я, не собираясь распространяться об источниках этих знаний. Впрочем, маг и не настаивал. Знал, что лишние сведения не продляют жизнь, за исключением редких случаев. - Мы пришли.

Домик садовника показался из-за деревьев внезапно. Долгое отсутствие хозяина сделало свое дело - густые заросли сорняков заполнили все свободное место перед невысоким строением, практически скрыв его из виду. К входу приходилось продираться, затрачивая немало усилий. Вряд ли кто из нашей тройки сможет похвастаться целой одеждой, по крайней мере, уж точно не я.

Подойдя к крыльцу, где трава была немного пониже, я оглядел закрытую дверь. На профессиональный взгляд конечно можно заметить следы недавнего присутствия - видно ребята торопились, но для простого стражника, слуги или других, мало компетентных в этом деле людей дом будет казаться заброшенным.

Дверь открылась, не дожидаясь моего стука. На пороге стоял Амрек. Он оглядел нашу компанию и отошел в сторону, давая проход. Рука пострадавшего была плотно забинтована. Видимо Арнакан оказал первую помощь своим людям, но за большее не брался, ожидая мага. Последний же, войдя в домик, сразу направился в комнату, где уютно горел очаг. Темные шторы были плотно завешены, не пропуская теплые отблески к окну. Из мебели сохранился только старенький широкий диван, да треногий столик, который, покосившись, упрямо держался за стену. На шершавой темной поверхности стоял заплывший жиром подсвечник и кувшин с холодной чистой водой.

Друзья сидели на диване и негромко переговаривались. Мой заместитель, положив голову на край изрядно потрепанной спинки, бессовестно дрых. Будить его не стали. И так устал. Я вот думаю, не слишком ли много дел возложил на него? Нет, в преданности и старательности этого человека не сомневаюсь, но Арнакану приходится сложно. К тому же, скоро наше положение возможно изменится, следовательно работы еще прибавится. Вынесет ли он?…

- Не думайте, я справлюсь, - тихо проговорил Арнакан. Я с изумлением посмотрел в его открытые глаза и сообразил, что перестал контролировать свое лицо. Вот друг и прочитал все, что бродило в моей голове.

- Ладно, - вздохнул я, тряхнув головой и присев рядом с заместителем. - Но это твой выбор.

- И пусть.

Арнакан приподнялся и устроился поудобнее. Мы вдвоем молча стали наблюдать, как маг шустро возится с калечными. Бледное лицо Амрека на глазах приобретало более здоровый цвет. Нагаль перестал морщиться при каждой движении, а Эрбек наконец смог снять расплавленную местами рубашку, без риска сорвать куски кожи.

- Ребятам отдых нужен, - тихо сказал я. - Пусть отправляются к Смотрителю. Там их не найдут. Заодно Вартена пришлют сюда. Он мне завтра понадобится.

- А что завтра будет? - поинтересовался заместитель, устремив свой взор на плавно пляшущие языки пламени. Я посмотрел на его лицо, наполовину озаренное светом, но недовольства не заметил.

- То, что должно было быть сегодня, но, увы, не состоится. Всем необходимо отдохнуть. Всё, объявляю выходной, - мне тяжело далось это решение. Откладывать визит к герцогу крайне нежелательно. Уже послезавтра мне нужно сдать отчет королю, а сделать это я смогу только после договоренности с заговорщиком. - Сегодня все делайте, что хотите. Кстати, зайдите к Джареку, он выдаст зарплату.

- О, тогда Вы не против, если я на время перебазируюсь в новый кабак, - оживился Нагаль. Его глаза предвкушающее заблестели. - Говорят, там такая обстановочка…м-м-м…

- Вообще-то против, - лениво отозвался я. Тело, узнав, что ему наконец-то светил отдых, тут же расслабилось. И как я не старался, работать не хотело. - И не смотри на меня так! - младший близнец разочарованно хлебнул воды прямо из кувшина. - Ты знаешь, что пока Крис не проверит все, вам троим в городе не стоит светиться. Тем более в таких местах. Нагаль, я надеюсь, ты все понял?

- Все, - мрачно пробурчал смуглый покоритель девичьих сердец. Амрек хлопнул брата по плечу и ухмыльнулся:

- Не волнуйтесь, Лорд, я прослежу.

- Тогда я спокоен, - улыбка помимо воли растянула мои губы, при виде обиженного выражения лица Нагаля. Эрбек тихо смеялся в стороне. Он часто сопровождал гуляку в его сомнительных походах, но не был особым любителем. Зато Ирн - вот уж кто постоянный спутник Нагаля. Но он сейчас не в том состоянии, чтобы колесить по злачным местам столицы.

- От меня что-нибудь еще требуется? - подошел ко мне Гарварт. Крис не отставал. Он часто работал ассистентом при маге, когда последний лечил кого-то из Девятки, и даже сдружился с этим представителем одной из самых сложных профессий.

- Угу, - я приоткрыл глаза, которые закрылись сами собой, и взглянул на мага. Затем зевнул и встал. - Вам с Крисом нужно будет проверить, не следят ли за этими тремя субъектами, - я кивнул на ночных охотников. - Если слежка есть, постарайтесь сделать так, чтобы ее не стало.

- Сделаем, Лорд, - улыбнулся Крис и, не стесняясь присутствия Гарварта, напрямую спросил. - Что можно рассказывать?

Я на секунду задумался, затем скользнул взглядом по подобравшемуся лицу мага. Не знаю, стоит ли его брать в нашу команду… Хотя чего думать, вот у него и спросим.

Гарварт опешил, когда услышал вопрос. Но, немного подумав, выдал свое согласие. Даже подозрительно быстро, на мой взгляд.

- Я и так уже практически работаю на Вас, - пояснил он, накидывая на плечи снятый на время лечения плащ. Тонкие, хорошо выделанные черные перчатки были заткнуты за пояс. Попав в освещенную область, блеснула пряжка. Не сомневаюсь, что у одежды Гарварта немало функций. Защитная, например.

На предложение подписания договора, маг так же не имел ничего против. Как раз у магов и зародилась эта традиция, скреплять союзы на бумаге, а не словами. К тому же, если свитки пропитаны магией, то такие договоры вряд ли будут нарушены, по крайней мере, нарушитель понесет жестокое наказание.

- Тогда рассказывай все, что посчитаешь нужным, - напутствовал я Криса и тот с Гарватом скрылся за входной дверью. - Так, теперь вы втроем двигаетесь к Смотрителю. Смотрите, чтобы на вас не обращали внимания. Да, что учить, сами все знаете. Вперед.

Подлеченные быстро покинули домик. Теперь в комнате остались только мы с Арнаканом. Заместитель так и не встал с дивана, наблюдая за всем происходящим оттуда.

- Как думаешь, стоило подключать Гарварта? - спросил я, опускаясь на корточки перед камином. Голос заместителя, донесшийся из-за спины, был задумчивым:

- Он уже приличное количество времени работает на Вас. И вряд ли станет предавать. Знаете, что он весьма искусен в своем деле?

- Да? - заинтересовался я, обернувшись к собеседнику. - Хороший специалист?

- Достаточный, - кивнул друг. - Я специально узнавал. Он работает не только в области целительства, но так же занимается алхимией и боевой магией. В теории же еще более разносторонен.

- Удачная находка, - согласился я, неохотно поднимаясь и беря кувшин в руки. Под прохладными струями огонь с шипением потух. - Сможешь предать Кейлену, что вечером его жду?

- Вы же хотели отдохнуть, - напомнил заместитель, покидая нагретое место. Я ответил, что и так отдыхаю. А разговор не повредит. - Хорошо, - он вздохнул и укоризненно посмотрел на меня. - Не умеете Вы расслабляться. Да и я тоже…

Мы вернулись во дворец, соблюдая все предосторожности. Показаться в таком растрепанном виде перед королем невозможно, не нарвавшись на ряд лишних вопросов. А уж отвечать и подавно нет желания. А ведь придется, случись такая неприятность.

Я с наслаждением принял ванную, подготовленную расторопным Риком. Затем прошлепал босыми ногами до кровати и вытянулся во весь рост (не слишком большой, к слову). Темные мокрые пряди волос облепили шею, давая приятную прохладу уставшему телу. Я скосил глаза на быстро расползающееся пятно на шелковом покрывале и хмыкнул. Вода не кровь, но с таким цветом ткани создается полное впечатление, что на постели лежит труп. Кстати, моя полная неподвижность только увеличивает сходство.

В свете последних мыслей, я совершенно не удивился испуганному крику мальчика, принесшего завтрак. Только повернул голову и недовольно открыл глаза.

Слуга клацнул зубами и мелко задрожал:

- Лорд, - тихо сказал он, ставя непослушными руками тяжелый поднос на столик. Потом, справившись с этим нехитрым делом, осторожно отступил назад, вытаращив огромные голубые глаза, и попросил, - не пугайте так больше. Это… страшно…

- Договорились, - я опустил веки, наполненный только одним желанием - поспать. - Разбуди меня через два часа после полудня.

- Хорошо, - Рик послушно склонился в поклоне и бесшумно выскользнул за дверь, которую и прикрыл за собой.

Интересно, подумалось мне, какова вероятность моего крика ужаса, при виде мертвеца? За неполные семнадцать лет я практически не помню, когда ощущал себя ребенком. С самого сопливого детства меня учили контролировать эмоции. Отец, конечно, не одобрял такого рвения учителей сделать из меня, будем говорить прямо, лицемера, но он слишком часто отсутствовал в поместье, находясь при короле Иранесте, так что приглядывать за процессом обучения не мог. В итоге я стал истинным дворянином. Ложь? Нет, я редко лгу, но зато часто не договариваю, позволяя собеседнику сделать свои собственные выводы. И не моя вина, что эти выводы не соответствуют правде. В целом, я человек достаточно честный. Не святой конечно, но свои обещания и клятвы исполняю всегда. Поэтому, со стороны молодого короля было весьма неосмотрительно не взять клятву верности с единственного сына герцога Леренса…

Сон все же пришел, уводя за собой в приятные иллюзорные миры, где возможно все. Солнечные лучи, проникшие сквозь тонкую щель между двумя тяжелыми портьерами, не нарушали заслуженного отдыха, ласково грели лоб, скользили по мокрым волосам и отбрасывали блики на стены. Я проснулся сам, за четверть часа до того, как придет Рик, и теперь нежился под теплыми золотыми лучами, не испытывая никакого желания подниматься с нагретого места. Давно нужно было устроить выходной, пусть и на половину дня. И вообще, если с герцогом Равейским разговор пройдет удачно - съезжу на прогулку за город, развеюсь. Да и с Девятку всю соберу. Ребята уже давно не виделись все вместе.

Сочно потянувшись, я почувствовал себя отлично отдохнувшим. Виски больше не ломило, да и постоянно напрягающиеся глаза получили необходимую передышку. Эх, какой день. Впервые за последнее время меня не беспокоит будущий разговор с герцогом. Вылазка ребят прошла настолько удачно, насколько вообще могла. Несмотря на повреждения, уже залеченные искусным магом, подчиненные сумели добыть то, в чем я сильно нуждался. Не хотелось признаваться, но неуверенность в успехе своего плана действовала на меня подавляюще. Эх, а ведь еще чуть больше полугода назад, улыбка практически не сходила с моего лица… Хм, так за чем же дело стало? Вернем же ее на законное место.

Встав, я мягко подступил к шторам и резко рванул их в стороны. В комнату хлынул золотой, почти осязаемый свет. Я некоторое время стоял, подставив лицо под солнечные лучи, и довольно жмурился. Если бы умел - заурчал от удовольствия. Нет, сегодня сидеть во дворце я не буду. Слишком уж манит благоухающий сад, легкий ветерок и трескотня кузнечиков. Думаю, Кейлен не будет против, если разговор пройдет где-нибудь в скрытых от чужих глаз закоулках растительной территории.

- Лорд? Вы уже встали? - Рик с опаской заглянул в комнату и убедился, что на кровати меня нет. Когда я не отозвался, он вошел и с тревогой спросил, - все в порядке?

- Все прекрасно, - я отвернулся от окна и весело улыбнулся оторопевшему слуге. - Ну-с, что на обед?

- Ваш любимый салат и оленина, - чуть запнувшись, ответил тот. Да уж. Если все впадают в ступор от моей улыбки, то что же будет, если я засмеюсь? Вот что значит редко проявлять эмоции. Все просто отвыкли. - У Вас хорошее настроение?

- Возможно, - мурлыкнул я, мягко проскользнув мимо Рика и перейдя в гостиную, где дожидался накрытый стол. - А может просто день хороший.

С разбегу приземлившись на диванчик, я с завидным аппетитом приступил к трапезе. Слуга наблюдал за мной с открытым ртом. Я покосился на него и с хитрой улыбкой предложил:

- Если так уж хочется, то можешь присоединиться. Мясо чудесное, - мальчик захлопнул рот и чуть покраснел. Минуту он стоял на месте, не зная, что предпринять, а затем вдруг спросил:

- Лорд Миранес, можно мне сегодня пойти в город?

- А зачем? - удивился я, не переставая споро работать серебряной вилкой. Мой любимый ягодный сок был приятно прохладен. Самое то, после сытной еды.

- Я к маме хотел сходить, - признался он, опустив голову. Я от неожиданности поперхнулся и закашлялся. Жестом отогнав слугу, кинувшегося помочь, выпил немного сока и задумался.

Ну да, а с чего я решил, что Рик сирота? Нужно было расспросить мальчика раньше. За столько времени работы на меня, он еще ни разу не отлучался из дворца. Мда. Столько времени не видеть родную мать… Хотя я ее не вижу уже долго. Очень долго. И надежды на встречу нет и не будет.

Вздохнув, я поднял взгляд на терпеливо дожидающегося моего решения мальчика и произнес:

- Чего ж ты раньше не сказал? Она одна живет? - Рик кивнул. - Работает где?

- В булочной.

- Хм, - я опять задумался. С одной стороны оно мне не надо, с другой - Рику действительно будет так лучше, а с третьей - это дело мне практически ничего не стоит, а вот пользу принесет…- Как думаешь, она согласится переехать во дворец?

- ? - Рик с недоумением взглянул на меня, а потом просиял, - конечно!

- Тогда пусть собирает вещи, - весело усмехнулся я. - Думаю, пирожки воя мама готовит просто отличные, а выпечку я люблю… Беги, сообщи ей.

Мальчик радостно подорвался с места, но на полпути к двери остановился:

- А как объяснить страже?

- Скажешь, что твоя мать станет мой личной кухаркой, - я приник к кувшину и выпил добрую половину емкости. - Проблем не должно быть.

- Спасибо, Лорд, - Рик сияющими глазами с обожанием посмотрел на меня и уважительно поклонился, после чего вылетел за дверь со скоростью стрелы.

- Приятно иногда делать людям добро, - философски заключил я. Настроение и впрямь поднялось еще на пару пунктов. Искренняя радость Рика приятно грела душу. - Не знал, что способен на такое.

Поднявшись с места, я посмотрел на опустевший поднос и, махнув рукой, решил оставить как есть. Мое появление на кухне вызовет слишком большой переполох. Не стоит так привлекать внимание. Хотя… Так редко проявляющееся игривое настроение не давало мне покоя. Накинув свободную белую рубашку, я схватил посуду и, насвистывая, покинул комнату. Идя по коридору и весело улыбаясь своим мыслям, я свернул в служебные проходы и спустился на первый этаж. Кухня, к счастью, была очень близка к занимаемому мной крылу, так что встреча с другими придворными мне не грозила.

Немного поплутав среди узеньких коридорчиков, я наткнулся на нужный и дальше шел уже по запаху. Вскоре к нему присоединился шум десятков деловито суетящихся людей, занятых любимым делом. Я вошел в большой зал, заполненный длинными столами, где постоянно что-то нарезалось, рубилось, мялось. Несколько крупных печей, возле которых крутились поварята, то и дело помешивающие готовящиеся блюда. Поодаль, за самым близким к окну столом сидели некоторые рабочие, пришедшие на обед. На самом конце даже, кажется, пристроился стражник, неторопливо поедающий жаркое. Хм, сюда и мои из Девятки часто наведываются. Правда, сейчас они разбрелись по своим делам.

Наконец меня заметила пышнотелая женщина, стоявшая ближе всего к двери и мелко нарезавшая листья салата. Оставив свою работу, она вытерла руки передником и ловко подхватила у меня поднос.

- Что ж Вы, лорд, сами-то, - мягко пожурила она, ставя грязную посуду на специально отведенный столик. - А Рик где?

- К матери пошел, - безмятежно отозвался я, внутренне недоумевая, как слуги умудряются знать всех во дворце. Нет, я, конечно, старался завоевать их расположение, но лично эту женщину вижу в первый раз.

- Бедняжка, - посочувствовала та. - Он так по ней скучает.

- Ничего, - обрадовал ее я. - Сегодня он уже приведет ее сюда.

- Правда? - женщина всплеснула руками. - Вы взяли ее на службу? Это прекрасно. Я знала Эриту еще с самого детства. Хорошая женщина, да вот муж погиб на войне. Военным был. Говорил, что нет ничего лучше, чем защищать родные земли. Славный человек… - повариха промокнула глаза чистым полотенцем и вдруг улыбнулась. - Сока ягодного Вам налить?

- А откуда вы знаете? - в этот раз сдержать удивление мне не удалось. Женщина же рассмеялась и тепло мне улыбнулась. Эта улыбка напомнила мне совершенно другое лицо: нежное, светлое, с тонкими аристократическими чертами. Мама улыбалась мне точно так же.

- Рик постоянно берет для Вас именно этот сок. Так будете?

- С удовольствием, - несмотря на то, что недавно поел, я присел за стол и с искренним наслаждением умял пару еще теплых булочек, запивая любимым напитком. Кухарка с умилением посмотрела на меня и снова принялась за работу. Ее пухлые руки с невероятной сноровкой и скоростью орудовали острым ножом, отделяя жесткие веточки укропа. Радом на столе стояла широкая чаша, куда и ссыпалась вся нарезанная зелень. - М-м-м, вкуснятина.

- Заходите почаще, - предложила женщина. - Вам тут будут рады. Кстати, я Ринея.

- Хорошо, Ринея, - я взял в рот последний кусочек выпечки и довольно прищурился. - Думаю, теперь я буду нередко здесь застревать. Особенно в дверном проходе… - теперь мой живот был наполнен до самого верха и я с опаской покосился на поясной ремень - выдержит, не выдержит?

Ринея расхохоталась. Многие с любопытством оглянулись на нас, но не стали отрываться от дела, только перекинулись парой слов друг с другом.

- Ну ладно, мне пора, - встав, я сыто потянулся и, поблагодарив добрую женщину, выскользнул в коридор. Славное место - кухня. Надо было раньше сюда наведаться. Эта непринужденная атмосфера, а особенно отношение Ринеи позволило мне хоть на время ощутить себя тем, кем я являюсь на самом деле - несовершеннолетним ребенком.

- Странное преображение, - хмыкнул я, поднимаясь по лестнице. Уже приближаясь к кабинету, я привычно сделал невозмутимо-спокойное лицо и прошествовал мимо стражника. Отдых-отдыхом, а теперь пора заняться делами насущными.


Глава 7.


- Лорд, Кейлен будет здесь с минуты на минуту, - сообщил Арнакан, заходя в кабинет. Я откинулся на спинку кресла и потянулся, разминая затекшую спину. За два часа я набросал примерный сценарий разговора с герцогом и сейчас тщательно обдумывал каждый пункт. - Кстати, Вартен прибыл. Он сейчас в домике, ожидает Ваших распоряжений.

- Пусть до завтра отдыхает, - отмахнулся я. - Ты кстати тоже. Только нужно послать кого-нибудь записаться на аудиенцию к герцогу Равейскому.

- Я могу распорядиться, - предложил заместитель и, увидев мой утвердительный кивок, вышел в коридор. Едва за ним закрылась дверь, как в комнату проник Кейлен. Он поправил и так идеально лежащие волосы и уселся на софу.

- Как дела? - с улыбкой поинтересовался я. Тот неожиданный прилив хорошего настроения еще не иссяк, поэтому я с искренним дружелюбием и теплотой смотрел на своего друга.

- Ты сегодня странный какой-то, - проворчал шпион, расстегивая ворот рубашки. Затем он с нескрываемым вожделением покосился на кувшин с холодной водой, принесенный незнакомым слугой. Видать привет от Ринеи.

Заметив его взгляд, я разрешающе махнул рукой. Кейлен тут же приник к горлышку сосуда и не успокоился, пока не выпил половину содержимого.

- Вот теперь хорошо, - блаженно мурлыкнул он, откидываясь на спинку диванчика. - Теперь можно и поговорить… Что ты хотел?

- Обсудить текущее положение дел, а так же посоветоваться насчет завтрашней встречи с герцогом, - сухо сказал я. Нет, конечно, понимаю, что быть серьезным всегда - это уже болезнь, но в данном случае нужно сосредоточиться.

- Хорошо, ты что-то подготовил? - друг вмиг собрался, почувствовав мое недовольство.

- Да, можешь почитать, - протянув ему листы с примерными набросками разговора и предполагаемой реакцией заговорщика. - Если что - поправь.

- Угу, - взгляд Кейлена быстро пробежался по строчкам. - О! Неплохо… Хм… Тут он может и не удивиться, в жизни и не такое встречал… Но в целом: даже очень неплохо, - он поднял голову и я поразился насколько весело сверкают его глаза. - Знаешь, с тобой становится все интереснее и интереснее. Что же будет дальше?

- А все может быть, - вздохнул я, а затем улыбнулся. - И не обязательно плохое. С другой стороны, удача любит рискованных… Ну что, Кейлен? Одобряешь?

- Сейчас, немного дополню, - друг подошел к столу, бесцеремонно отодвинул меня в сторону и уселся на подлокотник кресла. После чего взял перо, макнул в чернильницу и что-то быстро застрочил. Я с любопытством прижался к его боку, пытаясь рассмотреть надписи, но локоть шпиона загораживал весь обзор. - Да не толкайся. Сейчас отдам.

Фыркнув, я откинулся в кресле и с задумчивым видом уставился в потолок. Затем перевел взгляд на окно. Эх, не получилось сегодня в сад выйти. Хотя, почему бы просто не прогуляться?

- Эй, ты скоро? - поинтересовался я. Кейлен не ответил. Его рука замерла над новым, почти исписанным листом, а лицо приняло вдохновлено-мечтательный вид. - Ты что, оду ему сочиняешь?

- А? Что? - друг оторвался от дела и посмотрел на меня несколько отрешенным взглядом. - Ага. Все, закончил.

- Тогда пошли в сад. Там ознакомлюсь с твоим творением, - я подхватил листки бумаги, стащил Кейлена с кресла и поволок к выходу.

- Мда, сегодня ты точно сам не свой, - прокомментировал шпион сии действия. - Это погода так влияет? Ну да, сегодня необычайно жаркий день. Ты на солнышко не выходил? Может, тебя удар хватил с непривычки?

- А ты сегодня подозрительно болтлив, - прищурился я, спокойно проходя мимо стражников. На данный момент нет смысла красться тайными ходами, ведь это просто невинная прогулка под облаками и необыкновенно ярким голубым небом.

- Ты меня раскусил, - картинно прижал руку к сердцу Кейлен. - У меня происходит помутнение рассудка, когда вижу столь погожий день.

- Оно и заметно, - проворчал я, быстрее проходя мимо поста. Стражники с недоумением косились на нашу пару и пожимали плечами. Я если честно сам поражался. Кейлен редко шутит. Обычно это невероятно серьезный и насмешливый человек, но видимо сегодня день такой. Я и сам веду себя довольно странно. Впрочем, причины меня не волнуют. Когда еще возникнет возможность просто так пообщаться с другом, который чаще всего просто занят и не может отвлекаться на пустые разговоры. Как и я… - Как насчет того, чтобы проиграть сценарий?

- О, я только "за", - оживился Кейлен, до этого просто плетясь за мной и то и дело оттягивая рукава рубашки от взмокшего тела. Ой, зря я не захватил шляпу. Голову печет неслабо. - Только давай найдем тихое место и присядем в тенечке, ладно?

Мы быстро скрылись в кустах и пропали из поля видимости всех, кто мог за нами наблюдать. Я повел шпиона по неприметным тропинкам, пока не достиг небольшого рукотворного пруда. Его размеры достигали всего шагов шесть в диаметре, зато глубина примерно с меня ростом. Водичка чистая, приятно-прохладная. Я сел прямо на землю и опустил ладонь на гладь водоема. Тут же по воде пробежалась мелкая рябь. Задумчиво проследив, как мимо моего большого пальца проплыл листочек с сидевшим на нем жуком, повернул голову к пристроившемуся рядом Кейлену:

- Ну, что ты там написал?

- Прочти сам, - лениво отозвался друг, упав на спину и сунув в рот травинку. Листы бумаги белели на земле рядом с нами. Подняв один, я удостоверился, что это первый по счету, после чего приступил к чтению. По мере осознания текста, улыбка все быстрее наползала на мое лицо. Дошло до того, что я весело рассмеялся и потянулся за следующей страницей.

- Ну, знаешь, - ознакомившись с поправками и на этом листе, я долго не мог успокоиться. Кейлен несколько возмущенно взирал на мое веселье, но не прерывал, хотя сказать видимо было что. - Не, такого я делать не буду… По-моему только цирка в доме герцога не хватало.

- А что тебя не устраивает? - с наигранной обидой буркнул шпион и забрал у меня заметки. Затем подложил их под голову и уставился в небо, едва проглядывающее сквозь плотно переплетенные ветви деревьев. - Ладно, если серьезно, то тебе необходимо предложить ему что-то стоящее.

- Есть у меня одна мысль, - задумавшись, медленно произнес я, пальцем вычерчивая на колене замысловатые круги. - Но об этом чуть позже. Кстати, Арнакан должен уже был узнать насчет аудиенции.

- Угу, думаю, герцог назначит на завтра, - предположил Кейлен. - В конце концов, ему станет любопытно, зачем он понадобился сыну Советника. Слушай, - друг резко сел и внимательно посмотрел на меня, - я все давно хотел спросить: ты собираешься рассказать своей Девятке о плане?

- Не знаю, - я прикусил губу и устремил невидящий взгляд на воду.

- Но ты им доверяешь?

- Разумеется, - пожал плечами и усмехнулся. - Иначе уже давно стал бы параноиком.

- Ты можешь, конечно, меня не слушать, - осторожно начал Кейлен. - Но рассказать ребятам нужно. Поверь, так будет лучше.

- Я подумаю. Хотя… пожалуй, Арнакану можно рассказать и сейчас, а вот остальным… - я встал и прошелся по траве, спугивая крупных кузнечиков. - Остальным лучше сообщить в случае удачного окончания разговора с Лайном.

- А если разговор выйдет неудачным? - полюбопытствовал Кейлен.

- Тогда им сообщат уже без меня, - усмехнулся я. - Ладно, не будем думать о грустном. Все разрешится со временем. Но в одном ты прав: я сегодня же поговорю с Арнаканом.

- Отлично, - улыбнулся друг, но потом нахмурился. - Постой, что значит прав в одном? А в остальных случаях?

- Не важно, - рассмеялся я и легко увернулся от шутливого тычка.


* * *


- Лорд, герцог назначил аудиенцию завтра на полдень, - доложил заместитель, зайдя ко мне в кабинет. Убедившись, что сообщение дошло до моих ушей, развернулся и хотел выйти, но я тихим окриком задержал его. - Вы что-то хотели?

- Да. Мне нужно поговорить с тобой, - я со вздохом посмотрел на него и сделал жест в сторону софы. Когда заместитель устроился, я встал и прошел до дверей, где приказал Рику следить за входом. Этот разговор не должны подслушать.

- Я слушаю, - на лице подчиненного легко читалось сосредоточенное внимание.

- Это касается всей нашей работы, - Арнакан подобрался. Его взгляд стал острым и пронзительным. - Точнее причин, по которым и ведется вся подпольная деятельность, - выждав минуту и, убедившись, что заместитель и не думает перебивать или что-то спрашивать, я продолжил. - В целом основой является мое желание занять трон.

Я ожидал от друга разной реакции, поэтому его спокойствие и интерес не сильно ошеломили, но все же удивили изрядно.

- Не буду говорить, что не подозревал о чем-то таком, - без малейшего оттенка каких-либо негативных чувств произнес Арнакан. Он положил руку на мягкий подлокотник и неопределенно пошевелил пальцами. - Если честно, дела говорят сами за себя.

- А кто-нибудь еще есть такой же догадливый? - прищурился я.

- Думаю, Амрек тоже понял. Да и Оровей… А остальные просто не особо задумывались, - спокойно ответил заместитель.

- Прекрасно, и что ты об этом думаешь?

- А что я могу думать? - пожал плечами Арнакан. - Это Ваши дела. Я же только подчиняюсь.

- То есть ты не отказываешься участвовать дальше, и будешь поддерживать меня? - я затаил дыхание, ожидая ответа. Правда, постарался, чтобы на лице это волнение не отразилось.

- Лорд, я всегда с Вами, - улыбнулся друг. - Чтобы не случилось.

- Спасибо, - я не сдержал облегченного выдоха. Что ни говори, но потерять Арнакана было бы слишком болезненно. Уж не говоря о том, что заместитель прекрасно справляется со своей работой, и найти такого же было бы сложно.

- А Вы сомневались?

- Ну, мало ли, - уклонился от ответа я. - Если у тебя есть какие-то предложения или советы - буду рад выслушать.

- Только один - расскажите все остальным, - Арнакан посмотрел мне прямо в глаза. - Для них Ваше доверие - честь. И они его заслужили.

- Хорошо, - кивнул я. Уж если оба друга говорят одно и тоже - стоит прислушаться. - Завтра после разговора с герцогом решу.

- Я иду с Вами, - тон Арнакана был решительным. Я понял, что отговаривать смысла не имеет, поэтому просто кивнул, тем более что сам желал присутствия заместителя в этом "походе". - Вы берете Вартена?

- Да. Мы втроем отправимся завтра. Разговор очень серьезный, так что смотрите в оба. Если что, то разрешаю вломиться в кабинет, или где мы там с Лайном будем, и забрать меня.

- Очень хорошо, - заместитель и впрямь был доволен. Обычно я редко разрешаю вмешиваться в ход событий, что изрядно бесило Арнакана, но не выполнять приказы он не смел.

- Тогда можешь идти. Или у тебя есть вопросы?

- Вопросы есть, но с ними я подожду, - подчиненный поднялся и, поклонившись на последок, отправился по своим делам.

- Вот так, - вздохнул я и покосился на светлый кусок неба, видный из окна.

Весь дальнейший день прошел быстро. Я сперва занимался бумагами, потом забросил их в самый нижний ящик стола, сопроводив потоком неблагородных слов. Затем бездумно походил по коридорам своего крыла, весело пообщался со стражниками, услышал немало дворцовых сплетен, кое-что рассказал сам, вызвав раскаты громового хохота со стороны бравых парней. Под вечер наконец осознал, что отдыхать не умею совершенно. Уже через несколько часов безделья готов на стену бросаться от скуки. Нет, так не пойдет. Ну, хоть что-нибудь сегодня произойдет?

- Лорд? - в мою спальню заглянул Рик и испуганно отшатнулся назад, завидев на моем лице радостную улыбку от уха до уха. Я же был счастлив оттого, что появился слуга. Значит, мне есть хоть чем-то заняться. - Моя мать здесь.

- Хорошо, - я заставил себя успокоиться. - Ты нашел ей комнату?

- Да, в этом крыле много свободного места.

- Где она сейчас?

- Ждет за дверью, - мальчик замялся.

- Ну-ну, - подбодрил я, взяв гребень с небольшого столика и приведя свою прическу в порядок.

- Она хотела поговорить с Вами.

- Так пусть войдет, - разрешил я и прошел в гостиную. Слуга тут же выскочил за дверь и вернулся с высокой (выше меня) женщиной, одетой в простое коричневое платье, какие носят в бедных районах столицы. - Здравствуйте, Эрита.

- Лорд Миранес, - она поклонилась и взглянула на меня усталыми, но счастливыми глазами. - Спасибо Вам за все. За моего мальчика и за возможность постоянно быть рядом с ним.

- Но это же Ваш сын, - пожал плечами я. - А для Рика мне практически ничего не жалко. Он хороший мальчик.

- Как и Вы, - улыбнулась женщина. Ее приятное лицо, постаревшее раньше времени от тяжелой работы, было светлым и приветливым. Серые глаза смотрели с теплом и благодарностью. Светлые волосы убраны под аккуратный чепчик.

- Да уж, - усмехнулся я на ее последние слова. - Но у меня большие запросы. Ладно, Эрита, Вы же хорошо готовите?

- Да, я могу печь пирожки, булочки и все, что захотите, - охотно отозвалась мать Рика.

- Здорово, - я весело потер руки. - Выпечку я очень люблю.

Эрита рассмеялась:

- Это хорошо, лорд. Тогда я вам буду приносить завтраки.

- Думаю, Вы прекрасно сработаетесь с Вашим сыном, - решил я. - Будете личной служанкой. Оплата соответственная. На выходной можете уйти в любое время - только предупредите меня. А остальное - Рик доскажет. Он же проведет для Вас экскурсию по дворцу.

- Спасибо, лорд, - еще раз сказала Эрита и направилась к двери.

- Кстати, - крикнул я ей вслед. - Зайдите на кухню. Ринея будет рада Вас увидеть.

Женщина оживилась и быстро выбежала в коридор. Значит, они действительно были знакомы. Что ж, неплохо. Ринея поможет своей подруге освоиться на новом месте. Да и Рик наконец сможет больше отдыхать.

- Чем бы теперь заняться? - спросил я сам у себя. И сам же себе ответил. - Нужно сходить размяться.

В зале было пусто. Я с сожалением посмотрел на стойки с оружием и направился в соседние с залом комнаты. Та был только Джарек. Он лежал на кровати и бездумно смотрел в потолок. Правда, на звук шагов резко повернул голову и, дождавшись моего появления, сел.

- А где остальные? - поинтересовался я.

- В домике, - ответил подчиненный и потянулся. - Вы хотели размяться?

- Ну, собирался.

- Если хотите, я составлю Вам пару, - предложил Джарек и, не дожидаясь ответа, вскочил. Похоже, что он так же не знал чем заняться.

- Буду рад, - мы прошли в зал, где начали сперва простейшую разминку, после чего перешли к упражнениям на гибкость и ловкость. - Что там с твоим?

- Засел на дно, - огорченно махнул рукой подчиненный, выполняющий заказ короля. - Сидит тихо, ни с кем не встречается. Думаю, теперь он вряд ли на что решиться. Разве что через пару месяцев.

- Ты понаблюдай за ним еще денька два, а потом прекратишь, - сказал я в перерыве между двумя прыжками через метровую преграду. Делать такие сальто меня научил Арнакан, правда у меня все равно каждый раз замирает сердце. Кажется: вот-вот головой задену деревянную палку. Правда, умирать в юности у меня нет желания, поэтому все прыжки выполняю практически безукоризненно. - Ладно, давай мечи.

Дальше шел изматывающий бой на деревянном оружии. Джарек сражался лучше меня, что и говорить, но в принципе и мой уровень весьма неплох. За себя постоять сумею, но предпочту предоставить защиту своей жизни профессионалам.

- Неплохо, - оценил Джарек, когда мы прекратили поединок. Вот, что меня радует - выносливость у меня прекрасная. Долго над ней бился, но теперь с гордостью могу сказать, что убежать от кого-то не составит труда. - Вы к себе?

- Да. До завтра.

Поднявшись в свою спальню, я с удовольствием окунулся в заботливо подготовленную ванную и немного понежился в горячей воде. А теперь лучше лечь спать, чтобы завтра не клевать носом при герцоге.


И вот карета остановилась перед искусно выкованными воротами, за которыми простирается территория с особняком герцога Лайна. Услужливый охранник распахнул створки и впустил внутрь. Нашим глазам предстал красивый ухоженный сад, в чем-то даже соперничающий с королевскими садами. Тонкая, выложенная плитками дорожка вела прямо к главному входу в белокаменный особняк. Высокие пышные розы росли по сторонам от прохода.

- Довольно неудобно, - шепнул Вартен, не обращающий внимания на все это великолепие. Он видел не такое. Впрочем, как бы мне не нравилась обстановка, но все равно загородный дом моего отца намного лучше. То гнездышко по размерам уступает этому, но зато обставлено более уютно. Мама знала толк в вещах и выбирала только самое лучшее. И не всегда "самое лучшее" оказывалось самым дорогим. Хотя повторюсь, особняк герцога Равейского вполне красивое место, а мне есть с чем сравнивать. Особенно розы… - Из-за этих цветов скрыться в кустах будет сложновато.

- Ну, надеюсь, нам не придется скрываться вообще, - так же тихо ответил я, не поворачивая головы к подчиненному. Вартен и Арнакан шли позади меня. Оба прекрасные воины, всегда настороже и готовы в любую минуту закрыть меня собой. Хорошие люди… Но будем рассчитывать на разумность герцога. - Скоро будем на месте.

Дорожка и впрямь, расширившись, подвела прямо к невысокой лестнице. Поднявшись, мы прошествовали в главный зал. Слуга проводил нас к приемной. Там нас ожидал Лайн.

- Лорд Миранес, - он вежливо склонил голову, не скрывая своего любопытства. Я спокойно выдержал его взгляд и так же обозначил поклон:

- Лорд Лайн, - мой собеседник приподнял бровь, быстро осмотрев меня с ног до головы. Особенно долго он остановился на моих глазах. Что там увидел - не знаю, но усмешка проскользнула на его лицо и осталась там.

- Пройдемте в кабинет, - он приглашающе взмахнул рукой, а затем остановился и взглянул на моих спутников. - Ваши люди могут остаться здесь.

Арнакан посмотрел на меня и взглядом передал все свое отношение к последним словам герцога. Я успокаивающе опустил ресницы и знаком указал на диваны. Вартен скривился, но не стал сопротивляться, хотя видать хотелось. Гм, приятно, когда люди беспокоятся за тебя. Значит, я им небезразличен.

Лайн терпеливо дождался, пока я соизволю войти в его кабинет, после чего плотно прикрыл дверь и прошел к столу. Присев, мы некоторое время молча изучали друг друга. Придя каждый к своим выводам, начали разговор.

- Что привело ко мне молодого человека? - поинтересовался герцог. Эти слова ясно показали отношение Лайна: снисходительность, любопытство и небрежность.

- Мне нужно обсудить с Вами несколько важных вещей, - спокойно сказал я.

- Я слушаю? - улыбнулся хозяин дома. - Может вина? - и, не дожидаясь ответа, звякнул в колокольчик, вызывая слугу. - Пока слуга придет, Вы можете изложить тему.

- Почему и нет, - пожал плечами я. - Мне известны некоторые факты из Вашей биографии. Не скажу, что они законные.

- О чем Вы? - нахмурился Лайн. - Что за факты?

- Это факты прошлого и настоящего, - туманно ответил я. - Но, кто знает, возможно, и будущего.

- Лорд Миранес, я попрошу Вас выражаться яснее, - резко сказал герцог, потом успокоился. - Извините за вспышку. Продолжайте.

- Ничего страшного, - успокоил я его. - Речь о Вашем… м-м, скажем так, увлечении некой идеей, - я медлил. Возможно, по периметру комнаты стоит парочка соглядатаев герцога, поэтому давал возможность Лайну сообразить о чем пойдет речь и вовремя убрать лишних свидетелей.

- Что за идея? - однако, по глазам герцога было видно, что он понял, что я имел в виду и теперь мучительно размышлял, что предпринять. В этот момент в комнату зашел слуга и выжидающе уставился на своего хозяина. Лайн поднял на него взгляд и коротко сказал: - Вина, Лартемского.

Угу. И что это за вино? Зачем герцогу понадобилось уточнять название? Уж не потому ли, что на подобный моему случай у хозяина особняка приготовлен особый напиток, м? Так, пить здесь я ничего не стану.

- Думаю, это стоит обсудить поподробнее, - достаточно громко произнес Лайн, привлекая мое внимание. Ага! Слишком громко на мой взгляд. Нет, если не прислушиваться, то разница не ощущается, зато теперь мои чуткие уши явно уловили тихие шорохи за стеной. Думаю, герцог произнес заранее заготовленную фразу и сейчас все шпионы покинули свои места, предоставляя нам полную конфиденциальность последующего разговора.

- Особенно теперь, - мягко усмехнулся я, вызвав недоуменный взгляд собеседника. - Думаю, сейчас уже можно говорить начистоту. Лорд Лайн, мне известно о Вашей деятельности за спиной законного короля.

- С чего Вы взяли? - ухмыльнулся человек напротив. Однако его глаза опасно блеснули. - Мой дорогой лорд, не слушайте сплетни. При дворе могут многое придумать.

- Мои источники - отнюдь не придворные, - отрезал я, внимательно следя за движениями герцога и стараясь понять его мысли. - Вся информация получена от проверенных людей. И вся она компрометирует Вас в глазах Его Величества. Поверьте, мне известно достаточно о Ваших делах. К тому же Ваш сын, якобы умерший от болезни, был убит при попытке сбежать из дворца в ночь удачного покушения на короля. У меня имеется заверенная копия отчета законохранителя. К слову, последнего тоже убили, на следующий день после осмотра трупа вашего отпрыска. Все бумаги по этому делу пропали, но несколько копий были надежно спрятаны и попали мне в руки. Сведения о Вашей причастности так же имеются.

- И, думаете, король Вам поверит? - напряженно произнес герцог. Весь снисходительный вид пропал без следа. На смену ему пришла сосредоточенность. Теперь Лайн слушал меня как равного.

Наш разговор прервало вторичное появление слуги. В руках он держал поднос с кувшином вина и двумя бокалами. Поставив напиток на стол, мужчина развернулся и направился к двери.

- Да уж больше, чем Вам, - усмехнулся я, проводив слугу взглядом. - Тем более под этими сведениями подпишется Канцелярия.

- Однако, - покачал головой мужчина. Он не был напуган, просто испытывал досаду и раздражение от того, что его планам могут помешать. - У Вас везде свои люди?

- Скажем так, где они мне нужны, - сухо ответил я, внимательно глядя в глаза собеседника. Тот же тщательно обдумывал ситуацию, пока, наконец, не спросил:

- Что вы хотите от меня?

- О, давно пора перейти к делу, - оживился я. Герцог мрачно взглянул на меня, но промолчал. Похоже, его настроение не способствовало шуткам. Я же думал иначе. Следует несколько расслабить Лайна изменившимся поведением, а затем вновь резко перейти к предыдущему образу. Такая смена собьет придворного с нехороших мыслей о моем устранении, которые наверняка мелькают в его голове. А затем он начнет думать более рационально и, надеюсь, в нужном мне направлении. - Как Вы думаете, - мурлыкнул я, наивно сощурив глаза, - наше соглашение возможно? А то такой сильный и могущественный дяденька не должен стоять против меня. Ведь правда? И вообще, вино детям пить вредно, - мой капризный тон ввел герцога в состояние легкого шока. Собеседник взглянул на меня с полным недоумением. Затем перевел свой взор на стол и рассеяно произнес:

- Да, конечно, - по его хлопку в комнату вошел тот же бесстрастный слуга, видать оставшийся в приемной, и с поклоном забрал поднос с вином. Он ничем не выразил своего недовольства или недоумения. Просто вышел и через несколько минут вернулся с кувшином сока. Я удовлетворенно и с удовольствием пригубил свежий, прохладный напиток, не опасаясь, что там может оказаться вредное и не предусмотренное рецептом вещество. Не думаю, что герцог мог предусмотреть такой вариант развития переговоров и смену питья. Кстати, похоже, он приходит в себя. - Вы довольны? - теперь в голосе мужчины промелькнуло ехидство.

- Вполне, - я не обратил на его тон никакого внимания. - Правда, ягодный был бы лучше, но и этот подойдет.

- Могу позвать слугу снова, - предложил собеседник.

- Нет, спасибо, - поставив пустой фужер на стол, я откинулся на спинку кресла и внимательно посмотрел на герцога. Тот подобрался и ответил на взгляд. - Теперь действительно перейдем к делу. Мне нужны списки тех, кто участвовал в покушении на короля Иранеста. Разумеется, с Вашей подписью.

- А… а больше Вы ничего не хотите? - ошеломлено поинтересовался мужчина, но затем взял себя в руки, тем более что я спокойно произнес:

- Хочу, но об этом мы поговорим позже.

- Хорошо, - Лайн уже несколько устало посмотрел на меня. Ничего, это тебе за недооценивание противника. В следующий раз будешь более тщательно собирать информацию о попросившем аудиенцию. - Давайте начистоту. Зачем Вам списки?

- А Вы еще не поняли? - удивленно приподнял бровь я. - Мне нужно повторить историю.

- Вы хотите свергнуть короля?? Но зачем?

- Чтобы занять его место.

Герцог сперва рассмеялся, но затем улыбка сползла с его лица. Мой тон не оставлял сомнений, что я говорю серьезно, поэтому собеседник некоторое время не мигая смотрел на меня, пытаясь собраться с мыслями. Затем протянул руку и налил себе сока. Отхлебнув, скривился и поставил на место. Похоже, кроме благородных напитков он мало что признает.

- Но в Вас нет королевской крови. Никто не примет такого правителя!

- Думаю, всем недовольным ничего не останется, как принять такое положение вещей, - усмехнулся я, показав зубы. Возможно, в другое время такой оскал показался бы герцогу смешным на столь юном лице, но не сейчас.

Лайн повторил мою расслабленную позу и прикрыл глаза. Я не стал мешать, позволяя ему оценить полученную информацию и найти приемлемый для всех выход.

- Что буду иметь с этого я? - сухой тон герцога меня порадовал. По крайней мере, отказ вряд ли последует.

- Вы хотели марионетку на троне, полностью подчиняющуюся Вашим приказам, но, увы, этого дать не могу, - развел руками я. - Однако, думаю некоторые сведения докажут мою полезность.

- И что это за сведения?

- Первым, что Эрнест планирует сделать, когда войдет в силу - это уничтожить тех, кто убил его отца, - жестко сказал я. - У вас сейчас мало сил, чтобы справиться с армией короля, а потом будет поздно.

- А где гарантия, что ВЫ не уничтожите нас, когда взойдете на трон? - насмешливо произнес Лайн, опять машинально отпив из своего фужера. На этот раз он кривиться не стал, а спокойно допил сок.

- Мне это не выгодно, - я говорил максимально честно. Сейчас решается и моя судьба, и судьба герцога. Он знает, что в случае отказа, я передам компромат королю, а значит казнь герцога Равейского не за горами. В то же время и я понимаю, что, уничтожив герцога, потеряю очень много времени на поиски остальных заговорщиков. А это может быть фатальным. Так что необходимо прийти к компромиссу. - Во-первых, Вы сами сказали, что далеко не все примут меня, а значит, Ваша поддержка будет необходима. И потом, Лирия не упустит своего шанса, если у нас начнется междоусобица. Войны на два фронта я вряд ли выдержу один.

Герцог кивнул, принимая мои объяснения, и вновь погрузился в раздумья.

- А Ваш отец? Он знает? - внезапно спросил мужчина, застав меня врасплох. Хорошо, что лицо уже настолько привыкло сохранять невозмутимость, что ничем не выдало меня.

- Нет, - покачал головой я. - Но скоро будет поставлен в известность.

- Думаете, он примет?

- Сомневаюсь, - усмехнулся я, сожалея об этом глубоко в душе. Нет, отец никогда не примет этого. Не удивлюсь, если он отречется от сына-заговорщика. - Но это не остановит меня.

- Догадываюсь, - повторил мою усмешку Лайн. - Но Вы понимаете, что этого мало? Призрачная гарантия на сегодня и такие же шансы на завтра.

- Понимаю, поэтому могу предложить Вам еще некоторые моменты, - вздохнул я.

- Излагайте, - герцог был спокоен по виду, но чувствовалось, что он, как и я, напряжен и взволнован.

- У Вас осталась несовершеннолетняя дочь, - начал я. - На данный момент она у Вас единственный ребенок?

- Да, после смерти Шарлана, она стала наследницей. А что? - насторожился Лайн.

- Она младше меня на пару месяцев, - продолжил я. - Если все задуманное удастся, то она поможет влить в ваш род королевскую кровь.

- То есть предлагаете выдать ее за Вас замуж, - уточнил Лайн. Увидев мой кивок, он задумался. - Знаете, неплохо. Это принимается. А что второе?

- Второе, что предлагаю, это пост Советника, - твердо сказал я.

- Хм, смело, - хмыкнул Лайн. - А если Леренс согласится Вас поддержать?

- Это вне сомнений, - заверил я. - Поверьте, своего отца я знаю. Он никогда не принесет мне присягу.

- Что ж. Думаю, дня через два я смогу дать Вам ответ.

- Боюсь, будет уже поздно, - покачал головой я. - Мне уже завтра нужно представить Его Величеству полный отчет о Ваших действиях.

- То есть Вы требуете ответа сейчас? - изумился герцог.

- Это Вам решать, - пожал плечами я, спокойно глядя в глаза потенциальному тестю.

- Вы загоняете меня в угол, - развел руками Лайн. - Но хоть полчаса я могу подумать?

- Могу подождать немного, - согласился я и прикрыл глаза. Дальнейшее время проходило в абсолютном молчании. Герцог Равейский оценивал свои шансы, выгоду и, соответственно убытки. Итогом сложного мысленного процесса стал тяжелый вздох и тихие слова.

- М-да. Вы все продумали. Хорошо, мы можем заключить договор.

- Прекрасно, - я тут же распахнул глаза и довольно улыбнулся. - Я рад, что мы смогли прийти к соглашению. Если Вы предоставите листки бумаги и перо, то я быстро напишу текст договора.

Герцог только покачал головой, поражаясь такой прыти, но требуемое подал. Еще через четверть часа я вышел из кабинета, сжимая в руках свой вариант договора. Арнакан по моему лицу понял, что переговоры прошли успешно, поэтому несколько расслабился, а в карете он и Вартен услышали мой довольный смех.

- Ну что ж, - отсмеявшись, сказал я. - Теперь можно выполнить данное самому себе обещание. Завтра мы все отправляемся за город. Пора развеяться, ребята!


Глава 8.


- Хороша погодка, - прищурившись, произнес Ирн. Он развалился на мягкой лесной траве и лениво наблюдал за муравьем, упорно карабкающимся на препятствие. Подчиненный то и дело смахивал надоедливое насекомое, но то не принимало никаких возражений. - Давно не был на природе.

- И я, - пришлось согласиться мне, пристроившемуся совсем рядом. Нагаль и Эрбек с невероятными усилиями карабкались на деревья, соревнуясь в скорости. Может в другое время они забрались бы раза в два быстрее, но на данный момент им весьма сильно мешал заливистый смех, душивший обоих. Амрек с меланхоличным видом наблюдал за детскими выходками своего брата, но ничего не делал, чтобы остановить это безобразие. Арнакан с Оровеем, не видевшиеся уже довольно продолжительное время, сейчас бегали за дичью, наслаждаясь обществом друг друга. Джарек стаскивал хворост, поднимая с земли сбитые подъемом двух развеселых друзей ветки. Вартен комментировал соревнования. Из-за его порой ехидных слов мы с Ирном закатывались в хохоте, утирая слезы. - Кстати, где Крис? Я же сегодня всех освободил от работы, - недоуменно поинтересовался я, когда очередной приступ веселья прошел.

После переговоров с герцогом, я вернулся во дворец в самом благостном расположении духа. На все расспросы подчиненных только многозначно прищуривался и говорил, что всему свое время. А вечером объявил на весь завтрашний день всеобщий выходной, с обязательной прогулкой в лесу за городом. Рады были все, без исключения. Ребята давно стосковались по дружеской веселой суете, по отсутствию постоянного контроля за своими действиями и, наконец, просто друг по другу.

Так что уже с утра мы собрались и всем скопом выехали через южные ворота, явив глазам стражников весьма забавную картину - девять всадников, с предвкушающим смехом подгоняющие друг друга и с наслаждением вдыхающие немного прохладный утренний воздух.

И вот сейчас все терпеливо ожидали, когда будет готов обед. Дурманяще пахнувшее мясо заставляло постоянно сглатывать слюну и с вожделением поглядывать на тушу молоденького кабана, подстреленного Оровеем. Полчаса назад, когда костер только-только заполыхал посреди поляны, показался Крис, сопровождающий Гарварта. На этот раз маг был в простой, мало примечательной одежде, как нельзя лучше подходящей к походу.

Сперва кудесник настороженно молчал и посматривал на меня с некоторым волнением, но я радушно улыбнулся ему и жестом указал на место рядом с собой. Гарварт расслабился и после этого легко вписался в наш коллектив. Кстати, собеседник из него крайне занимательный. Маг знал много вещей, но ничуть этим не кичился. Зато так здорово рассказывал смешные истории со времен его обучения в Университете, что веселый смех не затихал над поляной.

- Здорово, - блаженно улыбнулся я, заваливаясь на спину и прикрыв глаза. Мясо получилось превосходное, так что приходилось жалеть, что природа не дала нам больше места для пищи, поскольку желудок был наполнен под завязку.

- И не говорите, - согласился Арнакан. - А почему Ваш Кейлен не присоединился.

- Он бы с радостью, - чуть грустно сказал я. Отсутствие друга действительно огорчало. - Да только служба не отпускает. Кейлен пока еще не под моим началом.

- Пока еще? - приподнял брови Оровей, пристроившийся ко мне с другого бока. - Хм, наводит на странные мысли…

- Кстати, о странных мыслях, - я внимательно посмотрел на Арнакана. Заместитель тут же понял, о чем я думаю, и ободряюще кивнул головой. - Мне всем вам нужно кое-что сказать, - шум на поляне тут же стих. Десять лиц с сосредоточенным интересом повернулись ко мне. - Ни для кого не секрет, что многие наши действия остаются неизвестными для Его Величества. Я хотел бы объяснить причину. Возможно, кто-то уже догадывается, а для кого-то новость окажется свеженькой, - я заметил на лице Амрека тень понимания, а Оровей так вообще в открытую улыбнулся и подмигнул мне. Хм, Арнакан был прав. Он совершенно точно указал на тех, кто вполне осознает направление наших действий. - В общем, я хочу захватить власть, - совершенно спокойным тоном сказал я. Однако брови многих из присутствующих поползли вверх, а глаза приобрели вид плода ранетки. Гаврварт так вообще ошеломленно переводил взгляд с невозмутимого меня на ободряюще-веселые лица расположившихся по обе стороны от своего начальника Арнакана и Оровея. - Ну и? Кто что об этом думает? Попрошу высказать сразу, чтобы потом не было недопонимания.

- Ага, - только и сказал Ирн. Он некоторое время с бессмысленным выражением лица смотрел прямо перед собой, а затем вдруг расхохотался. - Извините, - выдавил он, поймав мой недоуменно-вопрошающий взгляд. - Просто теперь до меня дошла вся подоплека некоторых Ваших действий. И сейчас я не понимаю, как мог быть таким глупым…

- Да и сам только в этот момент сложил все кусочки мозаики, - несколько нервно улыбнулся Эрбек. Затем его взгляд прояснился. - А что? У Лорда все прекрасно получается.

- Да уж, - поддержал его Крис. - Уж если мы не соображали до этого, то кто другой вряд ли догадается.

- Ну, Лорд, Вы мастер запудривать мозги, - развел руками Нагаль. Он не мог долго оставаться серьезным, поэтому сейчас наигранно сердито посмотрел на своего брата и строго произнес. - Ты же догадывался! Почему не сказал?

- Свои мозги иметь надо, - подначил Амрек, ловя от меня признательный взгляд. Разрядить немного обстановку не помешает.

- Ах, так! - два близнеца покатились по траве, шутливо награждая друг друга ударами. Остальные несколько успокоились и с интересом наблюдали за потасовкой.

- Могу поспорить в этот раз победит Нагаль, - задумчиво произнес я.

- Не, Амреку всегда легче удавалось повалить брата, - откликнулся Джарек, с ленцой в голосе. Он сидел, прислонившись к дереву, и довольно поглаживал живот. - Эх, хорошо мясо получилось.

В этом момент Нагаль торжествующе тряхнул волосами и, издав переливчатый вопль, сел на груди поверженного противника.

- Я же говорил! - довольно усмехнулся я.

- Ну, - разочарованно покосился на меня Джарек, потом напустился на улыбающегося Амрека. - Ты чего, победить не мог?

- Видать сегодня удача не на моей стороне, - развел руками старший близнец. И, посмотрев на меня, подмигнул. Сговорились они что ли с Оровеем?

Постепенно шум немного затих.

- И все же, мой лорд, на что Вы рассчитываете? - внезапно сказал Вартен.

- На что? - сделал вид что задумался я. На деле же этот вопрос уже давно ожидал. - Скорее на кого. Вчера мне удалось привлечь на свою сторону герцога Равейского, - русоволосый разведчик понимающе кивнул. Он сам практически присутствовал при этом.

- Неплохо, - присвистнул Ирн. - У герцога немало сил, что и говорить. Конечно, с армией короля не справиться, но все же…

- А с армией справляться и не нужно, - перебил я. - По крайней мере не со всей. Если мой план удастся, то против нас будет едва ли одна пятая всех войск…

- Но… - проницательно протянул Арнакан.

- Но зато элита, - вздохнул я. - Эти уж точно не бросят короля.

- Из элиты там всего полторы сотни, - возразил Вартен. Он как раз достаточно хорошо знал расстановку военных сил Арнеста. - А они лишь немногим превышают мастерство нашего пополнения. Уж поверьте.

- Это да, - согласился Оровей. - Наши ребятки уже сейчас почти сравнялись с Девяткой. Немного доработаем, и у Вас будет собственная элита.

- Это обнадеживает, - криво усмехнулся я. - Тогда стоит озаботиться скорейшим пополнением.

- Угу, полгода - слишком большой срок, - признал Ирн. - Эти почти полсотни человек уже через месяц будут готовы вступить на полную службу.

- Прекрасно, - новости меня несказанно порадовали. - Оровей, в который раз поражаюсь твоим умением разыскивать новых людей.

- Ну, что есть, то есть, - развел руками скромный наш. Все остальные обменялись необидными улыбками. - Кто еще будет мясо?

На остатки несчастного кабана налетели все и через семь минут только обглоданные кости, собранные одной кучей, напоминали об упитанном животном.

- Лорд, а если король все узнает? - Эрбек не боялся, он просто интересовался. Это хорошо было видно по его глазам. Синие омуты выражали только глубокое уважение и искреннюю привязанность.

- Тогда плохо нам будет, - приподнял голову я. - Нет, в принципе вам можно будет скрыться… - я осекся. Десять пар глаз смотрели на меня с укором. Даже маг. За этот день, который медленно подходил к концу, Гарварт неплохо успел сблизиться с Ирном и Нагалем. Да в какой-то мере уже принимали мага за одного из своих. Поэтому его возмущение не выглядело странным.

- Лорд, неужели Вы думаете, что мы сможем оставить Вас? - укоризненно произнес Арнакан. Остальные взглядом подтвердили его слова. Нет, пора бы им напомнить, что играть в героев не удел заговорщиков.

- А мне и думать не надо, - холодно произнес я. - Вы уйдете, если поймете, что помочь мне никак не сможете, - кто-то хотел перебить, но я еле заметным жестом тут же остановил праведный порыв. - Надеюсь, все хорошо понимают, что лучше остаться в живых, чем пасть под мечами стражи. Поэтому, если все же такая ситуация возникнет, вы делаете все возможное, а затем уходите. Если останетесь в живых - вытащить меня будет легче. В крайнем случае, Лайн поможет. Да и Кейлен не останется в стороне. Никаких жертв и других бессмысленных поступков. Только полная уверенность и хорошо просчитанные ходы. Всем ясно?

- Да, Лорд, - нестройным хором ответили подчиненные. Они молчали, и каждый в одиночестве обдумывал мои слова.

- Зря Вы так, - тихо сказал мне на ухо Оровей. - Все ведь действительно искренне готовы отдать за Вас жизнь.

- Лучше, пусть останутся в живых, - устало произнес я. Вечер постепенно терял свои привлекательные краски. - Поверь, благородные порывы не спасут меня. Все ребята полягут, но толку не будет.

- Возможно, Вы и правы, - чуть заметно улыбнулся подчиненный. - Хоть и не признаете, но ведь все равно Вам не безразличны жизни всех нас.

Еще бы, подумалось мне. Где таких преданных людей взять? Хотя… Оровей прав. Не только трезвый расчет, но и искренняя привязанность. Я ведь тоже не бездушный, как полагают люди, попавшие под влияние "маленького демона". А именно так называют меня за глаза те, кто сопротивлялся подчинению. Хотя, стоит признать, таких людей мало. Чаще всего со мной договаривались по собственному желанию и относились достаточно хорошо. Но всех объединяло одно: меня считают расчетливым, хладнокровным и, как ни странно честным. В принципе, я еще ни разу не нарушил данное кому-либо слово. Впрочем, сложившаяся в некоторых кругах репутация, не раз сыграла мне добрую службу. Бывает, что люди сами находят меня и предлагают использовать их способности. Разумеется за деньги или за иные услуги.

Оровей смотрел на меня своими вечно понимающими синими глазами и улыбался. Он уже давно взял меня под свою ненавязчивую опеку и старался всегда быть рядом. К сожалению, это не часто удавалось.

- Скоро окончательно стемнеет, - Арнакан взглянул на запад, где небо уже наливалось багрово-красным цветом. - Пора собираться.

- Ага, - кивнув, я встал. - Теперь проведем перекличку. Все согласны остаться со мной? - по очереди произнося имена, я терпеливо дожидался ответа. Не все отвечали сразу, как близнецы или Оровей, но в итоге вся моя группа выразила полное и безоговорочное согласие. В их лицах не было сомнений. И то, что они все же взвешали все "за" и "против" меня порадовало. Значит осмотрительность и осторожность им присуща. Под конец, когда последний человек сказал "да", я не сдержался и с искренней признательностью улыбнулся. - Я рад.

Без преданных людей, которые будут охранять мою жизнь и мои планы, выполнить то, что задумано - нереально. А все из теперь уже Десятки, останутся со мной. Я верю…

- Теперь действительно пора, - с сожалением произнес Амрек, покидаю уютную поляну. До города ехать немало, а в полной темноте конь может сломать ногу из-за большого количества нор, прорытых юркими животными. Допускать подобного никто не собирался, поэтому Вартен и Эрбек споро затушили костер, закопали кости в землю и поспешили отвязывать коней.

Через четверть часа мы уже вывели лошадей из леса, после чего вскочили в седла и пустились в путь.

- Мда, - пробормотал я, чувствуя немалую усталость. - Вроде выходной сегодня, но почему-то после него хочется еще неделю отдыхать.

Подчиненные весело перекрикивались друг с другом. Вечные гуляки Нагаль и Ирн ехали рядом и что-то оживленно обсуждали, несмотря на приличную скорость и ветер. Я прислушался. Кажется скоро только что открытый кабак познает на себе всю молодецкую силушку двоих друзей. А если к ним еще и Эрбек присоединится… то похоже мне придется платить за восстановление ночного заведения.

Словно услышав мои мысли, Амрек и Арнакан переглянулись и осуждающе посмотрели на двоих весельчаков. Зато Эрбек, поняв, о чем разговаривают друзья, тут же пристроился рядом.

Уже подъезжая к городу, я почувствовал наплыв головной боли. Сперва легкой, еле заметной, но, когда ворота остались позади, а до дворца всего ничего, виски уже ломило так, что хотелось остановить коня и улечься прямо на дорогу, под копыта лошадей остальных всадников. Правильно говорят лекари, не владеющие магией, мысленно усмехнулся я, от головной боли легко избавит топор или что-то его заменяющее.

Гарварт расстался с нами где-то посредине пути, свернув к улицам, испокон веков занятых магами. Трое учителей так же отделились и поспешили к северному району.

У дворца я сполз с коня и, радуясь, что на меня на данный момент не смотрели, привалился к часто вздымающемуся боку уставшего животного. Ничего, сейчас лягу в постель, посплю, и завтра утром все будет нормально.

С этими мыслями я отлепился от коня и прошел по саду до своего крыла, где спокойно прошел мимо стражи, преодолел длинный коридор, а вот на лестнице споткнулся и остановился. В глазах стало темно. С трудом поднявшись на оставшиеся три ступеньки, я замер, прислонившись к стене и постарался хоть как-то прояснить зрение. Однако головная боль упрямо мешала собрать мысли и ощущения, так что ориентирование в пространстве я потерял. Наугад сделав шаг, оступился, покачнулся и покатился по ступеням, практически не чувствуя соприкосновений с каменными поверхностями. Только вбитые Арнаканом рефлексы позволили телу сгруппироваться так, чтобы не сломать ни шею, ни позвоночник… а вот руке похоже не повезло.

Упав на площадку, я, как ни странно, не потерял сознание, только постоянно чувствовал все части тела, неблагополучно соприкоснувшиеся со ступенями, и злившую самого себя беспомощность. Не знаю, сколько так пролежал, но вновь остро вспыхнувшая боль немного прогнала темную пелену, и я различил встревоженный голос Арнакана. Его пальцы осторожно прошлись по моему позвоночнику, после чего заместитель кому-то сказал:

- Кажется, не сломан, можно поднимать.

- Я отнесу его в спальню, а ты иди за магом, - донесся голос Кейлена. О, так вот кому я обязан за столь своевременное посещение. Ох… Руки шпиона бережно подняли меня с пола, однако причиняли не меньше боли, чем само падение.

- Миранес…


Открыв глаза, я с удивлением осознал, что чувствую себя превосходно. Нет, разумеется, все ушибы, синяки и прочее давали о себе знать, зато сознание было полностью свободным. На виски больше ничего не давило, даже странно как-то. За последнее время я уже настолько привык к своей постоянной неприятной спутнице - боли, что сейчас голова казалась легкой и невесомой.

- Лорд? - рядом появилось бледное лицо Рика. - Как Вы?

- Жив вроде, - бодро отозвался я, приподнимаясь и садясь поудобнее. Слуга тут же подложил мне под спину подушки и поспешил исчезнуть. Правда через несколько минут он вернулся в сопровождении Арнакана и Гарварта. Маг тут же деловито засучил рукава и возложил ладони на мою макушку. Я недоуменно следил за его действиями, а затем повернулся к заместителю, взглядом требуя объяснений.

- Все потом, - подчиненный посмотрел на меня строго и серьезно. Я сперва хотел возмутиться, а затем осознал, что веду себя как ребенок, поэтому умолк и спокойно дождался окончания непонятной процедуры.

- А теперь могу я получить ответы? - иронично произнес я, когда лекарь отступил на пару шагов и довольно кивнул.

- Вам давно следовало показаться магу, - вздохнул Гарварт и неодобрительно покачал головой. - В последнее время Вы слишком много работали, поэтому ничего удивительного, что болезнь резко прогрессировала.

- Что за болезнь, - насторожился я.

- О, ее название Вам ничего не скажет, - отмахнулся новый член Десятки. - Скажем так, еще немного и помочь никто бы уже не смог. А теперь все будет хорошо.

- То есть организм здоров? - уточнил я.

- Абсолютно, - ответил маг, но затем посмотрел на мою руку и поправился. - То есть почти. Все последствия падения еще не успел убрать. Ваша голова затребовала слишком много сил, но уже через два дня Вы будете полностью здоровы.

- Надеюсь, Вы не будете вставать все это время, - угрожающе прищурился заместитель. Я удивленно моргнул. Редко слышу такой тон у Арнакана. Обычно это вежливый и совершенно невозмутимый человек. - И в следующий раз, пожалуйста, предупреждайте, если у Вас что-то еще заболит. Тогда предотвратить подобные спуски с лестницы станет возможным.

Подчиненный развернулся и вышел за дверь, провожаемый моим недоуменным взглядом.

- Что, настолько серьезно было? - поинтересовался у Гарварта.

- Не то слово, - вздохнут тот.

- Хорошо, - спокойно и ровно сказал я. - Признаю, что поступил глупо. Нужно было сразу сказать, но я не рассчитывал, что будет настолько сильный приступ.

- А с этой болезнью всегда так, - осведомил меня маг. - Предугадать время обострения практически невозможно.

- Что ж. Теперь за это можно не беспокоиться.

- Только все равно рекомендую Вам отдыхать чаще. Иначе все может повториться.

- Ничего, - усмехнулся я. - Арнакан теперь точно не оставит меня одного.

- И будет прав, между прочим, - заметил голос Кейлена. Друг незаметно вошел в спальню, и некоторое время прислушивался к разговору. Гарварт наскоро попрощался со мной и, буркнув, что вернется вечером, исчез за дверью. - На его месте я бы вообще приставил круглосуточную охрану.

- Так строго не надо, - умиротворяюще приподнял руку я. - Хватит и простого сопровождения во время поездок.

- Ты сильно всех напугал, - вздохнул Кейлен и присел рядом со мной на кровать. - Видел бы своего заместителя. Умчался за магом как стрела. Еще бы: перелом руки, разбитая голова, - принялся перечислять друг, а я, поморщившись, тронул ноющий затылок. - Это не говоря о внутренних повреждениях - лестница то длинная. Как еще шею не сломал…

- Повезло, - спокойно сказал я. Друг с некоторым удивлением посмотрел на меня:

- Знаешь, мне даже интересно, а на плахе ты будешь так же спокоен?

- Ну, у тебя и вопросы, - покачал головой я. - Кто знает? Веришь, проверять как-то не хочется.

- Хоть это хорошо, - буркнул шпион. Потом его лицо стало сосредоточенным. - Как у герцога?

- Все прекрасно, - я позволил себе улыбнуться. - Он настроен весьма решительно. Договор уже у меня.

- Ты бываешь весьма убедительным, - согласился Кейлен. - Он принял две приманки?

- Принял, - вздохнул я. - Но жениться мне не особо-то хочется, хотя понимаю, что дочка герцога - лучший вариант. Видел как-то. Милейшее создание. Мешать не будет.

- Уверен? - иронично приподнял бровь шпион. - А если это только видимость?

- Вряд ли, - пожал плечами я. - Иначе она уже давно была бы замужем за кем-нибудь весьма богатым и приближенным ко двору. Хотя все возможно.

- Но лучше проверю, - нахмурился друг.

- Да, пожалуйста, - махнул рукой я. - Хуже не будет.

- Хорошо. Ты как себя чувствуешь? - оглянулся на дверь Кейлен.

- А что? - насторожился я.

- Да, тут к тебе посетители рвутся, - прислушавшись, я действительно уловил голоса подчиненных.

- Они что, все там? - ужаснулся я, представив, во что это выльется.

- Сам виноват, - отпарировал Кейлен. - Нечего было пугать народ.

- А поесть мне дадут? - мрачно спросил я, осознав, что деваться некуда. Нет, можно конечно приказать, и уйдут как миленькие, но это уже слишком грубо с моей стороны.

- Тут приходила какая-то Эрита и принесла тебе пирожки, - шпион кинул мимолетный взгляд на столик в углу. - Там еще и сок ягодный стоит.

- Никто не забыл, - ухмыльнулся я, возвращаясь в прежнюю колею. Действительно, эти знаки внимания не только приносят радостное тепло в груди, но и ясно показывают, что преданных людей во дворце у меня становится все больше и больше. Если так дальше пойдет, то у меня появляются шансы осуществить задуманное с минимальным количеством жертв, а значит и недовольных будет меньше.

- Ты лучше спрячь, - посоветовал Кейлен, внимательно глядя на меня.

- Что спрятать?

- Такое выражение глаз. Поверь, это не то, что хотели бы увидеть люди, - усмехнулся друг. - Хотя меня радует твое возвращение. Ладно, и мне пора вернуться к работе. И так у тебя всю ночь был. Правда, поговорить нам нужно.

- Это да, - согласился я. - Дальнейшие планы необходимо обдумать более серьезно. И, как считаешь, ты уже созрел до руководства?

- Думаешь, уже пора? - задумчиво посмотрел на меня Кейлен.

- Через пару месяцев займешь пост, - заверил я. - Теперь нужно действовать как можно более эффективно, а помощь Канцелярии будет весьма кстати.

- Уже что-то придумал? - заинтересовался шпион.

- Есть немного. Тебя кстати, никто не видел?

- Кроме твоих ребят? Нет. Поверь, соблюдать осторожность у меня в крови.

- Будем надеяться, - пробормотал я. - Ладно, до завтра.

- Пока, - усмехнулся Кейлен и вышел за дверь. Тут же в проем просочились близнецы и остальные. Я тяжело вздохнул.


Глава 9.


Целый день мне пришлось проваляться в постели. Больше всего беспокоила только-только сросшаяся рука. Гарварт - маг конечно хороший, но не полноценный лекарь. Вот сейчас я и мучаюсь, стараясь не шевелить больную конечность. Впрочем, все, что мне надо, подавал Рик. Одеваться так же приходилось с его помощью. А Эрита похоже задалась целью меня закормить, поскольку свежие булочки, пирожные и пирожки теперь круглосуточно ожидали меня на столе. А с ними и сок.

На следующее утро, после неприятного происшествия, я, сбежав из-под бдительного ока Арнакана, устроился в своем кабинете. Хочешь, не хочешь, но сегодня нужно сдать отчет. Хорошо, что отец не знает, как я своеобразно спустился по лестнице. Только его ахов не хватало. За вчерашний вечер и так наслушался от команды. Нет, как спрашивать совета - командир взрослый. Стоило упасть - дитя дитем. Где логика?

Так, вкладываем в папку уже готовые подтасованные факты по поводу времяпровождения герцога Равейского, и можно идти сдавать…

- Все-таки сбежал, - хмыкнул Кейлен, входя в кабинет. Его приход застал меня врасплох. Нервно дернувшись, я выронил стопку исписанных листов. - Не ожидал?

- Еще бы, - проворчал я, собирая разбросанные бумаги. - Думал, Арнакан пожаловал.

- А, - понимающе кивнул друг и, отстранив меня, сам собрал документы. - На, держи, калечный наш.

- Только ты не начинай, - взмолился я, прибираясь на столе. - Чего хотел-то?

- Пришел узнать на счет твоих дальнейших планов, - уже серьезно проговорил шпион. Он присел на софу и принялся вертеть в руках поднятое с пола перо. - Герцог не шалил?

- Как сказать, - в кабинет сунулся Рик и испросил разрешения покинуть дворец. Посмотрев на него, я кивнул. Когда мальчик ушел, продолжил прерванный разговор. - Пытался поначалу отравить вином, но после остался, по-моему, даже довольным результатами переговоров.

- Это хорошо, - улыбнулся Кейлен. - А что со списком?

- Завтра должен принести его доверенный слуга. Рассмотрим, а потом уже возьмемся за составление более точного плана.

- А в общем?

- Нужно поскорее закончить обучение новой партии, - я прошелся по кабинету и остановился возле окна. - Необходимо постепенно внедрять своих людей в военную структуру…

- Тихо! - вдруг шепнул Кейлен и замер. Я недоуменно повернулся к нему и наткнулся на предостерегающий взгляд. Друг вскочил и тенью метнулся за дверь. Вытянув клинок из левого наруча, я последовал за ним. Выбежав в коридор, оглянулся и заметил мелькнувшие силуэты, скрывшиеся за поворотов в самую заброшенную часть дворца.

- Вот демон, - прошипел я, бросаясь в ту сторону. На секунду замерев перед изгибом коридора, отбросил сомненья и нырнул в потайной ход. - Будет весело, если он свернул не в ту сторону.

Скрытый коридор вывел меня на главный, но чуть дальше, значительно сократив путь. Мой замысел оправдался. Человек, затянутый в темно-серый костюм, выскочил прямо на меня и наткнулся на вовремя подставленный клинок.

- С дороги, тварь, - не хуже змеи зашипел раненный, и отшвырнул меня в сторону. Не будь вчерашнего падения, я успел бы увернуться и, возможно, уложить лазутчика, но так… только неудачно приземлился на больную руку и охнул. Следом повалился и сам слухач, придавленный к полу крепким телом Кейлена.

- Лорд? Ты как сюда успел? - изумился друг, связывая руки лазутчика и рывком поднимая его на ноги.

- Ходы знать надо, - прокряхтел я, самостоятельно принимая вертикальное положение. - Он чуть не ушел.

- Знаю, - виновато сказал шпион. - Ладно. Тут комнаты все свободные, а криков точно никто не услышит. Сможем допросить.

- Веди, - махнул здоровой рукой я и вошел в первую попавшуюся дверь. Кейлен пинками подталкивал попавшегося мужчину и одновременно запирал дверь. Я осмотрелся по сторонам и, убедившись в заброшенности сей спальни, удовлетворено указал подбородком на злобно сверкающего глазами лазутчика. - Сади его на кровать.

Друг подтолкнул связанного вперед и тот рухнул на постель. Правда через мгновение перевернулся и с невозмутимым видом уставился на нас. Все бы ничего, но прикушенная губа ясно показывала как лазутчику больно. Сам виноват…

- Чем ты его так? - поинтересовался Кейлен, заметив рану на боку. - Ладно, не важно. Говорить будем?

- Только не с тобой, предатель, - будто выплюнул худощавый мужчина. Его волосы при дневном свете оказались пепельными. Да и вообще весь облик был с серым оттенком, даже кожа.

- Надо же, - удивился Кейлен. - Значит ты из Канцелярии. Хм, Миранес, это не особо хорошо, что они тобой заинтересовались.

- А может и не они, - мрачно сказал я, незаметно вытирая клинок об найденную ткань и убирая лезвие обратно. Сделать это было достаточно трудно, учитывая "здоровье" моей правой руки. - Кто отдал приказ? - мой вопрос шпион Канцелярии открыто проигнорировал. - Не хочешь говорить - не надо. Тогда ты больше не нужен, - я подошел к лазутчику и сильным ударом левой руки (как раз той частью, где находился жесткий наруч) отправил его в бессознательное состояние.

- Ну и зачем? - спокойно спросил шпион. Его глаза с удивлением следили за моими действиями. Представляю, как это выглядит: невысокий юноша с абсолютно невозмутимым лицом бьет взрослого мужчину. Я бы и еще добавил, а то рука после столкновения с этим типом разболелась нещадно.

- Так он ничего не расскажет, - пожал плечами я. - А если и расскажет, то только после продолжительного допроса. А у нас времени нет. Посиди с ним, я схожу за кем-нибудь из Девятки. Вернусь с зельем.

- Хорошая идея, - одобрил Кейлен и присел на край кровати. - А я пока подумаю, как объяснить пропажу подосланного именно к тебе шпиона.

- Удачи, - хмыкнул я. У самого идей не было никаких. И так ясно, что подозрения только усилятся. Теперь придется быть вдвойне осторожными. Все, началось…

Найти удалось только Арнакана (который, к слову, был вне себя, увидев мою персону) и Амрека. Остальные отсутствовали. Правда, этих двоих хватило, чтобы вытащить порцию зелья из подвала домика, вернуться обратно в спальню и опоить нашего пленника.

- Теперь стоит чуть-чуть подождать и можно слушать. Кейлен, займешься допросом? - шпион кивнул. Заместитель и второй подчиненный с интересом оглядывали одурманенного лазутчика и сокрушенно качали головами.

- Кто так прячется, - притворно строго сказал Амрек. - Это надо ж так раскрыться. Да еще и на клинок напороться. Кстати, чей?

- Мой, - откликнулся я, мало вслушиваясь в болтовню близнеца. Рука ныла и отвлекала на себя все мои мысли.

- Лорд, Вам лучше вернуться в постель, - хмуро произнес заместитель. - Мы тут сами справимся.

- Ты прав, - с неохотой признал я. - А ты, Кейлен, чего придумал?

- Если это то зелье, о котором я думаю, - отозвался друг, - тогда вполне возможно, что оно сотрет память на тот промежуток времени, когда он стоял у дверей. А уж его ранение и долгое отсутствие я смогу объяснить начальнику.

- А как узнать, забыл он об услышанном или нет? Влить зелье повторно и спросить? - поинтересовался Арнакан. - Это конечно плохо повлияет на его здоровье, но, думаю, не так заметно, как рана.

- Кстати, можно позвать Гарварта, - заметил я. - Тогда про рану можно забыть. И вообще, напоить пленника какой-нибудь алкогольной гадостью и притащить в Управление.

- Неплохо, - задумался Кейлен. - Так, рану уберем - это раз. Память сотрем и проверим - это два… а Гарварт сможет увеличить участок стираемой памяти?

- Вот у него и спросим, - усмехнулся я.

- Ага. Дальше, опоим, чтобы были все признаки похмелья назавтра и притащим в Канцелярию. Скажу, что нашел его в кабаке. Там есть мои люди, если надо будет - подтвердят.

- А что ты сам делал бы в кабаке? - резонно спросил Арнакан.

- Ну… Мало ли с кем встречался. Многие осведомители назначают переговоры именно в таких местах.

- Короче, разберетесь, - подытожил я. - Ладно, отправлюсь в спальню, по пути предупрежу… Эх, где Крис?

- Должен скоро вернуться, - с сомнением сказал заместитель и потер лоб. - Посмотрите в комнатах у зала. Он вроде обещал туда заглянуть.

- Угу, в общем, пошлю за магом и направлю сюда. Кейлен, завтра забеги ко мне, поговорим.

Я вышел из комнаты и направился обратно к кабинету, тщательно запоминая дорогу. Хорошо, в свое время потратил немало времени, изучая подробный план дворца. Конечно, многие тайные ходы не были обозначены даже на нем, но сейчас с гордостью могу сказать, что вряд ли кто лучше меня знает все входы и выходы.

- Дожили, - пробормотал я, проходя мимо кабинета и шагая к тренировочному залу. - Сам бегаю в поисках подчиненных. Нет, точно найду Рику напарника. Пусть рядом со мной всегда будет хоть кто-нибудь.

- Лорд? - знакомый голос нагнал меня на лестнице. Резко обернувшись, я чуть покачнулся на ребре ступени, но быстро восстановил равновесие. Однако Крис оказался рядом чуть ли не быстрее молнии, подставляя на всякий случай руки.

- Не везет мне с этой лестницей, - ухмыльнулся я, поднимаясь обратно. - Ты-то как раз мне и нужен. Точнее, мне нужен Гарварт. Загоняли мы его, ну да ладно. Зарплату зато хорошую получит. Приведи его сюда и зайди ко мне в спальню, я объясню, куда надо пройти.

Крис послушно кивнул и ушел. Может переселить мага во дворец? Нет, это уже будет слишком. Вряд ли Его Величество обрадует такая новость, а скрыть появление кудесника слишком трудно, хотя и возможно.

Крис и немного уставший Гарварт появились через два часа.

- Жаль, что я не умею перемещаться в пространстве за считанные секунды, - вздохнул маг. - На такое способны только магистры, да и то не все.

Меня на мгновение посетило чувство вины, но тут же исчезло, погребенное под доводами разума. За пару минут я начертил на чистом листке бумаги схему проходом и указал путь.

- Вот, листок потом уничтожь, - напутствовал я мага. Крис вызвался проводить своего друга и вскоре эти двое скрылись за поворотом коридора. - А теперь можно полежать.

Я, не раздеваясь, рухнул на кровать и постарался уложить руку так, чтобы ноющая боль прекратилась, ну, или хотя бы не усиливалась. Гарварт сказал, что нормально пользоваться правой верхней конечностью я смогу только дня через три. Впрочем, это сравнительно меньше, чем при естественном ходе событий, без вмешательства магии.

Через некоторое время я перестал следить за ходом своих мыслей и задремал. Вскоре, сквозь сон почувствовал, как от открытого окна потянуло холодным сквозняком, и поежился. Практически сразу сверху опустилось что-то легкое и мягкое. Приятное тепло окутало тело, и я уснул окончательно.


Проснувшись, первым делом однобоко потянулся и тут же замер, с открытым ртом.

- Ну, я и горазд спать, - за окном было раннее утро. Получается, пронежился в постели половину дня и всю ночь. Немало. - Рик? - На мой зов появилась встрепанная светловолосая голова слуги. Он сонно похлопал ресницами и вопросительно посмотрел на меня. - Приготовь ванную и чистую одежду.

Пока мальчик выполнял требуемое, я быстро отыскал папку с отчетом и, чуть-чуть разгладив мятый костюм, выскользнул за дверь. Найти Арнакана не составило труда - заместитель как раз поднимался ко мне. Я передал ему отчет с просьбой отнести моему отцу. Друг кивнул и предупредил, что после этого зайдет ко мне вместе с Кейленом.

- Буду ждать, - ответил я и вернулся обратно. Рик помог мне быстро помыться, не напрягая больную руку, а после этого я засел в кабинете, только оставив мальчика в приемной наблюдать за входом.

Вскоре в кабинет друг за другом вошли Арнакан и Кейлен. Они что-то оживленно обсуждали, живописно размахивая руками.

- Эй, потише, - шикнул я, когда нечаянно задетая локтем шпиона ваза покинула свое место и полетела на пол. Только своевременное вмешательство моего заместителя спасло хрупкую вещь от превращения в груду осколков. - Что так всполошились?

- Да нет, просто интересно твой маг работает, - Кейлен иногда (а точнее весьма часто) забывал, что на людях ко мне нужно обращаться на "Вы", однако Арнакан предпочитал не обращать на это внимания. Впрочем, этикет я не особо-то уважаю. - Кстати, все прошло просто замечательно. Если подозрения и возникли, то я их не заметил. Правда, глава очень хорошо умеет скрывать свои эмоции и мысли, поэтому все же следует быть осторожными.

- Приму к сведению, - кивнул я. - Дальше, что он сказал?

- Как Вы и подозревали, шпион подослан по высочайшему приказу Его Величества, - ответил Арнакан. - Не знаю, зачем ему это надо. Вроде Вы нигде не ошибались.

- Возможно, заметили не в том месте, - пожал плечами я. - Все равно Его Величество обратил на меня внимание гораздо позже, чем я рассчитывал. Но сейчас стоит подумать о поиске штаба.

- Это будет нелишним, - подтвердили оба мужчины.

- Могу поискать в городе тихое местечко. Там можно будет встречаться и с людьми герцога, - предложил Кейлен.

- Хорошо. Да вы садитесь, - друзья только сейчас осознали, что все это время простояли перед моим столом. Правда, тут же решили исправить этот факт, устроившись на диванчике. - И еще, Кейлен, нам нужно что-то решать с Канцелярией. Так долго продолжать нельзя. Если уже начали следить, то останавливаться не будут. Уж тебе ли этого не знать, - шпион кивнул. - Тогда предлагайте варианты повышения, - я закинул ногу на ногу и выжидающе устремил свой взор к потолку.

- Может герцог поможет, - неуверенно сказал Кейлен.

- Не стоит сообщать ему, - покачал головой я. - Разбрасываться сведениями ни к чему. Что еще?

- Так сразу и не скажешь, - растеряно развел руками шпион. - Тут думать нужно. Просчитывать ходы…

- Аранакан, сведешь его с Эрбеком, пусть вдвоем думают, - приказал я. - Но, Кейлен, план должен быть готов в ближайшие дни. Через недели две я хочу начать внедрение самых хорошо обученных новичков в состав стражи дворца, а чуть после - в руководители военных отрядов. Такого Канцелярия не пропустит, так что самое меньшее через полмесяца, ты уже должен занять место главы.

- Ого, - округлил глаза Кейлен. - А не слишком быстро?

- Нет, - отрезал я. - Мне не нужно, чтобы у Эрнеста возникли подозрения на мой счет. Все ясно?

- Да, - Кейлен откланялся и поспешил скрыться с моих глаз.

- А не слишком сурово? - спросил Арнакан, когда мы остались наедине.

- Может и слишком, - вздохнул я. - Но пора бы показать, что я все-таки его начальник. В будущем, он будет полностью под моим командованием - пусть привыкает.

- Но он Ваш друг?

- Друг, - сухо согласился я. - Но это ничего не меняет. Арнакан, я не хотел бы торопить события, но, похоже, Оровею придется уехать за новой партией гораздо раньше, чем мы предполагали. Завтра я наведаюсь к Смотрителю и сам все объясню. Ты можешь взять на себя командование теми новичками, которые вскорости появятся во дворце?

- Хорошо, - подчиненный не колебался. - У меня уже есть много знакомых среди стражей. Они помогут устроить около десятка ребят, тем более что те хорошие бойцы. Если надо - я буду продолжать обучать их прямо здесь.

- Это будет прекрасно, - улыбнулся я. На некоторое время в комнате воцарилось молчание. Мой взгляд медленно пробегал по узорам на гобелене, прослеживая каждый завиток, каждый узел и изгиб виноградной лозы, изображенной на тяжелой ткани. Сколько времени я провел вот так, разглядывая вышитый рисунок и предаваясь размышлениям об очередных планах. - Еще одного приставь ко мне. До тех пор, пока Кейлен не станет главой Канцелярии, можно всерьез опасаться повторения вчерашней ситуации. И будет лучше, если в такой момент найдется человек, который сам проследит за поимкой лазутчика.

- Тогда лучше двух, - возразил Арнакан, радуясь возможности позаботиться о моей безопасности. - Пусть они станут Вашими личными телохранителями.

- Делай, что хочешь, - махнул рукой я. - Но время идет. Надеюсь, через пару недель Оровей отправится в путь.

- Все может быть, - философски откликнулся заместитель. Он встал, поправил воротник своей темно-синей с серым отливом рубашки и склонил голову в поклоне. - Мой лорд, мне нужно вернуться к делам.

Жестом отпустив его, я положил руки на стол и уставился остекленевшим взглядом на стену. В голове же в это время мысли мелькали с бешеной скоростью. Ладно, Кейлену можно будет дать недели три, но это крайний предел. Дальше уже неразумно. Герцог подключится сразу, как только я буду готов, а для этого мне нужно уже успеть внедрить в королевскую стражу всех своих новичков. Трудно, но возможно. Всю полусотню устроим за несколько месяцев. Не стоит сразу пихать всех - вызовет слишком много ненужных вопросов. Но в целом, время всей крупномасштабной операции не должно занять более полугода, иначе все планы порушатся, как карточный домик.

Все, теперь нужно держать действия подчиненных под строгим контролем. Вовремя вылечил мне голову маг, что и говорить. А раз так, значит и на отдых не стоит отвлекаться.


Глава 10.


На следующий день, я, как и собирался, отправился к Смотрителю. Без сопровождающих не обошлось. Арнакан всерьез исполнял свое обещание - держать меня под строгим присмотром. Не скажу, чтобы ему это не удавалось. Начиная с прошлого дня, кто-нибудь из Девятки да и вертелся рядом, ненавязчиво опекая мою персону. Сперва это вызывало смешки, но сейчас уже порядком раздражает. Что же будет, когда ко мне приставят сразу двух, постоянных телохранителей? Взвою, уж точно.

- Ну-с, друзья мои, по коням, - запрыгнув в карету, я с удобством развалился на мягких сидениях, запрокинув голову на спинку. Яркий солнечный луч, пробивающийся сквозь тонкую щель между занавесками, заставлял щурить глаза, наподобие довольно сытого котенка. Матерым котищей я себя разумно не считаю. Не тот возраст.

- Есть, Лорд, - шутливо отдал честь Джарек, запрыгивая на своего гнедого красавца. Он и Крис сегодня решили проехаться верхом, правда, предусмотрительно прикрыли лица. Лишний раз светиться не стоит. Хорошо, что Гарварт - умный человек - наложил на карету иллюзию, делая средство передвижения ничем не примечательным. Магия отводила глаза простых людей и не давала им запомнить внешний вид кучера и всех, кто находился в метре от кареты.

Некоторое время я наслаждался солнечным теплом, а затем принялся из-под-тишка рассматривать горожан. Сейчас мы проезжали мимо богатых улиц, населенных аристократами. Здесь мало чего интересного можно узреть, разве что полюбоваться на искусно выполненный декор зданий. Аристократы редко ходят пешком, разве что до соседних домов и только. В остальных случаях предпочитают пользоваться каретами и недавно вошедшими в моду паланкинами. Вот и сейчас, довольно пышная женщина средних лет, с превосходством в глазах взирала на пеших дворян, возлегая на подушках. Четверо слуг аккуратно несли свою госпожу, изрядно обливаясь потом на такой жаре. Вообще-то, не думаю, что такие носилки приживутся среди дворян. Ни один уважающий себя мужчина не сядет в такое, а уж тем более не тот, кто считает себя воином.

Женщины… они-то возможно и не против этого хорошо продуваемого и удобного средства передвижения, но все красавицы высшего света всегда оглядываются на своих подруг. Ни одна не станет кататься на паланкине, если те дамы, что постоянно общаются с ней, против нововведения. Да и "подруги" будут подбивать более богатую владелицу продать сие имущество из банального чувства зависти. В целом, это только мои рассуждения. Время покажет истинное положение вещей.

О, сейчас карета проезжает мимо улиц достаточно богатых людей, но не имеющих дворянского звания. Здесь оживление более заметно. То тут, то там можно увидеть снующих наемников. В этом районе чаще всего проживают торговцы, а они народ ушлый, знают, что без сведений выгодно продать товары практически невозможно. Вот и следят изо дня в день за рыночным спросом.

Правда, вон идет богатый торговец, который поставил перед собой цель - выбиться в аристократы. Не знаю, зачем ему это? Человек весьма влиятельный, власти среди торгового сословия у него хватает, а после получения дворянского звания он будет никем. Придворные не прощают даже самым богатым людям отсутствия дворянских корней. Пренебрежение и презрение - вот что ожидает безродного выскочку.

Мда, чем ближе к улицам простого народа, тем громче становится шум от тысяч людей, снующих по переулкам и выполняющих свои давно уже предопределенные действия. Нижний город больше напоминал муравейник. Кто-то куда-то спешит, все чем-то занимаются. Каждый занимает свою нишу в этой жизни. Хотя хватает и бездельников, шныряющих между рабочими и клянчащих подачку. Да и без ворья не обходится. Мне еще не доводилось быть обворованным, да и не горю желанием. Возможно, мои связи с преступным миром дают свои блага. Уж переговорная сеть между карманниками завязана хорошо. Да и чутье у этих ловких людей на высоте. Зачастую, не зная, они интуитивно не трогают некоторых людей, предугадывая многочисленные проблемы. Если честно, то я нередко восхищаюсь людьми этой древней и искусной профессии. Те из воров, кого я знаю (а таких мало), настолько умные люди, что издержки их трудового времяпровождения отпадают на дальний план.

Я со спокойной совестью смогу воспользоваться услугами воров, но все же сам вряд ли смогу им стать. Дело не в природной ловкости - ее у меня хоть отбавляй, а в происхождении. Аристократическое воспитание все же дает о себе знать. Да, можно даже и не спорить о том, что среди дворян есть ворье и похлеще, но признать себя таковым не соизволит никто. Для аристократа - это унижение. Все же "честь" - еще не забытое слово среди дворянского сословия. Практически все держат свои слова и выполняют обещания. Другое дело, что не каждый дает эти самые обещания и клятвы. Будут изворачиваться, юлить, но если припрут к стенке и грамотно вынудят поклясться, то деваться некуда - аристократ выполнит, что сказал.

Стоит ли упоминать о том, что свои угрозы выполнит любой, будь то женщина или мужчина. Порой дамы даже более мстительны и опасны. Вот поэтому я стараюсь не связываться с противоположным полом, зная, что провалить весь план можно из-за одного неосторожного слова или намека в присутствии придворной красавицы. Шантаж или полное раскрытие не заставит себя ждать. Девушки умеют работать с фактами, что и говорить. Впрочем, я достаточно молод для того, чтобы успешно скрываться от жаждущих выгодного брака девиц. Уж что-что, а я весьма хорошая партия для многих.

- Лорд, почти приехали, - крикнул Крис, чуть стукнув кулаком о борт кареты. Я очнулся от раздумий и на мгновение выглянул в окно, чтобы удостовериться. Действительно, стоит только завернуть за угол и мы остановимся возле приметной таверны "Сухостой". А там уже пешим ходом.

- Прекрасно, - потянувшись, я дождался остановки транспортного средства и плавно выскользнул на дорогу. День действительно замечательный… если не замечать огромное количество грязи под ногами. - Тогда идем.

Мы повторили уже заученный путь и с неослабевающей осторожностью приблизились к дому Смотрителя. Это он сейчас союзник, но кто знает… Ладно, обычно подозрительность не моя основная черта, так что пора заканчивать.

Я прошел в кабинет, как всегда отказавшись от сопровождения. Уже привычно поздоровался с немолодым человеком и распил традиционный бокал, только сегодня - легкого фруктового напитка.

- Жарко, - заметив мой недоуменно-смешливый взгляд, пояснил Смотритель. Он неодобрительно покосился на залитый солнечными лучами двор и задвинул шторы. В комнате резко потемнело.

- Не любите солнце?

Мужчина некоторое время помолчал, прежде чем ответить:

- Не то, чтобы не люблю, но предпочитаю лишний раз не высовываться. Такие как мы предпочитают незаметные сумерки.

Не став переспрашивать, я устроился в кресле и бегло пробежался взглядом по многочисленным полкам кабинета. Чего тут только не было. И книги, в дорогих кожаных переплетах, и сувениры, многие из которых тянули на приличную сумму денег, и пузырьки с непонятным содержимым (узнать, что там, на себе мне бы не захотелось), и оружие. За последним следили особенно тщательно.

- Не знал, что Вы коллекционер, - Смотритель что-то буркнул в ответ и с любовью провел по ножнам кинжала, лежавшего чуть в стороне от других. Так, если я не ошибаюсь, то сейчас мною найден еще один способ манипулирования этим безусловно умным, но порой через чур увлекающимся человеком. - Ладно, я хотел поговорить с Вами о другом. Уже через полмесяца-месяц Оровей отправится за новой партией. Я хотел узнать, нет ли кого-нибудь, кто сможет ему помочь в поиске?

- Так скоро? - приподнял седые брови Смотритель. - Хорошо, это не мое дело. С Оровеем может отправиться мой сын и его люди, - э-хе, хитрый какой. Сын наверняка предан папочке и передаст ему полное досье на всех найденных людей. Впрочем, мне от этого хуже не будет. Все равно вся команда будет проходит здесь обучение, а документы им новые сделают - не придерешься. Так что все истории связанные с моими будущими людьми не причинят ни им, ни мне никакого вреда.

- Отлично, пусть отправляется с ним, - и улыбнулся. Мне на ум пришла еще одна мысль. Оровей ведь может отлично сдружиться с любым человеком, если захочет. Пусть войдет в доверие к "проводнику" и… нет, не выпытает все тайны, а хотя бы узнает, где этого сына можно будет найти при необходимости. Так я избавлю себя от долгих поисков, если понадобится щит против Смотрителя.

Уточнив все детали, я покинул кабинет Смотрителя в самом радужном настроении. Спустившись по лестнице, подмигнул охраннику и вышел на улицу. Затем неторопливо прошествовал к складу. Судя по всему, у моих ребят сейчас обед. Что ж, я не откажусь перекусить, да думаю и "телохранители" не против.

Крис и Джарек действительно с удовольствием поддержали мой настрой и проводили меня в столовую. Все полсотни человек с аппетитом поглощали довольно добротную пищу и перекидывались шутками. Трое учителей не отставали от своих подопечных. Завидев меня, они радостно подскочили и приглащающе замахали руками. Зал загудел. "Новобранцы" приветливо улыбались новопришедшим и почтительно здоровались, правда, не выпуская из рук ложек.

- Лорд, как продвигаются дела? - Оровей тут же усадил меня рядом с собой и обнявшись с Крисом и Джареком, сделал знак повару, стоявшему неподалеку, принести еще порции. Да, конечно не дворцовая еда, но я достаточно проголодался на свежем воздухе, чтобы отказываться.

- Да помаленьку, полегоньку, - со смешком произнес я. - А вы тут как?

- Все просто превосходно, - у Ирна загорелись глаза. - Ребята схватывают все на лету. Ой, мы с ними отпразднуем окончание обучения…

- А мне опять оплачивать все разрушения? - с деланным стоном обратил я свои глаза к потолку. Сидевший по другую сторону стола Вартен тихо рассмеялся. Его сосед весело фыркнул и доверительно произнес:

- Я прослежу за ним, лорд Миранес.

- Ты то? - с легким удивлением бросил Оровей. - Не, Лорд, этого с Ирном точно не отпускай, а то половину города придется восстанавливать.

Часть зала, что слышала весь разговор, потонула в хохоте. Синеглазый подчиненный задумчиво осмотрел столы и добавил:

- Хотя тут чуть ли не четверть опасна для общественно злачных мест.

- Думаешь? - я чуть усмехнулся и с невинным взором обратился к Ирну. - С этого момента все, что вы сломаете, будет оплачиваться из твоего заработка.

- Это нечестно! - воскликнул Ирн. - Они сломают - я плачу?

- Вот и проследишь, чтобы все вели себя смирно, - ехидно заметил я. Оровей довольно хлопнул ладонью по колену и, весело блестя глазами, насмешливо произнес:

- А я все гадал, как приструнить главного подстрекателя. Н-да, Лорд, все же Вы не зря лорд.

Я ничего не ответил, начав с интересом следить за немного подавленным Ирном. Впрочем, последний быстро оправился и грозно взглянул в сторону своих, по-видимому, уже друзей. Те только развели руками и демонстративно взялись за компот.

По крайней мере, от сильной угрозы столица избавлена. Да и не хочется, чтобы ребята слишком много внимания уделяли кабакам. Эта слабость их когда-нибудь погубит, поэтому лучше предотвратить подобный конец. И безопаснее и экономичнее. Двойная польза.

- Было приятно вас всех увидеть, - мой вздох оторвал Оровея от поглощения жаркого. - Но мне пора вернуться во дворец. Чует сердце, что не миновать встречи с высшей инстанцией.

- С королем? - уточнил Вартен. - Из-за отчета?

Я кивнул и жестом показал моим сопровождающим, что пора бы и на выход. Крис и Джарек без сожаления отставили еду и наскоро попрощались со всеми. Это радует. В смысле то, что подчиненные довольны своей службой. Интересно, как дела у Кейлена?


- Лорд? Хорошо, что Вы вернулись, - у кабинета во дворце, куда я вскорости подъехал, меня встретил деловитый заместитель. - Король хотел переговорить с Вами.

- Я же говорил, - буркнул я в полголоса. Арнакан услышал, но никак не прокомментировал. - Где он сейчас?

- Его Величество в своем кабинете. Там же и Ваш отец.

- Спасибо, Арнакан. Переоденусь и пойду.

Повернув обратно, я прошел в свою комнату и быстро сменил одежду. Гребень поправил прическу и можно спокойно идти на прием. Хоть и нет желания.

Долгие переходы по дворцовым коридорам вызывали скуку. Пару раз я даже зевнул, не выдержав слишком однообразного зрелища. Нет, естественно каждый коридор украшен по-своему, но везде роскошь молчаливые "статуи" стражников, следящие, казалось, за каждым движением. Правда, один знакомый стражник по секрету сказал, что многие просто научились спать стоя. Этим и объяснялась поразительная неподвижность.

Так, меня еще и в кабинет не пускают. Ну-ну, докладывайте, я подожду. Выбора все равно нет. И что этим хотел показать король? Намекает, что власти у меня мало, как и расположения Его Величества? Понятно, что только самые приближенные могут входить без спроса. Знал бы он, что приближаться как раз и не хочется.

- Можете войти, - сделал одолжение страж и по совместительству - секретарь Эрнеста. Прохладно кивнув ему на ходу, легким, скользящим шагом проник через дверь в комнату.

- Рад тебя видеть, Миранес, - приветливо улыбнулся Эрнест. Я сдержанно поклонился и придал глазам выражение почтения и интереса. Для этого пришлось немало потрудиться перед зеркалом. На мои вежливые слова, король кивнул и кивком предложил присесть. Я мимоходом поздоровался с отцом, который с улыбкой наблюдал за мной, и сел в указанное место. Затем поднял ожидающий взгляд на непосредственного руководителя. - Ты молчалив. Что-то случилось? - выслушав мои заверения в прекрасном положении дел, Эрнест неторопливо достал уже знакомую папку с отчетом и еще одку с заданиями на следующий месяц. - Ты и твои ребята неплохо поработали.

- Старались, - моя улыбка не вызывала сомнений, что хозяин польщен похвалой и горд ей.

- Я уже принял меры в отношении некоторых людей, - продолжил между тем король. Отец стоял за его плечом и ободряюще подмигнул мне. - Правда, у меня вызывают сомнения действия герцога Равейского.

- Извините? - лицо выразило искреннее недоумение. Хорошо же научился управлять мимикой. - Ваше Величество, мы не заметили ничего предосудительного. Ну, разве что герцог частенько посещает одну весьма известную леди, естественно без ведома ее мужа.

- Да уж. Об этом, похоже, говорит весь двор, - усмехнулся Эрнест. - Что самое интересное, муж этой леди ничуть не против.

- Не удивительно, - буркнул я. Его Величество сдержанно рассмеялся.

- Больше ничего не было? - его глаза внимательно смотрели на меня.

- Не приметили, - я развел руками, показывая полное недоумение от вопросов короля.

- Эрнест, он бы сообщил, - нахмурился отец, положив руку на плечо молодого правителя.

- Значит, мы ошиблись, - вздохнул тот. - Придется искать в другой стороне.

- Может, я могу чем-то помочь? - мой голос звучал с искренним участием. - Вы скажите, на что обратить больше внимания.

- Не стоит, Миранес, - смягчился король. - С этим справятся другие, - то есть Канцелярия, так и говори. Ладно, там если что Кейлен справится. - У тебя и так полно работы. Скоро ежегодные ярмарки, так что слишком много соблазнов у некоторых связаться с вражеской стороной. А те и не прочь запустить шпионов.

- Я все сделаю, - Эрнест передал мне свежую папку и знаком разрешил уйти. Я кивнул отцу и легко поднялся с места. Затем неспешно подошел к двери и выскользнул наружу.

По старой привычке я шел совершенно бесшумно. В голове промелькивали тревожные мысли. Не думаю, что Эрнест так просто откажется от своих подозрений на счет Лайна. Нужно срочно переговорить с герцогом. Если так дальше пойдет, то верные королю люди выйдут на новоявленного союзника, а затем и на меня. Нет, придется их чем-нибудь отвлечь.

- Ой, дьявол… - повернув за поворот, я столкнулся с удивленным Эрбеком. Рука, уже почти не беспокоившая меня, неудачно оказалась зажатой между нашими телами и неприятно хрустнула. Отскочив назад, я торопливо ощупал конечность и облегченно вздохнул. - Фу, кажется ничего страшного.

- Извините, Лорд, я, кажется, сильно задумался, - повинился подчиненный.

- Не ты один, - оглядевшись по сторонам, с удивлением обнаружил, что нахожусь уже в своем крыле в двух шагах от спальни. Однако. - Увидишь Арнакана, отправь ко мне.

- Будет сделано, - мы разошлись в разные стороны.

- Внимательность на нуле, - проворчал я и только тогда задумался: а что собственно Эрбек делал возле моей комнаты? У меня только-только появились документы, подписанные герцогом… Бр-р. Не, если я стану подозревать своих ребят, то кому тогда вообще верить? Все, паранойю нужно лечить. - А все-таки? - я остановился посреди коридора, затем тряхнул головой и пошел в кабинет.

- Лорд? - голова Рика вынырнула из-за спинки дивана в приемной и тут же спряталась обратно. - Обед Вас ждет на столе.

- Спасибо, - я уже приоткрыл дверь, но вдруг остановился. - Слушай, Эрбек тут был?

- Ага, я забыл. Он искал Вас.

- Странно, мы с ним только что столкнулись…

В этот момент в приемную влетел запыхавшийся обсуждаемый. Он на секунду остановился, перевел дыхание и, чуть опустив голову, сказал:

- Я забыл передать. Приходил Кейлен. Он хотел поговорить с Вами сегодня. Зайдет вечером.

- Хорошо, спасибо, - на душе стало легче. Вот ведь!… Мда, плохо на меня влияют разговоры с Его Величеством. Ну ладно, хоть с этим разобрались и то хорошо. - Буду ждать.


Глава 11.


- Заходи, Кейлен, - не поворачивая голову к двери, крикнул я. Шпион только-только занеся руку для стука, недоуменно посмотрел на сжатый кулак, опустил его и, пожав плечами, вошел в кабинет.

- Ну и слух у тебя, - покачал он головой, присаживаясь на уже привычное место.

- Чем богаты… Ладно, чего хотел-то, - я устало потер глаза и с раздражением захлопнул папку новых заданий.

Чтоб этого короля… Они с папой что, совсем рехнулись? Хотя, сдается мне, что отец не знает и половины тех дел, что вложены в эту проклятую картонку. Половина заданий серьезная, это да, и составляет обычный объем работы на месяц, но… Его "Доброе" Величество добавило еще половину такой ерунды, что даже браться не хочется. А надо. Не знаю, зачем это… Хотя нет, понял: Эрнест что-то подозревает, вот и спихнул на меня все, что можно, дабы занять все время, в том числе и свободное. Хм, возможно так оно и было бы раньше, но сейчас, с новым пополнением справиться будет несложно. Основные люди будут свободны для моих дел. Ладно, придется из новичков составить еще одну "Девятку". Пусть она занимается делами прошлой, а мои уже опытные подчиненные будут работать со списком, предоставленным герцогом.

- Новые задания? - с сочувствием поинтересовался друг, оторвав меня от "рабочих" мыслей.

- Ага. Нет, ты послушай: "проверить сведения о бароне Агране". То есть разузнать, на самом ли деле этот самый барон спит с женой одного из министров короля. Каково, а? - мне с трудом удалось не сорваться на рык.

- Да уж, задания конечно важные, - ухмыльнулся Кейлен. Затем он выразил свое мнение на счет подоплеки прибавления работы. Что важно, наши мысли совпали. Тогда будем считать, что подозрения у Эрнеста действительно появились. - Тогда я вовремя.

Я с недоумением поинтересовался, что шпион имел в виду, а затем, ожидая ответа, собрал все бумаги в папку и швырнул последнюю в ящик стола.

- Я нашел место для штаба, - улыбнулся друг. Он довольно откинулся на спинку диванчика и с наслаждением потянулся. Я радостно потер руки:

- Весьма вовремя. Ну и где это чудо находится?

Ответ меня порадовал. Новый штаб находился недалеко от дворца. Одна знатная дама частенько устраивает у себя светские посиделки (по словам Кейлена - чуть ли не каждый день). Туда же наведывается герцог и многие из тех, кто нам нужен. Далее, в этом доме работает один человек, очень многим обязанный сидящему напротив меня канцелярцу. Он за плату будет пропускать меня и моих людей в небольшую комнатку под крышей (естественно, используя обходные пути). Стены там обиты кожей какого-то животного, плохо пропускающей звук. Если еще маг поработает, тогда от прослушки мы защищены.

К тому же частое посещение этого места герцогом и другими не вызовет у короля подозрений, а я смогу пробраться незаметно. Приближенность дома ко дворцу позволит мне не использовать карету, лошадей и другого, что может привлечь ненужное внимание. В общем, место подходит идеально. За это отдельное спасибо Кейлену.

Шпион в это время с довольной улыбкой следил за ходом моих мыслей, проявляющихся на лице (это я счел безопасным, в отличие от размышлений вслух). Затем с чистой совестью предложил обновить место и поговорить с герцогом завтрашним вечером. Леди Элер как раз пригласила Лайна на очередной "съезд" аристократов.

- Только предупреди его, - сказал я и, заперев стол, с трудом вышел из-за него. Разбирая все бумаги, я просидел до поздней ночи и сейчас жутко хотел спать. А ведь вставать придется так же рано, как и всегда.


Следующим вечером я так же сидел в кабинете, но на диванчике уже дожидались темный плащ, оружие и необходимые бумаги с планами и прочим. В нужный момент дверь отворилась, и Арнакан знаком показал - пора. Я быстро завершил все дела торопливо облачился в приготовленное.

- Так, задания раздал, бумаги убрал, - перечислял я, загибая пальцы. - Вроде все. Идем.

Мы как две тени скользили по темным коридорам дворца и успешно уклонялись от встреч со стражниками. В заранее определенном месте нас встретили Гарварт, Крис и Кейлен. Построившись по схеме "начальство в середине", мы быстро и как можно тише, покинули здание. Затем, таким же строем пересекли сад, и вышли через тайный проход за стену. Несколько стражников, что попались на пути, просто скользнули по нам невидящим взглядом и продолжили патрулировать территорию. Маг прекрасно знал свое дело.

- Порой мне кажется, что попасть во дворец слишком легко, - проворчал Крис. - А если бы пришли враги из Лирии? Так и зарезали бы нас?

- Ну, во-первых, чтобы войти нужно знать хотя бы половину тайных ходов дворца, - рассудительно сказал Кейлен.

- А во-вторых, необходимы связи среди магов, - буркнул Гарварт, продираясь через кусты, окружающие стену. - А это вряд ли случится. Лирийцы принципиально не связываются с магами, даже убивают их при встрече.

- Я слышал, что у них нечто вроде инквизиции, - подтвердил я, двигаясь сразу за Арнаканом, который не принимал участия в беседе, однако внимательно прислушивался к каждому слову. Привычка. - Всех магов, колдунов, ведьм уничтожают ради веры.

- А смысл?

- Значит, есть какой-то, - пожал плечами канцелярец. - Вряд ли во главе их религии стоит верующий человек.

- Однако все это не помешает им нанять какого-нибудь мага, если настанет нужда, - наконец заговорил мой заместитель. Он тщательно высматривал дорогу, стараясь двигаться вдали от освещенных зон.

- Маги не согласятся, - отрезал Гарварт. - Не считайте меня наивным. Я знаю, о чем говорю. Ни один маг не станет работать на лирийца. Денег нам и так достаточно, а попасть под командование чужака, тем более ненавидящего магов - увольте.

- Все может быть, - тихо произнес я, но не стал дальше продолжать спор.

Некоторое время стояла тишина. Мы сейчас двигались вдоль главной улицы, по которой часто ходит патруль. Светиться лишний раз не желательно, поэтому лучше помолчать и двигать ногами как можно более бесшумно. Кажется, мы миновали дома барона Эрстельда, графа Керта и уже приближаемся к требуемому месту.

Через пару минут процессию возглавил Кейлен. Он осторожно провел нас вдоль ограды нужного особняка и остановился возле неприметной узкой двери, почти сливающейся с материалом защитной стены. Разворошив стебли плюща, он дотронулся до маленького выпуклого камня и замер.

Крис дернулся было спросить, но прикусил язык, повинуясь моему молчаливому жесту. За оградой послышались легкие шаги. Через минуту дверь отворилась и нас впустили на территорию особняка леди Элер. Знакомым Кейлена оказался худой и внешне довольно неприятный старик с тонкими седыми волосами. Однако он, осторожно проведя нас в служебные помещения дома, довольно сердечно обнял шпиона и с искренним интересом осведомился о самочувствии канцелярца. Друг буркнул что-то, вроде "не сегодня", а затем последовал за посерьезневшим стариком на старую, потемневшую от времени лестницу.

Я с опаской поднялся на самый верх, в любой момент ожидая, что это деревянное чудо рухнет подо мной. Судя по лицам остальных спутников, они боялись того же самого. Однако все обошлось, и вскоре проводник покинул нас, оставив наедине в небольшой комнате без окон, освещенной только тоненькой свечой в заплывшем жиром подсвечнике. Из мебели в нашем штабе был стол, на удивление хороший диван и несколько удобных кресел.

Гарварт встал посреди комнаты и некоторое время что-то сосредоточенно бормотал себе под нос. Закончив, он устало плюхнулся на свободное кресло и шумно вздохнул:

- Все, теперь можно говорить, - его голос показался оглушительно громким, после долгого молчания. - Защиту я установил.

- И долго она простоит? - осведомился я, присаживаясь на диван и приготавливаясь к длительному ожиданию.

- Ну, месяц точно, а затем нужно обновлять, - понурился Гарварт. - Я, к сожалению, не могу устанавливать слишком долгое поле. На это способны только магистры.

- Нам и этого хватит, - заверил я, а затем откинул голову на спинку. - Знаете, ребята, мне нужно будет поговорить с герцогом наедине. Будет лучше, если вы постоите за дверью.

Хоть это и не был приказ, однако возражать никто не стал. Во-первых, Лайн вряд ли согласился бы на откровенный разговор при моих людях, а во-вторых, есть у меня одна идея, о которой "Десятке" лучше не знать. Хотя Кейлену потом скажу. Думаю, он одобрит. Кстати…

- Кей, прикрой лицо, когда герцог придет. Не хочу, чтобы он видел тебя. Мало ли… - шпион согласно кивнул и заранее натянул капюшон. - И вообще, старайся поменьше светиться среди придворных. Есть у меня смутное чувство, что тебе-то как раз лучше скрываться до последнего, - не знаю, почему я это сказал. Но предчувствовал, что пригодиться.


- Лорд Миранес, рад Вас видеть, - герцог объявился через три часа. Впрочем, я не жаловался. Сам понимал, что уйти в начале веселья подозрительно, а вот когда все изрядно выпьют - другое дело.

Мои ребята сразу вышли в коридор, оставив нас с Равейским наедине.

- Взаимно, лорд Лайн, - я склонил голову в знак приветствия и легким жестом указал на диван. Мы присели. - Скорее всего, мои новости не окажутся для Вас неожиданными, но зато весьма неприятны.

- Что, впрочем, не удивительно, - тихо проворчал Лайн. - Король?

- Вы угадали, - я сел чуть боком, чтобы видеть лицо собеседника. Герцог не выглядел особо недовольным. Он ведь прекрасно знал, что рано или поздно это произойдет. - У нас с Его Величеством состоялся весьма неприятный разговор. Он ищет заговорщиков. Не скажу, что подозревают именно Вас, но направление есть. К тому же копают и под меня.

- Опасно, однако, - задумчиво проговорил Равейский. Его темно-серые глаза бегло осмотрели комнату, затем остановили свой взгляд на мне. - Может, есть наводчик?

- Не думаю, - покачал головой я. - Просто глава Канцелярии рассматривает всех и вся из окружения короля. Если бы возникли серьезные подозрения насчет меня, то сейчас я сидел бы в камере Канцелярии и проходил множество различных проверок. К счастью, верность Советника в некотором смысле защищает и мою персону.

- Вашу - да, а остальных? - остро взглянул на меня мужчина.

- А вот это уже моя забота, - отрезал я. - Хотя конечно не стоит забывать об элементарных мерах предосторожности. И еще, нужно чем-то отвлечь короля. Я тут кое-что придумал, но пока не довел свою мысль до логического завершения. Через некоторое время встретимся вновь, а пока подумайте над тем, как прикрыть Ваших людей. Пусть спрячут всё, что может их выдать. В том числе слуг и случайных свидетелей.

- Спрячут? - ухмыльнулся герцог несколько отвлеченно, но я видел, что этот мужчина уже сейчас прокручивает в голове различные варианты развития событий, все доклады своих сообщников и выявляет неточные моменты, с целью их устранения. Да уж. Опыт стольких лет сказывается, что и говорить. Если честно, мне далеко до этого полуседого интригана. Но надеюсь наверстать. - Ладно. Сейчас я не могу отлучаться надолго. На следующей неделе леди Элер будет праздновать свое день рождение. Вот тогда мы сможем поговорить подольше и уже детально обсудить сложившееся положение.

- Принято, - кивнул я. - Тогда до встречи.

Говорить "будьте внимательны" не имело смысла. Лайн знал это и без меня. Могу поспорить, у этого человека так же есть люди среди Канцелярии и даже, скорее всего, смогу узнать кто именно, а вот нужно ли это? Хм, что за вопрос? Естественно нужно. Правда, загружать Кейлена сейчас не с руки. У него и так проблем хватает.

Едва герцог скрылся за дверью, как внутрь проникли мои подчиненные. Они торопливо устроились на местах и с интересом посмотрели на меня.

- Сейчас пойдем? - спросил Крис.

Я не ответил, невидяще смотря в потолок. Голова была забита мыслями совершенно разных характеров. И вот, среди этого хаоса, я выловил одну идейку, которая частенько посещала меня, но не разрасталась до звания одного из пунктов плана. Собственно, это была даже не идея, а вопрос: зачем мне все же конкретно понадобилось кольцо подчинения?

- Лорд? - непонимающе посмотрели на меня все. Я сообразил, что вопрос собственно был оглашен вслух.

- Не обращайте внимания, - пришлось махнуть рукой на все мои мысли и собраться обратно. Какая разница, где придаваться размышлениям? Так не лучше ли вернуться во дворец и в привычной обстановке обдумать все вопросы и проблемы.

Старик, что привел нас сюда, таким же образом и выдворил за ограду. Получив честно заработанные монеты, буркнул что-то на прощание и прикрыл дверь. Арнакан опять взял на себя роль ведущего и пошел впереди. Остальные последовали за ним.

Всю дорогу Кейлен был странно молчалив. Я с любопытством то и дело посматривал на задумчиво-отрешенное лицо друга, гадая, что бродит в его голове. Под конец маленького путешествия, канцелярец сухо распрощался со всеми и канул в темноту дворцового сада, а я поднялся в свою спальню и, раздевшись, завалился спать. Чувствую, что сегодня никаких идей больше не народится, а мучить и без того усталый организм - это уже жестоко. К тому же наказуемо…

- Лорд!! - в спальню ворвался Рик. Я от неожиданности подскочил на кровати и едва не полетел на пол, успев вовремя схватиться за тумбочку.

- Что случилось? - в душе возникли нехорошие подозрения. Я торопливо накинул халат, всегда ожидающий в кресле возле постели. - Ну? Говори!

- Джарек… - мальчик всхлипнул. - Вам лучше пройти в кабинет…

Оставив невменяемого слугу в комнате, я бегом припустил на свое рабочее место. В приемную влетел, едва не снеся на ходу дверь. Босые ноги прошлепали по свободному от ковров месту и внесли меня в кабинет.

Остановившись, я отдышался и осмотрелся. Взгляд натолкнулся на мрачного Амрека, стоявшего возле маленького диванчика. На мягких подушках возлежал Джарек. Я осторожно сделал шаг по направлению к нему, а затем отпрянул.

- Демон знает что!!! Амрек, что произошло? - подчиненный был мертв. Только сейчас я заметил острые края метательной звезды, едва высовывающейся из живота парня. Диванные подушки были залиты кровью. Руки близнеца так же были испачканы красным. Я почувствовал, что мне становится плохо, поэтому быстро перевел взгляд на лицо побледневшего Амрека. Если не соберусь, то точно расклеюсь. - Не молчи! Быстро докладывай!

Мой резкий сухой тон вывел подчиненного из прострации. Он посмотрел на меня, отошел от тела и буквально рухнул в кресло. Плюнув на все, я сам сбегал и принес ему крепкую настойку, затем буквально влил в уставшего и подавленного мужчину. Через некоторое время Амрек пришел в себя и теперь его взгляд стал более осмысленным.

- Лорд, - его голос был глух. - Мы выполняли совместное задание, - я кивнул, не решаясь прервать друга. - К дому Нериса подобрались относительно легко, а вот проникнуть внутрь практически не представлялось возможным…

Он говори, а я старался анализировать ситуацию и вникнуть в суть происшествия. То, что Амрек и Джарек отправились на задание вдвоем, меня не удивило. Собственно, давалось оно именно Джареку, но я разрешил привлечь еще кого-нибудь. Пошел старший близнец. Вдвоем они быстро разыскали укрытие Нериса - одного из изгнанных дворян. По официальным данным, бывший граф Ортонский занимался не особо крупной торговой деятельностью. Однако дела его процветали, что не могло не заинтересовать короля. Признаюсь, я сам совершил ошибку: посчитал, что Эрнесту просто нужно было убрать потенциального врага и для этого найти мало-мальски незначительный повод. А там и все нажитое бездетным изгнанником пошло бы на нужды государства. То, что Нерис может быть действительно связан с Лирией, я не подумал, а соответственно недооценил опасность. За что и поплатился одним из своей "Десятки".

Люди Нериса, охраняющие покой господина, засекли моих ребят. Каким чудом им это удалось - не знает и сам Амрек, но факт остается фактом. Следуя инструкции на такой случай, подчиненные постарались скрыться, но тут-то и выступил неожиданный фактор в виде шести мастеров, постоянно патрулирующих улицы вокруг дома торговца. Когда двое разведчиков оказались окружены, они решили принять бой, однако подпускать хорошо обученных людей на расстояние рукопашной никто не собирался. Их забросали ножами и звездами. Амрек сумел увернуться. Джарек нет… Как близнец сумел вынести тело погибшего, я так и не смог понять. Да и не пробовал, если честно.

- Цифра девять не меняется, - с горечью сказал я, не решаясь поднять взгляд на убитого. Сидя на полу, возле кресла, я с трудом заставлял себя выглядеть как можно более спокойно. Хотя на душе было мерзко. Сам виноват. Нечего было и думать, что мои ребята бессмертны. Удача не длится вечно. - Мне нужно позвать Арнакана. Пойдем. Заодно провожу тебя в комнату.

Амрек не стал спорить. Послушно поднявшись, он проследовал за мной до самого тренировочного зала. Там, заведя его в свободную комнату, я простился с ним до завтра и приказал отдохнуть. Близнец после моих слов поднял на меня странный взгляд. Нет, в нем не было ненависти. Только какое-то разочарование. Меня оно ударило сильнее. Закрыв дверь, я прислонился к деревянной поверхности и спрятал лицо в руках.

- Уже один, - тихо прошелестело по коридору. Я с трудом узнал свой собственный голос. - Счет открыт.


Не знаю, сколько времени я просидел напротив двери, за которой спал Амрек, но затем собрался и поднялся на ноги. Хватит! Не стоит быть таким наивным. Я же не разведением цветов занимаюсь. Потери личного состава не предотвратимы. В глубине души я прекрасно понимал, что это произойдет. Но не предполагал, что так рано и… что не ради дела, которым я занимаюсь. А из-за заданий короля. Нет, винить венценосного не собираюсь. Незачем перекладывать свои собственные ошибки на других. Скорее наоборот. Нужно извлечь как можно больше опыта. К тому же сомневаюсь, что на Джареке все остановится. Но все равно… тяжело. Я мало смертей видел. Особенно таких. И уж тем более еще никогда не погибали те, кто находился под моей ответственностью. Неважный из меня лидер, если подчиненные умирают ни за что.

Я постарался взять себя в руки. Ни к чему сейчас думать, кто виноват. Скорее нужно решать, что делать. Заняться самокопанием можно и после. И вообще, каждый из моей изначальной "Девятки" знал, на что шел, когда подписывал договор. А мне нужно привыкать к тому, что вокруг меня будут смерти. Достаточно скоро прольется немало крови…

Заместитель нашелся в самой дальней от зала комнате. Там он был с Крисом. Что интересно, эти двое еще не ложились спать, а что-то оживленно обсуждали. Однако заметив меня, они изменились в лице.

- Лорд, - Арнакан подскочил и в одно мгновение оказался рядом. Положив руку мне на плечо, он чуть склонился, чтобы наши глаза оказались на одном уровне. - Что случилось?

- Джарек убит на задании, - ровным голосом, без малейших оттенков произнес я. - Сейчас вы вдвоем поможете мне вынести тело и похоронить. Затем объявляю общий сбор в садовом доме. Амрека не трогать. Ему и так досталось, - только с последними моими словами замершие было подчиненные пришли в себя. Заместитель хотел что-то спросить, но был остановлен властным жестом. - Все потом. Займитесь делом, пока темно. Нельзя, чтобы произошедшее разошлось по дворцу. Сейчас здесь слишком много придворных.

Крис и Арнакан поклонились, после чего, обогнув меня, скрылись за дверью. К счастью, в их глазах я не видел того обвинения, что мелькнуло у Амрека. Кажется, близнец был искренне разочарован. Не понимаю, он что, считал меня полубогом? Я не могу просчитать всего! Ошибки допускают все…

Когда я вошел в кабинет, тела Джарека уже не было.


Глава 12.


- Быстро работают, - усмехнулся я и покосился на окровавленные подушки. Кажется, мебель придется менять. Ладно, не о том я думаю.

Теперь неясно, что решать с Нерисом. Естественно, в том доме его не найти. Бывший граф - человек умный. Укрытие сменит. Но вот чем же таким он занимается, что выставил дополнительный патруль? Контрабандной торговлей - это понятно. Но только ли ей?

Мысли в голову не шли, но я, чтобы не думать о погибшем подчиненном, упорно старался решить задачку. Неизвестных-то собственно два: неофициальная работа Нериса и его месторасположение. И еще неизвестно, что труднее найти. Хорошо еще, что у меня есть кое-какие знакомства среди контрабандистов. Из них никто не рискует торговать с Лирией, понимая, к чему это приведет, так что прикрывать Нериса вряд ли станут. Придется совершить небольшое путешествие следующей ночью.

Я просидел в кабинете не меньше получаса. Заем вздохнул и перешел в спальню. Быстро надев одежду, взглянул в зеркало и отшатнулся. Когда это я плакал? Не помню такого! Однако факты на лицо, вернее на лице: еле видные высохшие дорожки слез на щеках. Только этого не хватало. Командир отряда, претендент (пусть и не законный) на трон и расплакался, как маленький ребенок. Нет, смерть одного из тех, кто уже стал дорогим - это конечно повод, но не для меня. Так, быстро стираем все следы. Можно еще и причесаться…

Умом я понимаю, что просто оттягиваю неизбежный момент встречи с остальными из "Девятки". Но заставить себя выйти невообразимо сложно. Ладно, "лидер", не трусь.

Только я вышел за дверь, как встретился с Риком. Мальчик уже немного пришел в себя, поэтому достаточно связно передал извинения Арнакана. Оказывается группа сейчас не в состоянии собраться. Трое у Смотрителя и еще двое - на задании. А Нагаль безвылазно сидит у своего брата. В общем, разговор пришлось перенести на полдень.

- Может оно и к лучшему, - вздохнул я. - А может и нет.


Встал я рано. Солнце только-только пустило свои лучи в окно. Будить уставшего Рика не хотелось. Поэтому, натянув одежду, я отправился на кухню.

Поплутав по коридорам, я уже привычно распахнул дверь и окунулся в немного душноватую обстановку. Повара трудились, не покладая рук. Пересменок, готовящийся выйти на стражу, сейчас с аппетитом поглощал завтрак. Воины шумно перекрикивались и обсуждали что-то, произошедшее вчера с одним из гостей короля. Один маркиз то ли пьяный, то ли просто невменяемый забрел "случайно" в комнату к одной милой леди, но был выдворен за шкирку рассерженным любовником той самой мадам.

- Самое забавное, - увлеченно размахивая руками, продолжал стражник, - что тот самый маркиз оказался рогатым мужем этой девицы.

- И что? - заинтересованно спросил его сосед. Я от нечего делать тоже повернул голову к сплетникам.

- А ничего, - пожал плечами первый. - Маркиз-то тот под дверкой брякнулся и спал всю ночь. А наутро ни-ни не вспомнил.

- Жаль, а то развлеклись бы, - заухмылялись остальные.

Что дальше обсуждалось бравыми защитниками я так и не узнал. Передо мной появилась Ринея в белоснежном фартуке и с аккуратно убранными светлыми волосами. Она ласково мне улыбнулась и поставила на стол кружку с травяным чаем и тарелку с пирогами.

- Доброе утро, лорд. Что-то Вы сегодня рано. Случилось что? - голубые глаза толстушки смотрели на меня с материнской заботой и беспокойством. Насколько я знаю, своих детей у Ринеи нет, вот она и опекает меня, как малыша. Посещая кухню, я сам того не заметил, как выложил этой женщине практически всю свою жизнь. Та искренне сочувствовала о смерти матери, жалела меня и тут же подсовывала что-нибудь невероятно вкусное. Вот и сейчас я не знаю, зачем пришел сюда. Возможно, поддержка поварихи мне необходима, но как бы это не вошло в привычку…

- Ничего, - Ринея укоризненно посмотрела на меня и, отодвинув стул, села напротив. Мой вздох не разжалобил ее. Светлые глаза настойчиво ожидали ответа. Кухарка действительно беспокоилась. Но… А впрочем, что от этого будет? - Просто совершил одну ошибку.

- Их все совершают.

- Да, но не за все приходится платить такую цену, - усмехнулся я. Затем задумался. Рассказывать все этой женщине я естественно не буду, а вот подумать мне никто не мешает.

- На то воля богов. Но винить себя за промахи не стоит. Что бы там не произошло, оно уже случилось. А извлечь из этого урок необходимо.

Ринея, словно почувствовав, что любые дальнейшие слова будут лишними, замолчала и просто смотрела на меня, подперев голову кулаком. Я начал постепенно успокаивать самого себя. Странно, что только в атмосфере дружелюбия после какого-нибудь выбивающего из колеи происшествия, я "возвращаюсь". Вроде связи никакой, а ведь уже не в первый раз! Вот и сейчас мысли постепенно свернули в другое русло: кем заменить Джарека и, возможно Амрека? Стоит ли докладывать королю о смерти одного из подчиненных? Какую выгоду из этих действий можно извлечь?

Насчет первого вопроса все ясно - почти полсотни мужчин скоро вступят на службу. Отобрать двоих, провести отдельную обработку и надеяться, что в будущем они даже превзойдут пару участников ночной вылазки. Со вторым стоит подумать. Собственно, решение, говорить Эрнесту или нет, полностью зависит от последнего вопроса, а именно от выгоды. Ну и от случайных факторов конечно. Мало ли свидетели объявятся. К тому же Его Величество знает состав моей "Девятки".

Далее. Самое главное. Если все же сообщить правителю о потере единицы отряда, то естественно встанет вопрос о его возмещении. Тогда же можно и ненароком выложить предложение увеличить группу на… гм… ну, на четыре человека, например. Вряд ли Его Величество откажет. Сам понимает, что для выполнения всех его заданий народу слишком мало. В общем, можно официально перевести во дворец четверых помощников. Это уже хорошо.

Ладно, хватит отдыхать. Нужно еще распределить новичков. Недели через две они переедут в дом, расположенный на улицах средних торговцев. Там и будут ожидать дальнейших приказов и собственно самого договора.

Поблагодарив Ринею за заботу и завтрак, наскоро попрощался и поднялся наверх. Там, сидя на любимом кресле и закинув ноги на столешницу, я, прищурившись, уставился в окно. Теперь меня угрызения совести не мучили. Я вообще не могу слишком долго обвинять себя в чем-то. То ли эгоизм срабатывает, то ли банальное нежелание превратиться в слабака, только и способного, что горевать о своем несовершенстве. Ну нет, нужно действовать.

Так, у нас (то есть у меня) есть сорок семь мужчин, готовых начать работать. Как их распределить? Ну, четверых сюда, во дворец: двое сразу приставляются ко мне телохранителями (Арнакан не забудет, уж точно) и еще двое - помогать "Девятке".

Угу, затем еще одного аккуратно привести во дворец окружными путями и постепенно внедрить в состав личных телохранителей короля. Хм, а тут у меня есть свой козырь, но об этом рано говорить.

Так, трое - Кейлену. Безопасность моего главного помощника важнее. К тому же, будет на кого положиться. Хм, уже девять. Добавим одного на замену Джарека - десять. Осталось тридцать семь. Человек двадцать нужно в течение не слишком большого срока отправить в армию. Там есть нужные связи (герцог поможет) и вскоре мои люди окажутся в отрядах, постоянно патрулирующих границу и нередко сталкивающихся с врагами (и не всегда это люди). Почему именно туда? Наверно потому, что в той части армии, что постоянно находится недалеко от столицы, возможности продвижения нет. А в бою всякое может случится. Ребята обученные, славу быстро снискают. Командиров постепенно заменят (мало ли какой вражеский стрелок убьет главу отряда) и вот, уже часть армии в моих руках. Далее, имея хоть какой-то вес, командиры пограничных отрядов будут продвигать следующую партию новичков, которую должен будет подогнать Оровей. А там… там будет видно.


Полдень. Я со вздохом посмотрел в окно и нехотя поднялся. Идти куда-то не было желания.

"Может всех сюда согнать", - промелькнула ленивая мысль, но тут же пропала. Обсуждать что-то важное во дворце опасно. К счастью, все волнение пропало. Я командую этой группой, но не могу предотвратить всего. Пора бы "Девятке" это уяснить. А то разбаловал успехом, и все расслабились.

До домика я дошел, практически не скрываясь. Некоторые стражи, что попадались по пути, весело здоровались и осведомлялись о делах. Я отшучивался, но не пренебрегал короткими разговорами со знакомыми. Нельзя оставлять о себе неприятные чувства. Всего пару слов, от которых я не устану, а человеку приятно. Представляю, как скучно постоянно стоять на посту. Но это их выбор, их работа.

- Все собрались? - войдя в домик, я сразу окинул взглядом обстановку. Ребята сидели кто на чем горазд с весьма мрачными лицами. Однако, увидев меня, кое у кого появились слабые улыбки. И то хорошо.

Вперед выступил уставший Арнакан. Он пригладил встрепанные волосы и ответил:

- Нет только Амрека и Гарварта. Остальные здесь.

Я кивнул. Мага лучше не трогать лишний раз. Он и так жаловался, что в Университете на него стали обращать слишком много внимания. А Амрек… Ну, с ним все ясно.

Я коротко поведал все, что узнал от старшего близнеца. Произнес небольшую речь по поводу смерти Джарека, стараясь обходиться без пафоса. Меня выслушали молча, потом Крис притащил кувшин с вином, а Вартен разлил по грубым деревянным кубкам. Каждый сказал пару слов в память о друге, прежде чем выпить. После чего все разошлись. Крис, проходя мимо, хлопнул меня по плечу. Я удивился, но постарался не показать этого.

Уже выходя из домика, я наткнулся взглядом на бледного Амрека. Он стоял недалеко от построения, облокотившись на ствол дерева. Завидев меня, опустил голову и медленно подошел. Я посмотрел ему в глаза и коротко кивнул на дом. Мы вошли.

- Лорд, - тихо начал Амрек. Он присел на диван и долгое время не смотрел на меня. Затем решился. - Простите меня. Я не хотел тогда… в коридоре. Я был слишком несправедлив. Вы ни в чем не виноваты.

После этих слов мои брови удивленно поползли вверх. С чего такие перемены? Уж не Нагаль ли постарался? А что вполне возможно.

- Нет, это не он, - помотал головой близнец, поняв, о чем я думаю. - Я сам. Вы простите меня?

Я улыбнулся. Тяжело, наверное, дался ему этот разговор, но он даже не представляет насколько помог мне. Можно сколько угодно говорить самому себе, что смерть других меня не волнует и что я - существо несентиментальное и бесчувственное. Но это не так. Именно отношение Амрека давило на меня все это время. Из-за него я мучался, а сейчас так приятно услышать эти слова.

- Все нормально. Отдохни. Дел невпроворот.

Близнец с облегчением улыбнулся и встал со своего места. Напоследок он с благодарностью взглянул на меня и ушел. Я же остался на месте, сосредоточенно обдумывая сложившееся положение. Это прекрасно, что больше никто не покинет группу. Искать замену было бы сложно. Ребята прекрасно обучены и к тому же осведомлены об истинной цели. Доверять посторонним так, как "Девятке" я не смогу. Может и хорошо, что так. Предательства не потерплю. Нет, дело не в том, что это помешает планам. Трудно признаться, но факт остается фактом: предательство близких людей - это пожалуй то из немногого, что действительно ранит меня. Я до сих пор не могу простить отцу то, что он бросил меня в поместье, а сам отбыл ко двору, чтобы помогать государству. Я его не виню, но и забыть не смогу. После смерти матери, отец был мне необходим, а он уехал. Мы слишком редко виделись, поэтому привить любовь к правителю мне было некому. А сейчас тем более…


Глава 13.


Всю неделю я был невероятно занят, но, несмотря на это, умудрялся находить время для посещения дворцовой кухни. К слову, Ринея и Эрита были рады меня видеть, причем настолько, что, возвращаясь обратно, я с трудом удерживался на лестницах. Туго набитый пирожными живот тянул к земле, из-за чего равновесие тела постоянно нарушалось. Впрочем, это ни капли не удручало. Хватало часа в тренировочном зале и куда что девалось…

Арнакан по-прежнему был твердо настроен на привлечение двух телохранителей для моей персоны. Он со дня на день ожидал прибытия этой самой пары, отрекомендованной Оровеем. То, что последний посоветует самых лучших никто не сомневался. А я вот раздумывал, заводить ли мне дружбу со своей охраной или лучше попросту их не замечать? И в том и в другом есть свои плюсы. Но до сих пор не ясно, какой вариант предпочтительней. Ладно, скоро вернусь к этому вопросу.

Кстати, заместитель уже договорился с Лайном о новой встрече. На этот раз я решил обойтись без сопровождения. Естественно, Арнакан был против, но умолк, когда узнал, что Кейлен пойдет со мной. Собственно присутствие канцелярца было необходимо. Без него в дом леди Элер меня никто не пропустит. Гм, не хочется вновь озадачивать шпиона, но поменять место штаба все же придется. Не думаю, что при нужде герцог сможет прискакать к Элер для встречи со мной. А уж то, что встречаться нам придется часто - я уверен.

Я сидел за своим столом и уже с ненавистью поглядывал на бумаги. Мои ребята исправно приносили отчеты о наблюдениях, которых, к сожалению, было очень много. Мне приходится изрядно изводить себя, чтобы решить те или иные проблемы, изучить обстановку и выявить наиболее правдоподобный вариант развития событий, на основе которого нужно реально оценить шансы ребят и больше не допустить такую же ошибку, как с Джареком. О-о-о, как это изматывает. Порой в такие минуты, как сейчас, ощущаю, какой же я на самом деле ребенок. Организм с трудом справляется, уж не говоря о психике. Мне едва удается сдерживать нервные порывы накричать на кого-нибудь, излить свою усталость, хотя бы словами. Рассказать друзьям? Хм, можно, но к несчастью, мои друзья - мои же подчиненные. Для них слабость командира не есть хорошо. Рассказать отцу? Он еще чего доброго просто отстранит меня от работы или, что еще хуже, начнет допытываться причинами моей усталости. Я не могу изложить ему истину. Как сказать, что помимо официальной работы, я каждый вечер тщательно изучаю сведения обо всех участниках заговора, с целью выявить слабые стороны каждого и использовать их в своих целях? Боюсь, отец не поймет, да к тому же расскажет все Эрнесту. Нет, казнить меня он не даст - это понятно, но отослать назад в загородное поместье под вечный домашний арест - запросто.

Это очень тяжело, когда нет никого, с кем бы можно было поговорить откровенно. Но в двойне тяжелей, что отец - самое близкое мне существо, никогда не встанет на мою сторону. Он не станет гордиться мной. Более того, проклянет момент рождения своего единственного отпрыска. Для него преданность короне - это все. К сожалению, он не поймет, что я тоже предан короне, но совершенно по иному. Ведь корона - это не значит король.

Все, пора отложить все дела и отправиться на очередную встречу с Лайном. Если дальше продолжу вчитываться в эти треклятые бумаги, то точно потеряю голову. Гм, может сходить в храм? Я уже больше шести лет не посещал место духовного "отдыха". Хотя, думаю, Всесветлый бог этого даже не заметит. Сверялся как-то со статистикой храма: последний приход бога к своему жрецу произошел еще задолго до моего рождения и то, по причине угрозы миру. Возникает вполне закономерный вопрос: а бог вообще интересуется мирской жизнью, или только следит, чтобы подопечные не слишком шалили?

Да и к чему сейчас об этом рассуждать? Нет, не спорю, что отвлеченность от рабочих тем вполне благоприятно влияет на умственную деятельность, но в том-то и дело, что проблем это не решит. Но собственно это не так и плохо. Один знакомый мне человек как-то сказал: "Если у тебя есть проблемы - да возрадуйся. Если у тебя их нет - проверься у магов: а вдруг ты уже мертв?". Вот сейчас возьму порадуюсь, а затем пойду в сад, где меня уже наверняка ожидает Кейлен.

- Что-то ты сегодня мрачный, - заметил канцелярец, когда мы встретились. - Случилось чего?

- Нет, просто устал.

Кейлен буркнул что-то недоверчиво-понимающее, но отстал. Вот действительно прекрасный человек и товарищ. Знает, когда лучше не трогать. Или он нелюбопытный?

По пути я рассказал шпиону о проблемах со штабом. Тот на некоторое время погрузился в задумчивость, но затем с просветлевшим лицом радостно заверил меня, что есть еще одно прекрасное место. На этот раз совершенно доступное. Договорившись через пару дней осмотреть новый участок, мы с Кейленом закрыли эту тему.

Подойдя к дому Элер, я с искренним изумлением обнаружил невероятное количество карет, столпившихся возле парадных ворот.

- У нее что, никогда праздники не кончаются? Нет, я понимаю пригласить узкий круг приятелей, но не всю же знать! - я конечно преувеличивал, но ненамного. Похоже, что особняк леди забит гостями по самую крышу. - Ну, если стены обваляться, то, надеюсь, нас к этому времени уже не будет.

- Да ладно, - ухмыльнулся друг. - Этот дом и не такое выдерживал. Построен на совесть.

Мы проторенным путем проникли в ту самую темную комнатку, где уже ожидал герцог. Оставшись с ним наедине, я недоуменно поднял левую бровь:

- Что-то Вы сегодня рано, Лайн.

- Сейчас, когда все устраиваются, больше шансов уйти незамеченным, - поморщился герцог. - Миранес, я Вам буду искренне благодарен, если избавите меня от необходимости постоянно посещать это место.

- Не волнуйтесь, это уже рассматривается,- заверил я, присаживаясь на диван. - Скоро место встречи смениться.

- И то хорошо, - выдохнул Лайн и, достав тонкий платок, аккуратно промокнул им лоб. - Что Вы хотели сказать?

Я нахмурился и рассказал о своих подозрениях. О том, что король не оставляет поисков. А моя группа по воле "случая" так и не находит ни одного виновного, что заставляет венценосного сомневаться в моей преданности.

Глава заговорщиков помрачнел. Он не хуже моего понимал, чем все это может обернуться. Идти на короля сейчас - чистое самоубийство, а потом может не быть возможности.

- И что Вы предлагаете?

- Жертву, - герцог с интересом посмотрел на меня и приготовился слушать. Однако по его заблестевшим глазам, я понял, что Лайн уже примерно представляет все, что я сейчас скажу. - Нужно выдать Эрнесту кого-нибудь, кто не опасен для нас, но, тем не менее, участвовал в заговоре.

- У меня есть несколько кандидатур, - задумчиво произнес Лайн. - Но есть небольшая проблема. Все они прекрасно осведомлены о других участниках, а это вызовет большие проблемы.

- А если подкорректировать его воспоминания? Или направить в другое русло?

Мы оба замолчали, стараясь решить задачу. Я знаю, что заменить воспоминания невозможно, но чуть-чуть подкорректировать?… В этом вопросе поможет только Гарварт.

- Даже если это и возможно, то у нас нет других кандидатур на роль главаря, - вздохнул герцог. - Но если хотите, я завтра же пришлю список тех, кем более ли менее безболезненно можно пожертвовать. Все сведения о них так же будут приложены. А там уж решайте, как поступить, но будьте благоразумны: молчать при пытках все они не станут.

- Да уж, - кисло согласился я. - Хорошо, значит, мы договорились?

Дождавшись подтверждения, я покинул место встречи и, захватив терпеливо ожидающего Кейлена, вернулся во дворец. Мне необходимо все обдумать, да еще и разузнать некоторые сведения у личного подчиненного мага. Есть тут одни мыслишки…

- Миранес, - шпион вошел в кабинет вместе со мной. - У меня есть некоторые наброски плана насчет Канцелярии. Нужно чтобы ты одобрил и, предоставил мне одного из твоих подчиненных.

- А именно? - заинтересовался я. Посмотрев на свой стол, плюнул на дела и уселся на софу, жестом показав Кейлену сделать то же самое.

Шпион сел, некоторое время собирался с мыслями, а затем выложил все, что надумал за последние дни. Выслушав его, я присвистнул. Нет, ну надо же! А ведь решение действительно простое, хоть и тяжело осуществимое. М-м, молодец Кейлен, что и говорить. Кольцо подчинения будет идеальной возможностью занять пост главы Канцелярии, не вызывая при этом подозрений Эрнеста. Раз, надел колечко на нынешнего главу и управляй им сколько захочется. И не придерешься. Только одно меня смущает: в прошлый раз Крис не сумел добыть этот артефакт, сможет ли теперь? Хотя если привлечь Гарварта… Бедный маг, сколько на него проблем свалилось. Нужно будет увеличить ему зарплату и дать несколько внеплановых выходных.

- В общем, так, - я возбужденно потер ладони и вскочил с места. - Добыча кольца лежит на мне. Твоей же обязанностью будет надеть его на твоего канцелярского начальника. Думаю, это будет не особо сложным. А дальше… дальше все будет совсем замечательно, - хохотнул я. Кейлен, глядя на меня, над чем-то тихо посмеивался.

Выдворив друга из кабинета, я блаженно растянулся на софе и мечтательно посмотрел в потолок. Эх, если бы все проблемы решались по взмаху руки, тогда… было бы скучно. Как закалять свой характер в отсутствие преград? Интересно, а моя личность крепкая? Хм, с одной стороны да, а с другой? Я противостою достаточно сильным людям, руковожу теперь уже приличным количеством подчиненных, но между тем не перестаю тайно желать присутствия друга, который поддержит, поймет, что мне действительно трудно, но не станет отговаривать.

Раньше я думал, что смогу сдружиться с Эрнестом, но, когда прибыл во дворец, то оказался… разочарованным. По всем рассказам отца я примерно понял, что представлял собой ныне покойный Иранест. Вот уж действительно неординарный человек: держать в узде всех заграничных врагов и одновременно восстанавливать порядок в своей собственной стране не каждому под силу. И, несмотря на все это, правитель оставался веселым и жизнерадостным, что не скажешь о его сыне. Эрнест вроде бы делает все правильно: вводит новые законы, делает поблажки населению, следит за врагами, но чего-то не хватает. Сколько раз смотрел на молодого государя, но никогда не ощущал от него силы, непоколебимости и твердости. Эрнест всегда безупречно вежлив и холоден. Не человек, а кукла. В этом его ошибка. Я и сам еще совсем недавно допускал ее, но сейчас стараюсь исправиться. Не стоит скрывать эмоции совсем, лучше их играть. Пусть твои враги или просто недружелюбно настроенные люди видят то, что хотят. Иногда искренняя улыбка пугает гораздо больше, заставляет усомниться в своих силах. "Раз человек улыбается, значит у него есть в руках козырь", - так понимает большинство и оно еще несколько раз подумает, прежде чем выступить против вас.

Я до сих пор не знаю настоящего характера короля. Может он отличный парень, да вот показать этого не сумел. Так что не обессудь государь, что место под тобой шатается. Я мог бы стать Советником, да провести всю жизнь, подчиняясь такому человеку, как ты, нет желания. У тебя был шанс сделать из меня настоящего и преданного друга. Ты его упустил, решив, что молоденький, не привыкший ко двору юноша будет только рад бегать за тобой хвостиком. Ошибка, уважаемый, еще одна в череде многих…


Глава 14.


- Что-то быстро стало время бежать, - проворчал я, подглядев на расписной календарь - роскошь, введенная совсем недавно. Деревянная табличка, покрытая серебряными узорами и вкраплениями темно-зеленого минерала, стояла на отлитой из того же серебра подставке и сейчас ясно показывала, что со времени последнего разговора с Лайном прошла уже неделя. А я до сих пор так и не придумал, как подсунуть королю выбранного человека.

Так, сверимся со списком, присланным герцогом. У нас тут есть подходящий по всем параметрам барон, который живет совсем недалеко от столицы и в последнее время не кажет носа в королевский дворец. Подставить его не трудно, вот только как "убедить" барона не разглашать истинных виновников? Гарварт, у которого я брал консультацию, твердо заявил, что единственный возможный вариант - это заменить в памяти жертвы некоторые имена. Вот только какие имена использовать?

Ладно, пока с этим окончательно не разберусь, буду отвлекать короля различными бандами, лирийскими торговцами и прочей шушерой. Хм, можно "найти" шпиона, например… А, время еще есть. А там глядишь чего-нибудь и придумается.

Зашел Арнакан. Он некоторое время постоял перед столом, а затем, вздохнув, устроился на диване. Я еще пару минут старался сосредоточиться, но потом, осознав, что мыслей по поводу барона так и не предвидится, отложил список в сторону и вопросительно посмотрел на заместителя.

- Лорд, Вы хотели поговорить, - намекнул тот. Я помотал головой и вспомнил, что действительно звал своего подчиненного. Теперь еще напрягусь и, глядишь, выужу из сознания причину вызова.

- О, точно. Слушай, сейчас мне действительно нужна будет помощь. Возьми тех, кого посчитаешь нужным, и вместе с Гарвартом вам предстоит проникнуть в хранилище Университета.

Лицо заместителя осталось невозмутимым. Такое чувство, что я предлагаю ему прогулку по городу в ясный солнечный день, а не смертельно опасное предприятие. Железный человек, честное слово. Сколько за ним наблюдаю, никак не могу перестать удивляться. Вроде Арнакан еще молод, а ведь настолько опытен… Не знаю, чтобы я без него делал. В присутствии заместителя мне всегда спокойнее. По крайней мере, буду уверен, что Арнакан среагирует вовремя и правильно.

Так, теперь нужно с магом поговорить. А Крис где? Я здал этот вопрос заместителю и получил довольно приятный ответ: нужный сейчас подчиненный ожидает за дверью. О, он там еще и с Гарвартом? Ну, вообще чудесно. Это уже настораживает.

Когда двое, что стояли в приемной, вошли, я приветливо улыбнулся, а затем резко посерьезнел:

- Гарварт, ты лучше всех нас знаешь Университет. Есть возможность добыть кольцо?

Маг не торопился с ответом, что меня несказанно обрадовало. Значит, он действительно просчитывает все возможности и выдаст максимально близкий к истине результат. Крис молча сел рядом с черноволосым мужчиной и терпеливо ожидал слов своего друга.

- Шансов не скажу чтобы много, но вполне достаточно, - наконец выдал Гарварт. - Подозревать меня никто не станет. Артефактная вообще нечасто используется, охрана там слабая, к тому же у дверей в хранилище стоит мой знакомый. Если кто-нибудь из Девятки…

- Крис и я, - тут же вставил заместитель.

- Вот-вот. Пока я отвлеку охрану, вы спокойно войдете внутрь. Я скажу, где лежит кольцо.

Все кроме мага удивленно приоткрыли рты.

- Что, вот так просто? - не поверил я. Гарварт понимающе усмехнулся, но разъяснил ситуацию.

Оказывается, в хранилище нет особо ценных артефактов. В основном лежит что-то по мелочи, так что пропажи кольца никто не заметит. Накладывать защиту не посчитали нужным: все равно любой недоучившийся маг попробует туда влезть, а подновлять заклинание желающих нет. Вот и приставили провинившихся дежурить по очереди возле дверей, чтобы малышня не проникла.

- Забавно, - произнес я, впрочем, без улыбки. - Хотя нет, понимаю. Никто кроме мага туда не пройдет?

Гарварт кивнул, но заверил, что сумеет провести двоих. Впрочем, он тут же решил, что одного Арнакана хватит. Крис естественно насупился, но не стал возмущаться перед руководством, что в принципе не мешало ему высказать свои мысли, выйдя из кабинета.

Маг страдальчески вздохнул, но твердо настоял на своем решении. Я смотрел на своих подчиненных и тихо хихикал. Уже давно заметил сложившиеся группы друзей: благоразумные Крис и Гарварт, спокойные и уверенные Арнакан с Оровеем, неразлучная четверка - Нагаль, Ирн, Эрбек и Амрек. Последний все время следил, чтобы его брат и двое друзей не влипали в слишком крупные неприятности во время очередной гулянки. А Вартен - он всегда был одиночкой. Правда, в последнее время он достаточно хорошо сблизился с одним из новичков - тем самым, со шрамом на лице. Эти двое частенько проводили свободное время в шутливых поединках и я, посещая Смотрителя, нередко с удовольствием следил за захватывающим зрелищем. А затем сам попадал в оборот к Оровею, любившему тренировать меня. Вот уж когда у новичков появлялась возможность посмотреть на своего вывалянного в пыли начальника и весело посмеяться. Не скажу, что это уронило мой престиж. Скорее наоборот, приблизило меня к этим совершенно разным людям, объединенным сейчас только одним - службой.

Наконец, когда все подробности была разъяснены, подчиненные вымелись из кабинета и разбрелись по своим делам. Акцию по похищению артефакта решили назначить на завтрашний день. Я же быстро накидал примерные расходы на поход Оровея и морально подготовился к многочасовой работе. Позавчера заходил отец и решил прибавить мне работенки. И он, и Эрнест оценили мои аналитические способности, поэтому решили давать некоторые факты на обработку, чтобы потом оценить и обдумать, каким путем действовать. И вот сейчас меня дожидалась стопочка непрочитанных сведений. Не было печали, так… хм.

- Все работаете, Лорд, - донесся от дверей приятный, но немного укоризненный голос. Я от неожиданности дернул рукой, что удерживала лист бумаги, и в свою очередь пожурил посетителя:

- Нельзя так, Оровей. У меня здоровье, конечно, крепкое, но все может быть. Я ведь прекрасно помню, что ты лучше всех умеешь незаметно подкрадываться, - мужчина у дверей виновато опустил голову, но в синих глазах озорно блестели смешинки. - Ты уже отправляешься? - было жалко посылать этого человека, но я прекрасно осознавал, что лучше Оровея с этим делом никто не справиться.

Встав из-за стола, я прошелся по кабинету и остановился возле окна. Словно отвечая на мое настроение, на улице крапал противный мелкий дождик. Промокшие дома только дополняли безрадостную и унылую картину. А серые, нагроможденные друг на друга тучи показывали, что просветления не будет достаточно долго.

- Завтра с утра, - и когда он успел подойти так близко? - Дождусь более ли менее нормальной погоды и отправлюсь.

- Брать с собой кого-нибудь будешь? - мой голос звучал с искренним интересом, что в очередной раз подтверждало: каждому свое. Оровей прекрасный разведчик, я же хороший актер.

- Не знаю, - друг встал сбоку, так, что мне было видно его задумчивое лицо. - Девятка занята надолго, - я подтвержающе кивнул и тут же внес предложение:

- Выбери несколько человек из новичков. Ты же прекрасно их изучил. Вот и подбери больше всего подходящих для этой работы.

Оровей согласно кивнул, заявив, что именно так он и поступит, а потом с хитрой улыбкой доложил, что двое телохранителей уже прибыли во дворе и ждут указаний. Ах да, я же совсем забыл, что король лично разрешил мне немного увеличить свою группу. Естественно после того, как я расписал и ему и отцу все тягости службы моих подопечных.

- Когда они заступят на пост? - в этот раз скрыть кислое выражение мне не удалось. Синеглазый товарищ только хохотнул и успокаивающе положил руку мне на плечо:

- Поймите, Лорд, это все для Вашей безопасности. Ребята действительно волнуются. Арнакан как-то говорил, что он сам бы встал возле дверей, если бы не работа.

Да уж. Я представил себе такую картину и весело ухмыльнулся. Не, на роль молчаливой охраняющей статуи Арнакан не подойдет. А вот постоянно допекать меня некоторой безрассудностью станет. Бр-р, не хватало такого.

Оровей рассмеялся, видимо догадавшись, о чем я думаю. Потом он повернулся к двери и зашагал обратно, готовиться к долгому путешествию.

- Надеюсь, ты скоро вернешься, - тихо сказал я. Шаги смолкли.

- Не волнуйтесь, все будет нормально, - и Оровей по-отечески обнял меня. Только сейчас я понял, что мужчина и сам тревожился за меня. И последние слова говорил не столько моей персоне, сколько самому себе. - Береги себя, мальчик. И не пренебрегай новой охраной. Лучше даже увеличь ее количество.

- Постараюсь.

- Ну и договорились, - он пригладил мои немного растрепавшиеся волосы и отошел. - Мне действительно пора. Вернусь, наверное, через месяц. В этот раз постараюсь отыскать нужных людей как можно ближе… И мне будет не хватать наших тренировок.

Я грустно улыбнулся и прокомментировал:

- Действительно, когда еще можно повалять начальника по земле, - мы тихо рассмеялись и теперь уже распрощались надолго. Оровей ушел, а я вновь повернулся к окну. Настроение как ни странно, немного поднялось. Что я раскис? Оровей и сам не хочет уезжать, это видно, так что постарается вернуться как можно быстрее. А у меня и своих дел по горло. Если друг уезжает, значит, группу можно забирать. А вот где их устроить? Завтра-послезавтра, они проживут еще у Смотрителя, а дальше нужно искать новое помещение. Желательно поближе к дворцу. Ладно, этим займусь сам, а то давно в город не выезжал.

Войдя в свою спальню, я вытащил из гардероба красивый темно-синий плащ с глубоким капюшоном. Лучше бы конечно надеть что-то менее заметное, но только эта вещь обладает замечательными свойствами не промокать. Ладно, хорошо на улице полумрак, привлекать внимание буду не сильно. Да и вообще, в такую погоду люди предпочитают отсиживаться в кабаках за кружкой горячего отвара или пива.

- Лорд? - выскользнув в коридор, я нос к носу столкнулся с заместителем. - Вы уходите?

- Да, мне нужно в город, - я вернулся на мгновение в спальню и захватил забытый ранее кошель. - Вернусь только завтра. Вы уже готовы?

- Да, Гарварт обещал провести меня где-нибудь утром, когда все маги завтракают. Вы идете один? - я кивнул, ожидая бурю возмущения, но Арнакан только грустно покачал головой и устало сказал: - Возьмите, пожалуйста, двоих телохранителей. Я сейчас сообщу им.

- Ладно.

В этот раз спорить и у меня не было желания. То ли день такой, то ли так повлиял отъезд Оровея. Скорее и то и другое вместе. Будем надеяться, что когда вернусь, подчиненные порадуют меня удачно выполненным заданием. А то в последнее время ребят что-то преследуют неудачи. По какой причине - трудно сказать.

На улице я постарался, как можно глубже натянуть капюшон. Но все равно мелкие ледяные капли проникали под ткань и оседали на лице. Хм, остается только выразить благодарность архитекторам за это множество удобных каменных дорожек. Благодаря им сейчас не приходиться месить грязь сапогами.

Я прошел до конюшни и, знаком приказав оседлать моего личного коня, терпеливо застыл на месте, превратившись в спокойную статую. Мою неподвижность нарушили тихие хлюпающие шаги. Чуть повернув голову, я узнал двоих мужчин, подходящих ко мне. Они были у Смотрителя, собственно из этого делается простой вывод: вот они телохранители.

Коротко кивнув в приветствии, я отвернулся и поднял лицо к небу. Холодные капли сразу вернули меня с небес на землю и заставили вновь спрятаться в капюшоне.

Когда три лошади были готовы, мы вскочили в седла и медленным шагом вывели животных за ворота и только потом увеличили скорость. Я на ходу прикидывал, куда заглянуть в первую очередь: к Смотрителю или к знакомому… гм, доброжелателю, из среды незаконопослушных граждан. Хотя, чтобы перевезти людей, необходимо знать адрес места назначения. Вот с этим-то преступный знакомый мне и поможет.

Пока мы добирались до западного района, я совершенно не обращал внимания на своих телохранителей. Да и они на удивление незаметно следовали за мной, ничем не отвлекая. Похоже, Арнакан уже проинструктировал этих двоих на счет моего нежелания видеть рядом со своей персоной постоянный конвой. Вот и решился недавний вопрос. Похоже, ребята и сами не против такого обращения, так что лучше нет, не игнорировать их, а, по крайней мере, не трогать лишний раз. Хотя познакомиться стоит.

Так, если не ошибаюсь, Змей должен быть здесь. Он частенько ошивается возле этой таверны, когда ждет очередного нанимателя. Будем надеяться, что погода заставила этого верткого вора забраться под крышу.

- Как вас зовут? - я спрыгнул с коня и заинтересованно повернулся к своим теперь уже неразлучным спутникам.

- Грэг, - тихо ответил светловолосый мужчина. Он вообще был настолько незаметен, насколько можно. Его сотоварищ, похоже, немного отличается. Скажет так, более подвижный что ли.

- Арл, - представился второй, убирая с лица мокрые темно-серые пряди.

- Меня можете звать Лордом, - произнеся это, я тихо проворчал про себя. - Уже привык.

После этого, я знаком показал Грэгу остаться с лошадьми, но, разумеется, спрятаться под навесом, а сам с Арлом вошел в наполненный людьми зал. Судя по всему, на нас практически не обратили внимания. Да и зачем? Мало ли кто захотел обогреться? Ага, а вот кто-то, весьма любопытный слишком пристально смотрит на меня. Даже спиной чувствую этот взгляд. Уж не…

- Здравствуйте, Лорд, - и этот туда же. Ладно, это все же лучше, чем имена.

- И тебе не болеть, Змей, - тихо произнес я и, подталкиваемый тонкой рукой вора, приблизился к пустому столику, стоявшему в самом конце зала. Похоже, это место никто не занимал. Видать, оно по праву принадлежало моему знакомому. - Арл, следуй за нами.

Мы расселись по стульям и сделали заказ подкатившемуся хозяину.

- Что привело Вас сюда? - осторожно начал Змей и выразительно покосился на моего телохранителя.

- Можешь свободно говорить, - усмехнулся я. - Мне нужно место, где спокойно уместятся полсотни человек, или больше. Естественно, оборудованное для жизни. Желательно поближе к богатому району.

Вор задумался. Деревянная ложка мелькала в его пальцах с такой скоростью, что я просто не успевал следить за ее движениями. Ловко, нечего сказать. Одно радует, обворовывать меня и моих людей Змей не станет. Давал как-то обещание. Разумеется, в ответ на мое - не выдавать вора закону.

- Есть такое место, - наконец произнес знакомый. - Дом торговца. Там есть склад, конюшня, много места для гостей. В общем, просторное помещение.

- Торговый квартал? - дождавшись утвердительного кивка, я улыбнулся. - Замечательно. А что с хозяином?

- Он недавно умер. Дом перешел его сыну, но тот вроде собирается сматываться из города. Натворил что-то. Если хочешь, я переговорю с ним о продаже. Не думаю, что он заломит большую цену.

- Хорошо. Завтра встретимся здесь же в полдень. А пока возьми это. Хватит и на дом и тебе за услугу, - я передал Змею кошель, после чего распрощался с ним. Мы с Арлом покинули теплое помещение, и вскоре тройка коней отбивала свой ритм по мостовой.

Оставив коней на попечение конюхов "Сухостоя", я торопливо прошел к "лабиринту" и двинулся по уже отлично знакомому пути. На своих телохранителей же совсем перестал обращать внимания. Только один раз обратился к Арлу, чтобы тот отодвинул доски и приоткрыл нам дальнейший проход.

Смотритель встретил меня с улыбкой и сразу же предложил выпить горячего, только что приготовленного отвара. С удовольствием согласившись, я уже через несколько минут сидел в теплом уютном кабинете и аккуратно пил обжигающий напиток. Рядом на столе красовалось блюдо с еще теплыми пирожками. Перекусив, я, наконец, переговорил с хозяином участка и уладил все формальности. Смотритель подтвердил, что как только Оровей прибудет с новой партией, он все приготовит для принятия "гостей".

- Вот и хорошо, а пока мы освободим помещения. Если Вы не против, то сегодня я останусь у Вас, а завтра вместе с ребятами перееду в другое место.

Пожилой мужчина гостеприимно предоставил мне свободную комнату, а телохранители уже устроились на старых местах. Оглядев предложенное место ночевки, я остался доволен мягкой широкой кроватью, темными шторами на окнах и удаленностью от шумного склада, где сейчас собирали вещички "новобранцы".

Оставив плащ на кресле, я окинул выделенное мне место и прошел к своим ребятам. Вартен и Ирн были рады встрече. Они пригласили меня в свою комнату (учителям полагалась отдельная спальня) и наперебой интересовались продвижением главных дел. Охотно обсудив с ними последние новости, я весело поспорил с Ирном на счет количества новых людей, которых привезет Оровей, а затем сыграл с товарищами в карты. Только после этого, глянув в окно, ужаснулся, как быстро пролетело время. Наступил уже поздний вечер. Оказывается, за веселой болтовней с друзьями я провел не меньше трех часов. Однако. Ладно, пойду спать. Хоть раз высплюсь.


Глава 15.


Утром я с удовольствием позволил себе небольшую роскошь - понежился в мягкой постели почти полчаса и только после этого покинул теплое место. В доме было достаточно прохладно. Очевидно, что природа решила нас "порадовать" и дать отдых от назойливой жары. Не скажу, что промозглый холод улиц привлекательная замена. Скорее наоборот, но зато влажный ветерок прогоняет последние остатки сна.

Все ребята уже были собраны и сейчас неторопливо завтракали на кухне. Я уже привычно занял место рядом с Вартеном и быстро осмотрел зал. Вон мои телохранители, сидят совсем рядом. По-моему, раньше они размещались поближе к выходу. Исполняют свои обязанности? Ну-ну, если им так хочется… Хотя не думаю, что среди этих людей мне что-то угрожает. По крайней мере, до тех пор, пока мои действия не станут более открытыми.

Поев, я покинул стол и поднялся к Смотрителю. Тот передал мне тщательно запечатанное письмо. Я с удивлением узнал небольшой росчерк пера, схематично изображающий змею. Очевидно, вор не может сегодня появиться в западном районе. Ну что ж, дело он свое выполнил, иначе бы к письму прилагались деньги. У "своих" вор никогда не брал лишнего. Берег репутацию.

Ухмыльнувшись, я развернул письмо и прочел всего четыре слова: "Улица Ткачей, третий дом ". Неплохо. Улица достаточно узкая, из-за чего этой дорогой редко кто пользуется. Правда, не тот район, который я ожидал, но думаю, вор сделал все, что смог. Он честно заработал свои проценты.

Попрощавшись со Смотрителем, я бодрым шагом покинул чужой дом и весело скомандовал:

- Берите вещи, мы переезжаем.

Вскоре полсотни людей были разбиты на три группы: две повели учителя, я последнюю. Покидали "лабиринт" поочередно с небольшим интервалом во времени, а дальше разбредались по разным сторонам, чтобы сойтись через некоторое время в одном месте. Я оглядел приобретение со всех сторон и остался доволен покупкой. Дом был двухэтажный, с чердаком. Думаю, там можно оборудовать неплохой склад. Нет, не оружия - для него найдутся более надежные места, а под обычные бытовые вещи: припасы, одежда и прочее. С хранением продуктов проблем не возникнет, сейчас маги и не такое делают, так что испортиться ничего не должно.

Хм, возле дома небольшая пристройка. Если не ошибаюсь, это бывшая кузня. Ага, вон и Ирн подтвердил. Если немного отремонтировать, можно использовать по назначению. Среди нас есть кузнецы?

- Есть! - откликнулись двое. Это хорошо. Они сами вызвались привести кузню в должный порядок. Ладно, материалы им предоставлю. Что тут у нас еще на улице? Склад - ну, это понятно. Оборудуем тут тренировочные площадки. А это что?

- Ох ты! - я не смог сдержать возгласа удивления. Стоящие рядом со мной Вартен и Грэг изумленно переглядывались. И было от чего. В небольшом домике, предназначенном, как правило, для хранения инструментов было все, чтобы спрятать оружие. Хлипкие на вид стены оказались прочными, как камень. Кроме того, деревянные потемневшие панели, покрывающие все вокруг, на поверку достаточно легко покидали насиженные места и приоткрывали просторные ниши, куда прекрасно поместиться все оборудование ребят, которое должно вот-вот прийти. И если бы одна панель не была немного сдвинута в сторону, то вряд ли бы мы нашли эти укрытия. - Хорошенький домик!

- Да уж, - согласился Вартен, аккуратно обходя не слишком просторное пространство. - А это что? - На ничем не прикрытом полу красовался закрытый квадрат входа. - Странное место для погреба, не находите? Грэг, помоги.

Вдвоем они подняли тяжелую доску и откинули крышку в сторону. Она гулко хлопнула по полу и подняла в воздух тучу пыли. Телохранитель осмотрел петли и хмыкнул:

- Их тщательно смазывали, однако пользовались нечасто. Спустимся?

- Пожалуй, - кивнул я. - Вартен, ты, кажется, видел где-то фонарь? - спускаться в темноту по крутой лестнице без света? Нет уж, благодарю. Мне мои ноги нужны в целости. Подчиненный быстро принес требуемое и нагнулся над входом.

- Кажется, тут какая-то комната, - тихо сказал он. Грэг посмотрел на меня и, дождавшись разрешающего кивка, первым ступил на лестницу. - Осторожно. Кто знает, в каком состоянии эти доски.

Думаю, в хорошем. Вряд ли бывший хозяин этого места не позаботился о таких вещах. Поэтому я без особой опаски ступил на широкие ступени и спустился вслед за Грэгом. Ух, ты…

- Вот это да… - словно отвечая моим мыслям, выдохнул Вартен, показавшись рядом со мной.

Да и было чему удивляться. Сама комната, открывшаяся глазам, не представляла собой ничего особенного. Просто выложенное деревянными панелями квадратное пространство, в котором находился стол, стул и большой шкаф. Грэг от любопытства отворил створку мебели, но полки оказались пусты. Однако помимо всего этого, был еще один момент, а именно приоткрытая дверь. За ней чернел проход и я буду не я, если это не подземный ход куда-нибудь в безопасное место!

- Хороший домик купили, - подвел итог я, прикрывая створку двери. Сейчас не время проверять, куда она ведет. И уж тем более, не мне этим заниматься. Есть люди, вот пусть и исследуют. - Вартен, завтра отправь кого-нибудь…

- Ясно, - подчиненный понял меня без дальнейших пояснений и судя по его загоревшимся глазами, он сам отправится в этот ход. Ну-ну, мне же лучше. Вартен не станет скрывать от меня истинное положение вещей. Уж ему-то я доверяю. - Все будет сделано, Лорд.

- Тогда пойдемте наверх, - я махнул рукой и первым поднялся в домик. - Передай Ирну, чтобы он занялся вооружением. Все уже закуплено, осталось только забрать. Я сейчас отправляюсь во дворец. Двое, кроме Грэга и Арла отправятся со мной. Завтра же будет заказаны строительные материалы и мебель. В общем справитесь.

Друг подтвердил мои слова, не переставая с огромным интересом рассматривать панели домика, явно прикидывая, что куда разместить. Я предупредил, что до возвращения Оровея, Вартен остается главным в этом месте, после чего отбыл обратно. Телохранители неуклонно следовали за мной, так же как и двое добровольцев, вызвавшиеся помочь со строительными материалами. Кажется, дело налаживается. Как прекрасно все получается…

Я ехал на коне и с удовольствием разглядывал промелькивающие улицы. Настроение поднялось на довольно приличный уровень и не думало снижаться. Даже грязь, оставшаяся после продолжительного ливня не могла испортить впечатление. В таком состоянии я не обращал внимания ни на что плохое и улыбался всем проходящим мимо. Наверное, довольно странно смотрится со стороны это дело, но я не раз получал в ответ улыбки горожан, провожающих меня взглядом. В общем, день что надо. Лишь бы никто не разубедил меня в этом…

Возле дворцовых конюшен я спешился и, дав знак своим следовать за мной, поспешил в кабинет. Нужно написать записку одному знакомому торговцу. Он предоставит моим ребятам необходимый материал, а деньги пусть возьмут у Криса. Последний как раз недавно посещал казначея за новой партией денег для расходов. В целом, дальнейшие действия будут происходить без меня. Как хорошо иногда отдавать инициативу в руки подчиненных. Таким образом они приучились к некоторой самостоятельности и мне не придется следить за всем процессом, а только за итогом работы.

По пути я поздоровался со знакомыми стражниками, перекинулся с ними парой шуток, а затем радостно поприветствовал Рика, уже заскучавшего в мое отсутствие.

- Лорд, - после того, как мальчик бурно выразил свой восторг по поводу моего возвращения, он стал необычно серьезным. - Вас искал Его Величество.

- Опа, - только и сказал я. Пройдя в кабинет, я уселся на кресло и задумался. Что могло понадобиться королю. Для чего он вызывает? Может, я в чем-нибудь совершил ошибку? - Где Арнакан?

- Сейчас позову, - с готовностью вскочил с софы мальчик и стрелой вылетел за дверь. Я же машинально взял со стола перо и принялся вертеть его в пальцах, стараясь понять причины вызова. Так и ни до чего не додумавшись, я споро набросал записку торговцу, кликнул Арла, стоявшего за дверью и отдал ему послание. Сообщив адрес нужного человека, отпустил телохранителя и подошел к окну.

Так, будем вести политику непонимания. Мол, ничего не знаю, ни в чем не замешан и вообще, аки агнец небесный. Может и сработает. Если отец будет рядом с Эрнестом, тогда проблем особых не ожидается. Не думаю, что король решиться обвинять меня в чем-то при своем Советнике. По крайней мере, пока нет доказательств. А то что их нет, я уверен, иначе вызов был бы совершенно другим, а точнее меня бы волокли в темницы, где и произошла бы встреча с венценосным.

Из-за туч выглянуло солнышко, осветив ласковыми лучами промокшие дома. Мелко накрапывающий дождик все не прекращался, так что я узрел раскинувшуюся во всю красу радугу. Прекрасное явление, что ни говори. Я с детским восторгом не отрывал взгляда от разноцветной дуги, повисшей в воздухе. Именно в таком состоянии меня и застал заместитель, уже уставший стучать в дверь.

- Я уже думал, что-то случилось, - хмуро сказал он, но осекся, посмотрев на мое лицо. Подойдя ближе, Арнакан выглянул в окно и сам улыбнулся. - Красиво.

- Да уж, - рассмеялся я. - Не верится, что в этот день может случиться что-то плохое.

Друг тут же насторожился и внимательно посмотрел на меня:

- А это плохое ожидается?

- Вполне возможно, - беспечно ответил я и скинул с себя потяжелевший от влаги плащ. Странно, что раньше не догадался этого сделать. - Что с кольцом?

- Оно уже у Вашего друга.

Радостно кивнув, я с благодарностью хлопнул Арнакана по предплечью и сел на кресло. Так, хорошие новости не за горами, как мне думается. Уж Кейлен не упустит своего. Если бы еще не разговор с королем… Кстати, мне нужно поторопиться. Приведу себя в порядок и тут же отправлюсь к Эрнесту. Не стоит испытывать терпение правителя. Оно не бесконечное. Тем более, что и отношения у нас с королем не особо-то хорошие. Все, хватит трястись от еще не случившегося. Вот схожу, тогда и буду бояться, а сейчас меня ждет сухая и чистая одежда.

Когда я прошел в спальню, то убедился в уме и проницательности своего слуги. Рик уже приготовил костюм и разложил его на постели, ожидая, когда я соизволю умыться и приступить к переодеванию. Золото, а не мальчик.

Весело насвистывая, я скинул все немного промокшие вещи и тщательно сполоснул руки и лицо. Затем расчесал чуть влажные волосы и накинул свежую рубашку. Белая ткань подчеркнула темный цвет моих волос и глаз, но помимо этого так же и чуть нездоровую бледность лица. А вот это плохо. Возможно отец заинтересуется, что так вымотало меня. Так, придется одевать что-то сверху.

Наконец наступил момент, когда все причины хоть немного задержаться в комнате иссякли и я, вздохнув, вышел в коридор. Грэг пропустил меня вперед и отправился следом, впрочем, я не особо обратил на это внимания. Только, когда приблизились к кабинету Его Величества, сделал подчиненному знак остановиться и дальше пошел в одиночестве. Все тот же секретарь и охранник в одном лице, попросил задержаться, осведомился у короля о моей персоне и только после этого пропустил в кабинет. Уже знакомый ритуал. Кажется, я начинаю к нему привыкать. Теперь это не вызывает такого раздражения, как в прошлый раз. Скорее наоборот. Я был бы искренне благодарен этому стражнику, если бы он задержал прием, но увы. Не все желания исполняются. Ладно, собираемся, делаем лицо взволнованно-почтительным и предстаем пред очи правителя.

- Что-то ты стал часто отлучаться из дворца, - неодобрительно покачал головой Эрнест после положенных слов приветствия. Он предложил мне сесть, и я подчинился, уже ощущая настоящую тревогу. Отца не было.

- Выполняю Ваши приказы, - пожал плечами я, не чувствуя за собой какой-либо вины. Вероятно, собеседник это почувствовал, раз расслабился и откинулся на спинку кресла. Хм, порой Эрнест бывает таким доверчивым… Я не стал додумывать эту мысль, а просто опустил глаза на свои руки, которые спокойно лежали на коленях.

- Хорошо, раз тебе не сидится на одном месте, тогда у меня есть еще один приказ, - усмехнулся молодой правитель и внимательно проследил за моей реакцией. А я что? Я ничего. Только любопытство во взоре. Так и не дождавшись того, что государю хотелось (еще бы понять, чего именно), русоволосый парень посмотрел на меня и четко сказал: - Ты отправишься в Хорст. Можешь взять с собой тех, кого пожелаешь. Я дам тебе письмо для одного человека, оно послужит официальной причиной.

- А неофициальная? - заинтересовался я. Внутри все похолодело. Вполне возможно, король нашел, наконец, способ избавиться от меня, не подвергаясь никаких подозрениям со стороны Советника. Хотя возможно это только мои домыслы.

- Неофициально… - Эрнест вздохнул и прикрыл глаза. Затем, спустя несколько секунд он взял себя в руки и твердо посмотрел в глаза. - Хоть ты и очень молод, но зато умен. Так что у тебя есть все шансы найти то, что мне нужно. Твоя цель: разузнать кто же так успешно провел заговор против моего отца и сейчас действует против меня. Срок у тебя всего неделя.

- Но… Ваше Величество! - я честно говоря был ошеломлен. Нет не целью, а сроком. - Как я успею! Только дорога займет два дня в одну сторону!

- Неделя, не считая дороги, - спокойно произнес король. Я так же взял себя в руки, поэтому сухо спросил:

- Какие у меня полномочия?

- Практически безграничные. Будешь говорить, что действуешь от моего имени, но, разумеется, пользуйся этим разумно. Думаю, не стоит тебе напоминать о секретности? - увидев мой подтверждающий кивок, правитель взмахнул рукой и позволил мне покинуть кабинет, только сообщив на последок, что выезжаю я завтра.

Выйдя в коридор я на мгновение замер, а затем тряхнул головой и повторил весь путь в обратную сторону, только краем сознания отметив присутствие Грэга. Остановился я уже в кабинете, пройдя мимо ничего не понимающего Рика. Затем захлопнул дверь перед носом мальчика и уселся в кресло за стол. Мне нужно хорошо подумать…

Загрузил меня Его Величество, нечего сказать. Пойди в город, найди заговорщиков. Мне что, самого себя выдавать? А ведь вернуться ни с чем, это значит подписаться либо в собственной беспомощности, либо в причастии ко всему происходящему за спиной короля. И еще неизвестно, что хуже. Мда, попал я по-крупному. К такому конкретному заданию я не был готов. А плохо. Вот когда выясняется вся несовершенность моего плана. Слишком много пробелов. Но я же не так опытен! Вернее у меня вообще нет опыта! Только сейчас возникает вопрос: зачем влез в это дело? Хотя нет, зачем ясно, а вот как выпутываться… О, как мне все надоело. Ну почему отец не со мной? Мне так необходима его поддержка и его советы.

- Как раз на это я не могу и рассчитывать, - грустно усмехнулся я сам своим мыслям. Затем положил голову на сложенные руки и тихо вздохнул. Вот обнаружилось еще одно различие между мной и Эрнестом: у него есть мой отец, а у меня нет. Даже Оровей и тот далеко.

Раздался стук в дверь. Я приподнял голову и коротко послал стучавшего, затем опять уставился на столешницу, пытаясь собрать мысли воедино и придумать план. Теперь возникла уже острая необходимость жертвы. Последняя даже выбрана, а вот вопрос о том, кого подставить вместо руководителя остается открытым. Если приеду и выдам барона просто так, то проживу после этого только пару часов. Как раз столько, сколько будут допрашивать нашу дорогую наживку.

Дверь отворилась, я недовольно посмотрел на вошедшего. Им оказался Кейлен. Друг плотно прикрыл створку за собой и закрыл замок. Затем с таким же неудовольствием взглянул на меня.

- Что опять случилось? - хмуро спросил он, подойдя ближе. Затем бесцеремонно пододвинул меня и присел на подлокотник кресла. Я в это время бессмысленно что-то карябал на листке бумаги. Шпион посмотрел на это дело, фыркнул и отобрал у меня все письменные принадлежности. - Кстати, могу порадовать. Рядом с тобой находится новый глава Канцелярии, естественно неофициальный.

- Правда, - оживился я. - Значит, все получилось! Превосходно.

- Ага, - поддакнул Кейлен, не переставая с подозрением смотреть на меня. - Слушай, Лорд, я, конечно, все понимаю. Проблем у всех хватает, но может расскажешь.

- Может и расскажу, - задумчиво произнес я, перемещаясь на софу. Наконец, составив порядок действий в голове, я изложил другу все, что выслушал сегодня в кабинете правителя.

- Вот как, - озадачено буркнул теперь уже глава Канцелярии. В кабинете повисла тишина, нарушаемая только тихим постукиванием моих пальцев по спинке дивана. Наконец, Кей повернул ко мне голову и совершенно спокойно произнес: - Все же не думаю, что король подозревает тебя. Даже уверен в обратном. Просто, думается, Эрнест не может пока выявить, кто же предатель в его окружении, поэтому дает задание именно тебе. Видимо по-прежнему не ожидает от сына самого преданного человека ничего плохого.

- Надеюсь, ты прав, - я постарался прийти в себя. А то уже чуть не дошел до мысли о публичном признании своей вины. Ну, это конечно преувеличение, но в целом, мне действительно стоит успокоиться. В конце концов, я руководитель и мне не пристало вести себя так, как сейчас.

- Ну, надейся. Глядишь и не окажешься в уютной одиночной камере, - весело ухмыльнулся друг и похлопал меня по плечу. Я и сам улыбнулся. От недавней хандры не осталось и следа. Умеет же Кейлен подбодрить. - Не волнуйся, - вдруг резко посерьезнел шпион. - Ты сумеешь найти выход. Не в первый раз.

Да, я вот стенал, как мне не хватает отца, или Оровея, а оказалось, что из всех мне достаточно одного Кейлена, с удивлением подумал я. Шпион не жалеет меня, не оберегает, зато верит. Вернее возвращает веру в свои силы. Осознав все это, я рассмеялся. Друг с удовольствием отметил мое преображение и довольно кивнул:

- Ну вот, а то я уж думал, что придется готовить виселицу.

- Не, лучше плаху, - прищурился я. - Она более благородна.

- Учту, - с серьезным видом склонил голову подчиненный, но в его светлых, почти белых глазах мелькнула веселая насмешка.


Глава 16.


К концу дня я уже собрал все необходимое для поездки. Слуга Его Величества передал мне письмо, а так же приписку с именем адресата. Прочитав его, я хмыкнул и убрал запечатанное послание на дно своей сумки. Туда же полетели некоторые важные бумаги, которые я не рискнул оставить здесь. Так, теперь решим, кто отправится со мной. Это будет… А кто это будет? Ну, Грэг и Арл точно. Телохранители, как-никак. Криса и Гарварта тоже захвачу. Вартен остается с новыми ребятами, Арнакан тоже. Он займется их продвижением во дворце. Кейлен не сможет оставить подчиненного главу. Рискованно это. Ирн будет занят обустройством дома в торговом квартале. Эрбека тоже не возьму. Он на время возьмет обязанности Криса, будет сообщаться с казначеем. А вот близнецов стоит включить в состав группы. Итого, считая вместе со мной, семь человек. Маловато, учитывая, что до Хорста два дня пути. Может еще кого взять для охраны? Ладно, пусть Амрек отберет еще двоих из новеньких и хватит. Людей и так мало, а работы в столице хоть отбавляй. Будем надеяться, что в пути ничего не произойдет.

Наутро ко мне зашел Кейлен. Он дал несколько советов, но в целом сложилось впечатление, что он сильно беспокоится за меня. Спасибо, конечно, ему за это, но сам факт не придает особой уверенности. И Арнакан как назло хмурый ходит. Они сговорились, верно. Все, пора ехать, иначе сам впечатлюсь и буду потом шарахаться от каждой тени на дороге. Решив это, я залез в карету и дал кучеру знак трогаться.

Все мои ребята поехали верхом. Амрек к тому же держал на поводу одну свободную лошадь для меня. Это было сделано на всякий случай, если придется крайне быстро бросать карету и убегать. Что ж, думаю, до этого дело не дойдет, но пренебрегать собственной безопасностью не стоит.

В итоге наша компания таки покинула территорию дворца и двинулась по городу. Я, в сопровождении телохранителей отправился по главной дороге, а остальные рассредоточились покинули город в разное время, чтобы собраться и встретить меня в условленном месте. Зачем такие предосторожности я и сам не знал, но то было приказом короля. Ладно, не так уж это было и сложно. Теперь остается только ждать, когда мы приедем в Хорст.

Половину дня я сидел в карете и скучающе выглядывал из окна. Пейзаж вокруг уже давно знаком. Расстилаются широкие поля, изредка виднеются леса, сосредоточенные в основном с другой стороны столицы, и промелькивают то тут, то там деревни. Люди старались ставить свои дома как можно ближе к главному тракту, тогда многие торговцы не гнушались останавливаться в домах местных и иногда продавали свои товаре несколько дешевле, чем их можно было бы приобрести в столице.

Амрек дал сигнал остановиться. Я сам разрешил старшему близнецу принимать решения насчет стоянки, учитывая, что ребята едут верхом. Вот пусть по ним и определяет необходимость кратковременного отдыха. Выйдя из кареты, я с удовольствием размял ноги, походив вокруг места стоянки. Мы перекусили, дали лошадям немного отдохнуть и двинулись дальше. Когда уже стемнело, я высунул голову из окна и крикнул Амреку, что остановимся на постоялом дворе. Черноволосый парень согласно кивнул и указал рукой вперед и чуть в сторону. Туда, как я рассмотрел, уводила широкая дорога, заканчивающаяся перед воротами на просторный двор, огороженный деревянным забором. Вот и место ночевки.

- Сворачиваем! - крикнул я кучеру. Тот понятливо буркнул что-то в ответ и скоро мы тормозили перед воротами, которые уже торопливо раскрывались. Нам навстречу вышел сам хозяин. Он проводил меня в большое, двухэтажное строение, клятвенно пообещал позаботиться о лошадях и осведомился насчет количества комнат. Заказав три, я наконец отвязался от мужчины и оглядел зал. Многие места были свободными. Сейчас большинство путников либо на постое в соседних дворах (а их тут немало), либо решили продолжать путь в сумерках. Впрочем, мне от этого хуже не станет. Вот и стол есть подходящий. Тут мы все вдевятером вместимся. Жена хозяина вышла из кухни, получила заказ от нашей компании и вернулась обратно, а мы все расселись по местам и терпеливо ожидали горячего ужина.

- Да уж, давненько я не путешествовал, - признался Нагаль, устало снимая перчатки. Крис подтвердил его слова мрачным кивком, а вот Гарварт наоборот весело улыбался. - Что тебя так веселит?

- А что тебя так огорчает? - задал встречный вопрос маг. Я усмехнулся, глядя на своих спутников. Грэг и еще один из новых (не знаю его имени) спокойно сидели и неторопливо обсуждали что-то интересное только им. Арл вообще молчал и следил за происходящим вокруг нас. Амрек встал и ушел куда-то. А вот Нагаль и Гарварт явно заскучали, раз решили немного поспорить. - Сидеть в столице, в конце концов, надоедает. Я там провел слишком много времени и не прочь хоть на время сменить обстановку.

- Ага, только эта смена происходит несколько болезненно, - и младший близнец потер уставшие мышцы на ногах. Маг только усмехнулся:

- У меня на этот случай есть несколько полезных приемов.

- А я-то думаю, что он так легко все переносит! - возмутился Крис. Надо сказать не он один. Все, кроме мага, люди весьма натренированные. Воины. Поэтому, думаю, их несколько задело, что какой-то ученый хлюпик выдерживает нагрузки легче, чем они.

- Да уж, вот вам и преимущества ума, - развеселился я. Гарварт присоединился ко мне, а остальные только насуплено замолчали. Правда через некоторое время сдались и втянули мага в оживленный разговор. Кстати, на предложение кудесника снять боль в мышцах, все категорически отказались. Не скажу, что мне понятны причины, но вмешиваться не стану.

- А вот и ужин! - возликовал Нагаль и первым набросился на принесенную еду. Я, тихо посмеиваясь, аккуратно разделал мясо и приступил к насыщению. Гарварт так же показал пример хорошего воспитания, но остальные, плюнув на правила приличия, весело поглощали вкусные блюда.

Вернувшийся Амрек занял свое место рядом с братом и, подвинув тарелку поближе, повернулся ко мне:

- Все кони расседланы и накормлены. Еще я узнал новости у хозяина. Он сказал, что дороги спокойны, так что до Хорста ничего не должно произойти.

Я кивнул, однако Грэг вдруг произнес:

- Только бдительность терять не стоит. Сейчас стража не так рьяно следит за разбойниками… - он замолчал, но все и так поняли его мысль. Поняли и приняли к сведению, после чего разговоры продолжились, как ни в чем не бывало.

Поев, я отправился в комнату, которую делил со своими телохранителями. Можно было снять для себя отдельную, но тогда пришлось бы разместить кого-нибудь на втором этаже, а разделяться мне не захотелось. Ладно, лучше лягу пораньше. С этими мыслями, я разделся и устроился на застеленной чистыми простынями кровати.

Через пару минут в комнате показался Арл и тоже улегся спать, правда, не раздеваясь, из чего я сделал вывод, что телохранитель не столько захотел отдохнуть, сколько решил держать меня в поле зрения. Так, на всякий случай…


О-хо-хо-хо-хо… С трудом встав с кровати, я потянулся всем телом и скривился. Путешествие в карете не напрягает мышц, как верховая езда, однако и тут есть свои недостатки. Дороги не ахти какие ровные, поэтому я получил несколько новых синяков. И это при том, что салон обит мягкой тканью. Хм, а утро-то оказывается хорошее!

Я выглянул в окно и с удовольствием подставил лицо под лучи только-только показавшегося солнца. Рановато мы встали, да ничего. Ехать еще полдня, не меньше. Лучше даже поторопиться, тогда ночевать мы будем уже в Хорсте.

- Ну что, все готовы? - повернувшись к своим, я весело подмигнул Грэгу и, быстро накинув одежду, выскользнул в коридор. А оттуда уже проник в столовую. Почти все спутники уже сидели за столом и терпеливо ожидали меня. - Ну, поесть заказали?

- Еще нет, - зевнул Гарварт. - Вас ждали, Лорд. Кстати, с добрым утром!

- И вам того же, всем, - усмехнувшись, я сел за стол и кивком головы подозвал хозяина, уже ожидающего в нескольких шагах позади. В конце концов, мы поели, расплатились (вернее я расплатился), а затем вернулись на свои места. Моя персона - в карету, а остальные по седлам.

Только мы отъехали от довольно уютного строения, где провели ночь, как Амрек забарабанил кулаком по карете. Я высунулся в окно и недовольно взглянул на своего подчиненного:

- Что еще случилось?

- Там кто-то едет, - старший близнец указал рукой назад. Я обернулся и прищурился. Только так мои глаза различили облачко пыли, движущееся по дороге вслед за нами. Хотя, бред! Почему именно за нами? Мало ли кто по своим делам торопится? Ага, ладно, пора бы запомнить, что случайностей не бывает.

Отдав приказ своим быть на стороже, я заставил кучера снизить скорость. Подождем. Тактика оказалась верна. Заметив, что мы замедлились, всадник еще сильнее пришпорил лошадь. Когда ему до нас осталось совсем немного, человек закричал:

- Лорд Миранес! Ваша милость!

- Ну и чего сомневался, - проворчал я. Мои ребята остановились. Я дождался, когда карета замрет на месте, и выпрыгнул наружу. Грэг и Арл тут же спешились и встали по бокам от меня. Вряд ли конечно этот всадник несет угрозу, но рисковать не буду.

Резко затормозив рядом с нами, человек ловко спрыгнул прямо передо мной. Я заставил себя остаться на месте, хотя ноги уже готовы были шагнуть назад. Не люблю, когда близко ко мне выделывают такие фортели. Это заставляет нервничать, а у меня организм слабенький, на раздражителей откликается довольно обыкновенно - выставленной рукой с оружием. Хорошо, что сейчас удалось побороть рефлексы и остаться невозмутимым. Молодой мужчина с недовольством оглядел свою пропыленную одежду, но тут же опомнился и поклонился мне.

- Ваша милость, меня послал герцог Равейский.

Я поощрительно посмотрел на него и чуть кивнул, ожидая продолжения. Оно не заставило себя ждать. Гонец произнес приличествующие моменту слова и передал мне тщательно запечатанное письмо. Я взял его и, не глядя, передал назад. Тонкие пальцы осторожно приняли послание у меня из рук. Маг знал свое дело. Судя по его молчанию, письмо не вскрывалось. Прекрасно. Тогда гонца отпускаем. Что еще? О, это не все? Небольшой мешочек перекочевал из кармана мужчины в мою ладонь. Теперь все. Дождавшись моего разрешения, человек вскочил в седло и быстро направил порядком уставшую лошадь обратно.

- Загонит ведь, - пробормотал Крис, смотря вслед гонцу. Стоящий рядом с ним Нагаль покосился на товарища и высказал мысль о том, что на ближайшем постоялом дворе его ожидаем сменная лошадь. Я немного подумал и согласился с младшим близнецом. Не будь этого, то гонец просто не догнал бы нас. Разобравшись с этим вопросом, я забрал послание у Гарварта и сел обратно в карету. Путь продолжился, как и мои размышления.

Судя по виду и словам, этот человек - простолюдин, но некоторые промашки допущенные гонцом позволили рассмотреть благородную кровь. Хм, и кто это у нас. Вряд ли герцог подослал бы знатного господина просто так. Не в его стиле. Скорее он хотел показать мне именно этого человека. Только зачем? Да что мучаюсь, думаю в письме все изложено.

Сломав печать с гербом герцога, я развернул листок и прочел:

"Дорогой лорд, Вы так поспешно уехали, что я не успел сообщить Вам весьма полезную информацию. Когда прибудете в Хорст, наведайтесь к одному человек. Граф Антанте любезно встретит Вас, стоит только показать кольцо…".

Что за кольцо? Я оторвался от чтения и вспомнил про бархатный мешочек, что лежал у меня на коленях. Аккуратно развязав тоненький шнурок, я вытряхнул на ладонь красивый золотой перстень с плоским, прекрасно ограненным рубином. Ладно, с этим разобрались. Только зачем мне к этому графу? Хотя это тоже понятно. Думаю, он один из членов оппозиции, но не подчиняется герцогу, иначе это имя значилось бы в том списке, что предоставил мне Лайн. Продолжим…

"…Он поможет Вам в некоторых вопросах. Разумеется за определенную плату".

Ниже шла роспись герцога, а затем следовала небольшая приписка:

"Как Вам жертва?".

Я расхохотался. Лайн как всегда в своем репертуаре. Собственно, сама записка не содержала никакой определенной информации, не считая имени "помощника". В этом весь герцог. Не смотря на почтенный возраст и циничную натуру, он не перестает поучать молодежь. Вот и сейчас, написал одни намеки, которые следует разгадать. Собственно, это не особо трудно. Кем является граф, я уже решил. Конечно это только мои предположения, но вероятность их правдивости весьма высока. Дальше, насчет жертвы так же понятно: это барон Грингос, собственной персоной. Именно его предполагается подставить королю. И именно этот человек только что доставил мне письмо. Хороший ход. Лайн получил двойную, даже тройную выгоду: передал письмо, показал барона и дал понять Грингосу, что ему доверяют самые тайные сведения. Хотя не думаю, что барон осведомлен о моем участии во всей закулисной деятельности. Герцог не настолько глуп, чтобы раскрывать ему мою роль. Далее, что у нас?

А вот это-то как раз и непонятно. Что в качестве платы может потребовать граф? Деньги? Сомневаюсь. Тут что-то другое. И ответ стоит искать в письме. Что тут известно конкретно? Только имя графа. Значит, от него и надо отталкиваться. Знаю ли я этого человека? Нет. Но зато кое-что слышал. И если напрягу память, то все станет ясно.

В этом и заключалась проблема. Некоторое время я еще поломал голову над этим вопросом, а затем расслабился. Мне некуда пока торопиться. Все само вспомнится. И я еще хвастался прекрасной памятью?!

Взяв в руки перстень, немного полюбовался, как сверкает камень в лучах солнца, проникающих сквозь занавеску. А затем померил его. Хм, перстень слетает со всех пальцев, даже с большого. Кажется руки герцога намного крупнее моих. Посмотрев на свою тонкую юношескую ладонь, я с сомнением покосился на кольцо, а затем убрал его обратно в мешочек. Там украшение в большей безопасности.

Сделав все это, я скомкал послание, убрал в тот же мешочек и поклялся себе, что при первой же возможности сожгу листок бумаги. После чего развалился на сидении и приготовился немного вздремнуть…

Когда кулак Амрека забарабанил по борту кареты, у мне возникло стойкое ощущение, что это уже было. Вздохнув, высунул голову в окошко и нашел взглядом подчиненного.

- Опять кто-то на дороге? - с трудом сдержав зевок, я прикрыл глаза, когда по ним полоснули лучи заходящего солнца.

- Нет, Лорд, - улыбнулся Амрек. - Мы приехали.

Проследив за его взглядом, я увидел темнеющие на фоне красно-фиолетового неба стены Хорста.


Глава 17.


Найти графа Антанте не составило труда. Едва я устроился в роскошной гостинице, как ко мне подкатился хозяин. За небольшую плату он снабдил меня информацией обо всех видных людях этого города. В том числе и о нужном мне человеке. Узнав адрес, я удовлетворенно кивнул и решил зайти к нему завтра с утра. А пока ребятам нужен отдых. Да и мне тоже. Кстати, кто бы сомневался, что Арл и Грэг устроятся вместе со мной. Телохранители…

Я чувствовал раздражение, тем не менее, не стал прогонять двоих мужчин. Сам прекрасно понимаю, что это не их прихоть, а обыкновенная осторожность. Кто знает, какие жадные до чужих вещей люди заглянут в это гостеприимно распахнутое окно. Если закрою, то умру от жары. Да к тому же это не ставни, а одно название. Узорно вырезанные и гладко отшлифованные доски, приделанные к оконной раме вычурными петлями. Смех, да и только.

Вздохнув, я постарался смирить чувство неприязни. Арл и Грэг мне ничего не сделали. Наоборот, они стремятся сохранить мою жизнь. Но все же, все же. Честно признаюсь, присутствие кого-нибудь из Девятки я стерпел бы гораздо легче. Может, стоит все-таки подружиться? Тогда не будет такого отчуждения. Да что говорить, знаю же, что не смогу. А если и смогу, то это будет насквозь фальшиво. Такой дружбы мне не надо. Пусть лучше все остается как есть. Перенесу, не ребенок. Вроде…

Утро я дожидался лежа на мягкой помпезной кровати и смотря в потолок. Заснуть удалось только на пару часов, а затем наступила бессонница. Странно, я редко этим страдаю. Может все потому, что вздремнул в карете? Наверное… Улыбнувшись самому себе, я тихо встал с постели и быстро оделся. Затем бесшумно выскользнул в коридор и спустился на первый этаж. Народу в зале было немного. Двое мужчин сидели недалеко от очага. Их лица озарялись красно-багровым светом от еще не потухших углей. Один из них коротко взглянул на меня, застывшего на лестнице и вернулся к прерванному разговору. Ага, меня не посчитали достойным внимания. Прекрасно.

За столиком у двери устроилась пара. Девушка смущенно внимала тихим словам влюбленного и то и дело взмахивала длинными ресницами, отбрасывающими причудливую тень на несколько пухлые щеки. Я некоторое время полюбовался на красавицу, а затем спустился окончательно.

- Эй, парень, - хрипло позвал кто-то из угла. Я подпрыгнул на месте от неожиданности и развернулся к звавшему. Оказывается, с лестницы не был виден этот затемненный угол, где и сидел в одиночестве (если не считать бутылки вина) хмурый мужчина средних лет. Выглядел он вполне прилично, так что я решился подойти, хотя представлял, что мне устроят телохранители, если узнают о таком опрометчивом поступке. - Не составишь компанию?

- Пожалуй, - внезапно согласился я.

Мое любопытство, которое постоянно держалось под строгим контролем, сейчас выскользнуло из темницы и проявило себя во всей красе. Да и для кого мне сейчас строить невозмутимого и серьезного лорда? Все мои спят, а до других нет дела, если конечно они не являются частью моего плана. Сейчас зал почти пуст и непривычно тих, так что можно позволить себе побыть любознательным и беспечным подростком. Поэтому я отодвинул стул и уселся рядом с мужчиной. Тот коротко кивнул и посмотрел куда-то мимо меня. Я обернулся. Сонная служанка, позевывая на ходу, направилась к нашему столу. В ее руках была не откупоренная бутылка со спиртным. И, похоже, это не последняя для моего нового зна… хм, незнакомца.

- Мне скучно одному, - признался собеседник, забирая бутылку и ловко выбивая пробку. Взглянув на служанку, все еще стоявшую у стола, он знаком отправил ее за еще одной порцией. Понятливая девушка быстро обернулась, прихватив еще один кубок, довольно грубо обработанный. Поставив посудину рядом со мной, устроила бутылку на полу и скрылась на кухне. Проследив за ней, мужчина вздохнул и налил мне вина. - Пей. Я угощаю. Хорошее здесь вино, - он взял свой кубок в руку и грустно перевел взгляд на очаг. Чуть улыбнувшись, я пригубил почти черный при таком освещении напиток и внимательно осмотрел лицо рядом сидящего.

Лет сорок наверное. Широкий нос немного приплюснут и похоже, был когда-то сломан. Короткие усы мягко переходили в аккуратную бородку. Только благородный образ портила щетина. Уж не знаю, сколько дней он не брился, но вряд ли меньше трех. Горе у него что ли произошло? И ведь человек не бедный, раз сидит в этой гостинице. Стоит ли ожидать рассказа? Может быть, а может мужчине просто не хочется быть одному. От меня не требуется ничего, кроме как присутствие. Почему и не помочь человеку, раз все равно не спится?

- Лорд! - вот почему. Долго что-то никто не спускался. Пять минут выжидал. Хотя, я вполне мог просто выйти во двор по естественным делам, а затем вернуться. Грэг выждал положенное время, а затем пошел за мной. И сейчас сверкает сердитыми глазами. Ну-ну! Пора напомнить ему, кто здесь начальник.

- Грэг, иди обратно в комнату. Меня сейчас не надо опекать, - вроде просто слова, но тон не оставляет сомнений, что это приказ, невыполнение которого я не потерплю. Телохранитель молча поклонился и скрылся наверху. Сомневаюсь, конечно, что он действительно в комнату пошел. Скорее сидит сейчас возле лестницы и следит за обстановкой. Но это уже не принципиально. Лишь бы рядом не был.

Я вздохнул и вновь приник к своему кубку. Заем натолкнулся на слабо заинтересованный взгляд соседа. Его серые, несколько мутные от количества выпитого глаза смотрели с грустью и горькой насмешкой.

- Лорд? Ничего, что я до этого так просто?

Я отмахнулся, хотя думаю, мужчину сейчас не волнует этикет. Да и меня тоже, если честно. Воцарилось прежнее молчание. Только тихие голоса других посетителей изредка доносились до расслабленного слуха. Это даже хорошо. Ничего не мешает подумать о своих делах, о своих мечтах… Да, я до сих пор не утратил это умение. Правда, мечты мои несколько обыденного плана, но такие же неисполнимые, как и у многих других людей. Как хотелось бы вернуть маму, вернуть те времена, когда родители были счастливы и всегда находили время для меня. Если бы была возможность что-либо изменить в тот день, когда она умерла… Насколько бы изменился я сам в ее присутствии. Как радовался бы отец при каждом взгляде на свою любимую. Тогда он не стремился бы погрузиться в дела, отдаляясь от всех и каждого, кроме короля… Тогда бы он не бросил собственного сына.

Тихий вздох вырвался совершенно случайно. Мой сосед, до этого невидяще уставившийся на стенку, моргнул и посмотрел на меня.

- Что, тоже тяжело? А, лорд? - заглянув в свой пустой кубок, он недоуменно пожал плечами и тут же наполнил посудину. Залпом выпив содержимое, он повторил процедуру, только на этот раз не торопился. - И мне тяжело. И всем тяжело. Жизнь вообще тяжела…

- Но она есть, - заметил я, практически не притрагиваясь к вину. Только напиться мне не хватало. - А значит все еще можно изменить… - тут я запнулся и все-таки поправился. - Ну, почти все. Но это зависит от тебя самого.

Мужчина криво усмехнулся и вновь вернулся к своему увлекательному занятию - рассматриванию стены. Я не стал мешать. Надо будет поговорить, он сам начнет. А так, зачем лезть в душу? К тому же мне это совершенно не надо. Выслушивать душещипательную историю о том, как несовершенен и несправедлив мир у меня нет желания. Да и не как плакательную жилетку меня позвал этот человек.

Пара у дверей поднялась с места и поднялась по лестнице. Кажется, парень-таки соблазнил свою девушку и сейчас идет праздновать победу. Мой собеседник (вернее собутыльник) проводил их взглядом и ухмыльнулся. Я повторил его ухмылку, и мы обменялись понимающими взглядами.

Хмыкнув, мужчина долил себе и мне вина. Затем поинтересовался:

- А ты не хочешь? В этой гостинице и не то предоставляют.

- Благодарю, но нет. Обойдусь как-нибудь, - отклонил предложение я. Мужчина пожал плечами, мол, как знаешь, и вновь замолчал. Когда вторая бутылка подошла к концу, он посмотрел на вход в кухню, затем на меня, а потом вздохнул:

- Пойду я, - я поднялся вслед за ним. Только что и меня посетила такая мысль. Так что стол оставим мы оба. - Спасибо тебе, лорд.

Улыбнувшись, я посмотрел, как мужчина вбирается по лестнице, тихо кроя архитекторов, а затем взял кубок со стола, опрокинул в себя то, что осталось, и со спокойной душой отправился в комнату. Грэг нашелся уже там. Он стоял возле окна и дожидался моего появления. Успокаивающе махнув рукой, я скинул одежду и лег на кровать. Телохранитель подождал несколько минут и только тогда последовал моему примеру.

Утром я чувствовал себя прекрасно. Спустившись позавтракать, увидел того самого мужчину и приветливо кивнул. Тот приглашающе взмахнул рукой и указал на стул рядом с собой. Я с сожалением покачал головой. Все мои ребята уже ожидали за столом и нетерпеливо посматривали в мою сторону. Новый знакомый пожал плечами и понимающе улыбнулся, а затем вернулся к еде, совершенно забыв про меня. И к лучшему. Не думаю, что у него есть особое желание разговаривать со мной. Пусть он вчера вел себя абсолютно нормально, но все же проявил слабость. А свидетель ни к чему.

Готовили в этой гостинице превосходно. В прочем чего и следовало ожидать за такие деньги. Во время завтрака, я предупредил своих, что пойду к графу только в сопровождении телохранителей. Амрек хотел было возмутиться, но быстро сник под моим взглядом. Да уж, это не Арнакан, который настоял бы на своем, даже против моего желания, ехидно подумал я. Но близнец все равно старался. Нагаль заметив мою ухмылку, тихо рассмеялся, но на вопросительный взгляд Амрека только состроил невинное выражение на красивом лице. Привыкший к выходкам брата, старший только покачал головой и вернулся к еде.

Поев, я поднялся в комнату, взял свою сумку и спустился вниз. Затем разрешил своим погулять по городу и выдал определенное количество денег. Нагаль радостно выдохнул и предвкушающе уставился на дверь, уже готовясь посетить новые для него клубы. Естественно, что при каждом были и свои деньги, но тратить их запросто так никто не посчитал разумным, что в общем правильно, а премия от меня как раз позволяла спокойно пройтись по магазинам и прикупить желаемые вещи. Ну, или погулять…

- Ночью ты должен будешь вернуться, - предупредил я ретивого близнеца. - И без отговорок. Амрек, проследи пожалуйста.

Названый подчиненный ожидал этого, поэтому спокойно кивнул. Ему не привыкать. Я жестом позвал Арла и Грэга. Те тут же встали рядом со мной. Пожелав всем приятного времяпровождения, я быстро вышел из гостиницы и как раз застал отъезд недавнего собутыльника. С улыбкой кивнув друг другу на прощание, мы спокойно разошлись в разные стороны. Я сел в свою карету, сообщил кучеру адрес и откинулся на мягкое сидение. Нам потребовалось полчаса, чтобы доехать до графа. Все вышло бы гораздо быстрее, если бы кучер помнил город получше. Но ничего не поправишь. Впрочем, я не тороплюсь. Все равно не знаю, что буду делать всю эту неделю. Не заговорщиков же искать, в самом деле. Хотя, если посудить, именно этим я и занимаюсь. Ведь граф Антанте как раз из этой среды. Не зря же он был изгнан… Чего? Изгнан? С какой радости я так решил?

Задумчиво потерев переносицу, я уставился в окно. Пять минут и по обещаниям кучера мы будем на месте. За это время мне нужно вспомнить то, что вспомнил и опять забыл. Так, предположим, что граф Антанте был действительно изгнан. Будем рассуждать логически. Раз живет в Хорсте, значит закрыта для него наша столица. Хм, чего может хотеть придворный, отлученный от двора? Причем не только он, а по закону и его дети. Вернуться! Вот что он может потребовать в качестве платы. Ха! Приятно быть умным, только осталось узнать, так ли это. Или я поторопился с выводом (в том числе и насчет ума)?

Грэг с Арлом спешились и замерли возле дверцы кареты. Я очнулся от размышлений и осознал, что мы уже прибыли. Выйдя из кареты, придирчиво осмотрел место жительства графа и остался доволен увиденным. Дом хорош. Построен по всем канонам, принятым в столице, значит, моя теория может быть оправдана. К тому же ухоженный сад показал наличие женщины в жизни Антанте. Слишком уж чувствуется женская рука в этих тщательно подобранных по цветам кустах роз. А "полуночные звезды", раскрывшие свои пронзительно синие лепестки, стеблями обвивали декоративные колонны, расположенные у входа. Ни один садовник так не сделает.

И не бедствует граф, что немаловажно. Вон какой просторный участок. Для такого города, как Хорст - это весьма и весьма дорогое место. Так, а это еще что?

- Кажется, у графа гости, - мрачно проговорил я, ступая по садовой дорожке. Ворота были открыты, что меня несколько удивило, а вот роскошная карета, стоявшая недалеко от моей - расстроила. - Надеюсь, он согласится меня принять. Хотя в праве отказать, когда у него уже есть посетитель.

Когда я приблизился к парадному входу, навстречу мне степенно вышел высокий пожилой мужчина. Назвать стариком эту громадину у меня не поворачивался язык. Такие мускулы, такая подтянутая форма и острый взгляд бывают только у воинов, находящихся в прекрасной форме. Это что, личный телохранитель графа? Мне б такого…

Мужчина поклонился и вежливо осведомился о моей личности и причине визита. Я внимательно посмотрел на него, секунду подумал, а затем тряхнул головой:

- Вот, передай это графу! - с этими словами вынул из мешочка кольцо герцога и передал "привратнику". Тот чуть повел бровью, но с поклоном проводил меня внутрь и в гостевую комнату. Мои телохранители не замедлили появиться рядом. Впрочем, мужчина не возражал. Только все же узнал мое имя, попросил подождать несколько минут, пока он оповестит графа, а заодно поинтересовался, не желаю ли я чего-нибудь. Вежливо отказавшись, я отрешено перевел взгляд на окно и задумался. Граф человек умный (иначе был бы уже давно мертв, учитывая его причастность к заговору), он сразу поймет всю подоплеку визита, когда увидит кольцо. По крайней мере, я на это рассчитываю. А значит, лишних ушей не будет. Впрочем, моих телохранителей никто впускать в кабинет хозяина дома не собирается. Да собственно и опасаться там нечего. Вроде.

Прошло некоторое время. Я уже успел заскучать, когда в гостиную, улыбаясь, вошел человек весьма приятной наружности. Весь его вид как-то сразу располагал к доверию и вызывал желание общаться. Но я не стал поддаваться первому впечатлению. Слишком уж часто оно бывает обманчивым. Сперва выясним, что же из себя представляет этот человек, а уж потом решим какую информацию можно сообщить. Но сперва…

- Благодарю, что согласились меня принять, граф, - этикет превыше всего. Если бы я сам был герцогом, а не его сыном, то слова были бы совершенно другими.

- Ну что Вы, - Антанте с искренним интересом рассматривал меня, а затем вернул перстень Лайна. Удовлетворенно кивнув, я убрал кольцо в мешочек и выжидающе поднял взгляд на графа. - Пройдемте в мой кабинет.

Оставив телохранителей в гостиной, я прошел вслед за графов в весьма уютную и небольшую комнату. Кабинет был оформлен в неожиданно светлых тонах. Кремовая обивка мебели, светло-зеленые шторы, распахнутое окно, позволяющее солнечным лучам проникать везде и всюду. Это было настолько необычно, что я первое время растерялся. Просто настолько привык к практически одинаковым и однотипным рабочим местам дворян, что просто не мог признать за этой комнатой - самое важное место в доме.

Красивый резной стол цвета ореха стоял не посредине, как полагалось, а возле окна. Тонкие, я бы даже сказал, изящные книжные полки занимали всю северную стену комнаты, плавно огибали угол и продолжались до середины смежной стены. Пробежав взглядом по корешкам массивных, отделанных золотом книг, я не сдержал тихого восхищенного вздоха. Коллекция я полагаю весьма богатая и редкая.

Ноги утопали в толстом и пушистом ковре. Посредине, окруженный растениями, стоял диван. Перед ним располагался невысокий столик, выполненный в том же стиле, что и все остальное в этой комнате. Довершали картину портреты, висевшие на стенах.

Граф Антанте терпеливо и с гордостью ожидал, пока я рассмотрю кабинет, а затем предложил присесть. Устроившись на мягком диване, я, наконец, взял себя в руки и заставил мысли перейти к делу.

Видимо, хозяин столь необычного кабинета заметил перемену в моем взгляде, раз посерьезнел и ожидающе посмотрел на меня. Я не стал долго тянуть и первым делом выяснил, что граф знает о делах герцога. Граф некоторое время напряженно думал над ответом, а затем коротко выложил то, что знал. Разумеется, это не все, но требовать большего бессмысленно. Ни о каком полном доверии и речи быть не может, так что остается довольствоваться тем, что есть.

В принципе, ничего нового граф мне не сказал. Он только подтвердил все то, что сообщил мне сам герцог. Вместе мы обсудили и оценили политику Лайна, чтобы прийти к мысли, что действия заговорщика весьма продуманны и логичны. Впрочем, иначе и быть не могло. Наконец, я приступил к рассказу о своей собственной роли и выгоде в этом деле. Лицо графа по мере услышанного все больше приобретало ошеломленный вид, но, в конце концов, дворянин взял себя в руки и сокрушенно покачал головой:

- Как я отстал от жизни. Вы смотрите-ка, совершенно не знал ни о чем, что было бы связанно с Вами! Знаете, это даже странно, что никто ничего не знает, - в голосе графа еле заметно проскользнуло недоверие. Я коротко вздохнул и перевел тоскливый взгляд на небо за окном. Какой хороший день, а мы все о делах. И как мне убедить графа в искренности своих слов? Я не Лайн, репутацией не обладаю вообще, разве что в некоторых кругах столицы, но не Хорста уж точно. Подтвердить мои слова некому, разве что самому герцогу, но вызывать его сюда ради такого… Потерев висок я посмотрел Антанте прямо в глаза.

- Знаете, Вы ничего не слышали о моем участии по той простой причине, что я сам этого захотел. Стоит хоть немного ослабить узел, распространить хотя бы идею всего плана, как он тут же рассыплется прахом, - да уж, тут я не преувеличиваю. О том, как дальше будут продвигаться дела, я не говорил даже Лайну. Иначе это станет известно не только ему. Нет, герцог ни за что не проболтается (если это конечно не принесет огромную выгоду), но как говорят, даже у стен есть уши и что ветер порой способен творить чудеса, относя слова важного разговора на дальние расстояния. - У короля люди совсем не дураки, они следят за всем и каждым…

- Тогда почему Вас до сих пор не раскрыли? - немного иронично поинтересовался Антанте.

- Думаю, по многим причинам, - я всерьез решил проанализировать вопрос и ответить на него как можно более достоверно. - Во-первых, я сын Советника, - граф кивнул, показывая, что понял и принял этот аргумент. - Далее, находясь под самым носом короля, я как раз и имею самое лучшее укрытие. Темнее всего под пламенем свечи, не так ли? - чуть прищурившись, как сытый и довольный котенок, я закинул ногу на ногу, откинулся на спинку дивана и сложил руки на животе. Такая поза была наиболее удобна для меня и, значит, не мешала дальнейшим рассуждениям. Хм, а граф ведь слушает очень внимательно. Оценивает про себя не только мои слова, но и жесты, мимику, взгляд. Ладно, справляться со всем этим я уже научился, благо тренировок хоть отбавляй. - В-третьих, у меня прекрасные подчиненные, выполняющие работу на самом высоком уровне. Ну и, в-четвертых… Везение, наверное, - закончил я, чуть пожав плечами.

Граф задумчиво переваривал все, что я сказал. К какому выводу пришел - кто его знает, но дальнейший ход разговора принял гораздо более доверительную окраску. Антанте прямо спросил, что мне от него потребовалось. На что я так же прямо ответил - поддержка. Людьми, товарами, информацией - неважно. Лишним ничего не будет. Особенно, когда дело дойдет до открытого столкновения. Готов ли на это пойти граф?

- Все возможно, - осторожно произнес собеседник. Он встал, открыл дверь кабинета и что-то сказал своему слуге. Когда он вернулся на место, я проследил за пластикой движений затянутой в светлый шелк фигуры и несколько опасливо отодвинулся в сторону. Не знаю, меня всегда настораживали такие личности. Взгляд политика, тело воина. Жуткое сочетание. Тем более что еще неизвестно, кто в какой-либо момент преобладает в графе.

Следующие фразы, после того, как слуга принес терпкий, незнакомый мне травяной напиток с блюдом свежевыпеченных пирожных, приобрели уже чисто товарно-деловой характер. Граф выяснял, что он получит в случае поддержки, а я так же старательно пытался понять, что конкретно он хочет получить. Отчаявшись хоть что-то сообразить, я решил прибегнуть к прошлому выводу и предложил собеседнику возвращение его прав на особняк в столице, а так же отмена изгнания как такового для графа и всей его семьи.

Подействовало! Не могу поверить, но это так! Договор заключен! О, как же меня вымотал этот разговор. Я набросился на пирожные и в скором времени смел их подчистую. Ох, сладкое весьма положительно отзывается на моем настроении. Надо же, не знал, что я сладкоежка. Хм, как-то не приходило в голову. Теперь уже неторопливо попивая травяной напиток, я с удовлетворением следил за тем, как граф аккуратно выводил на листке плотной бумаги слова договора. Наконец росчерк пера, оставляющий роспись и все, бумага перекочевала ко мне. Быстро пробежавшись глазами по тексту договора, я довольно хмыкнул и убрал лист подальше.

- Ну, за удачное сотрудничество, - мы хлопнули по рукам и оба улыбнулись. Похоже, настроение графа так же пребывало на высоте.

- Кстати, лорд, Вас пригласили на бал в честь совершеннолетия дочери барона Круссао, - неожиданно для меня вдруг вспомнил граф. Я несколько оторопело посмотрел на своего нового союзника и помотал головой. - О, он как раз был у меня до Вашего прихода и слышал слова моего секретаря, - поняв, что меня так удивило, пояснил Антанте.

- Почту за честь посетить этот праздник, - машинально произнес я. Мысленно же довольно хлопал в ладоши. Превосходно. Это прекрасный случай для того, чтобы узнать о местной знати. Думаю, граф не откажет мне в маленькой экскурсии. На этом же балу можно будет встретить и других помощников. Завербовывать их будет сам граф, но увидеть, что каждый из них себя представляет, мне необходимо.

Узнав день и место бала, я неторопливо, но все же достаточно быстро распрощался с графом и покинул гостеприимный особняк. Мои телохранители уже привычными тенями скользили за спиной.


Глава 18.


Нужно будет наведаться к портному, рассеянно подумал я, скользя взглядом по гостиничному подоконнику. На нем гордо подставляло листья под солнечные лучи какое-то маленькое растение в разукрашенном горшочке. Прикоснувшись к стеблю, я провел пальцем до самой земли и внезапно ойкнул. Оказывается, ближе к корню те небольшие колючки, что были у растения, становились необычайно твердыми и острыми.

- Вот, теперь палец наколол, - равнодушно посмотрев на кровь, выступившую на подушечке пальца, я вынул из кармана платок и аккуратно промокнул. Ну вот, все прекратилось. - Грэг, ты узнал, где тут есть хороший портной?

- Конечно, Лорд, - ответил телохранитель. Он сидел на кровати, недалеко от двери и тщательно чистил оружие. Хм, а, по-моему, его и так вместо зеркала можно использовать… - Когда отправимся?

Хмыкнув, я спросил, зачем мне самому отправляться. Телохранитель не нашел что ответить. Только осведомился, кого послать.

- А кто свободен? - поинтересовался я. Выяснив, что в гостинице остались только Крис и Гарварт, я покачал головой. - Оправь простого слугу. Хозяин сего замечательного места не откажет предоставить нам своего человека.

Телохранитель отложил меч и вышел. А я же спросил сам себя, а не прогуляться ли самому за костюмом? Но, зевнув, лениво потянулся, забрался с ногами на кресло и отбросил эту мысль. Что я, простолюдин какой, бегать самостоятельно? Хотя собственно, мне все равно, но не хочется привлекать лишнее внимание. Да и вставать с кресла тоже, если на то пошло.

Раздался стук в дверь. Я машинально откликнулся, продолжая буравить взглядом окно. В комнату вошел Гарварт. Он некоторое время постоял, ожидая, когда я соизволю обратить на него внимание, а затем, отчаявшись, спросил сам:

- Лорд, Вы не против, если я пойду с Вами?

- Куда? - удивился я, поворачивая голову к своему подчиненному. Маг стоял сбоку от кресла и возвышался надо мной, как башня. Приходилось напрягать шею, чтобы видеть лицо посетителя. Мда, кудесник и так немаленького роста, а отсюда я вообще кажусь сам себе букашкой. Побыстрее бы вырасти, что ли, а то задавят и не заметят…

- На бал, - терпеливо пояснил Гарварт. Он тактично делал вид, что не замечает мою нелордовскую позу (ноги на подлокотнике кресла, а сам клубочком на подушке) и все так же серьезно смотрел мне в глаза. - Мало ли что. Маг Вам не помешает.

- Но три телохранителя сразу, это уже перебор, - возразил я. - Ни один хозяин не впустит гостя с такой охраной. Тебе придется ждать во дворе, так что не вижу смысла.

- Но двоих ведь можно, - вкрадчиво поинтересовался подчиненный. Мне кажется, или он перенимает манеры Кейлена? Да вроде они не так часто виделись. - Так почему мне не пойти вместо, например, Арла?

- Арнакан мне голову свернет, - тихо простонал я, махнув рукой. Обрадованный маг раскланялся и поспешно исчез с моих глаз, опасаясь, как бы я не передумал. Зря боялся. Маг мне и впрямь не помешает. Хотя опасности нет, но все же лучше перебдить.

Портной, вернее портниха пришла с некоторым опозданием. Высокая симпатичная девушка с порога вежливо поклонилась и извинилась за задержку. У нее много работы перед балом, впрочем, и неудивительно. Пока девушка доставала из сумки все принадлежности, я украдкой рассмотрел ее. Высокая, выше меня (что опять-таки подтверждает желание вырасти), с густыми светлыми волосами, сейчас собранными в небрежный пучок. Ее серые глаза были крайне внимательными и цепкими. Положив на кресло листок бумаги и кусочек угля, девушка попросила меня подняться и снять рубашку. Я выполнил просьбу и дальше некоторое время изображал манекен, пока портниха не сняла все мерки.

Дальше девушка спросила меня насчет каких-либо пожеланий, но я, осмотрев ее изящное и выполненное в подчеркнуто простой форме (без различных побрякушек и прочей мишуры) платье, заверил, что полностью полагаюсь на ее вкус. Только цвета выбрал темно-синие, почти черные. Девушка согласно кивнула, еще раз окинула меня придирчивым взглядом и быстро вышла из комнаты.

- Такая молодая, а уже мастер, - хмыкнул я вслух, но тут же поморщился. Молодая-то, молодая, да уж постарше меня будет. А жаль… Красивая девушка. Очень. Так, что-то не туда мои мысли направились.

В комнату вломился Арл. Я в это время застегивал рубашку, но оставил свое занятие и с неудовольствием взглянул на телохранителя:

- Это что за новости? Арл тебе напомнить правила поведения?

Мужчина, по-моему, даже не обратил внимания на мои слова. Безобразие, кто тут лорд, в конце концов? Ох, был бы взрослым, то дал бы телохранителю оплеуху, честное слово! Хотя… Может и хорошо, что я еще маленький. Воздействовать на подчиненных грубой силой - это последний из методов. Слишком уж похож на признание в своей слабости. Так, кстати, а чем Арл недоволен? Уж не тем ли, что вместо него идет Гарварт?

- Лорд Миранес, это правда, что с Вами идет маг? - ну, что и следовало ожидать. Надо же, а голос у Арла спокойный, хотя чувствуется, что ему хочется накричать на меня и что еще хуже - отшлепать. Ну-ну…

Что меня всегда поражает, так это некая подоплека действий моих людей. Подсознательно каждый из них считает меня ребенком, которого следует защищать, оберегать и вообще оградить от всего, что может причинить вред. Все это конечно мило, но мне как раз таки нужно полное подчинение моим приказам. То, что люди готовы ради меня на смерть, пусть и по разным причинам - не может не радовать. Значит моя безопасность на более ли менее должном уровне, но это же создает и помехи. Вот сейчас - телохранитель убежден, что ему следует пойти со мной, дабы защищать от нападений и всего прочего. О деле он и не думает. Зачем, ведь это работа лорда? Именно. В этом-то и противоречие. Лорд - подросток, которого нужно окружить броней из своих тел, но в то же время лорд - начальник, который выполняет все задуманное и руководит ими. Если возникают проблемы, то главный их решит. А то, что проблемы создают они сами, так это тоже не страшно. Лорд не маленький - сможет справиться, должен же понимать, что они оберегают его, несовершеннолетнего ребенка от проблем… И где логика?

Ладно, хватит праздных рассуждений. Заявив Арлу в приказной форме, что его присутствие на самом балу не требуется, я смилостивился и разрешил телохранителю сопровождать до места прибытия. Вроде бы мужчина успокоился. И то хорошо.

До самого вечера я маялся от скуки, не представляя, чем можно заняться. Конечно, так бесполезно тратить время не в моем характере, но сейчас я бессилен. Не зная ни имен, ни приблизительных данных тех, кто мог бы стать союзником, соответственно не имел возможности обойти их всех. Так что пришлось сидеть в гостинице и развлекаться байками говорливого хозяина. Крис сидел рядом со мной, да и вообще не отходил ни на шаг, пока мои телохранители умчались по своим делам. То ли дорогу проверяют, то ли что еще, но обещались вскорости вернуться. Я если честно даже поражен тем, что они оставили меня на попечение Криса. Видимо дела действительно важные, если они решились на такое. С другой стороны Крис не хуже(если даже не лучше) подготовлен, чем эти двое, так что опасности вроде как нет. Тем более, где-то в комнатах остались еще Амрек, Гарварт и кто-то из новеньких.

Приходу портнихи я был несказанно рад. По-моему девушка даже испугалась той счастливой улыбки, что появилась на моем лице. А я на самом деле улыбался вовсе не ей, а самому факту - скоро выходить. Значит, день безделья наконец-то закончен.

О, а я не зря положился на вкус этой мастерицы. Тонкая рубашка из синего шелка приятно холодила кожу, а темный камзол прекрасно сидел на моей худой фигуре. Украшений практически нет, только вышитые серебром капли воды на отворотах рукавов и вдоль спрятанных пуговиц на груди. Я не сдержался и даже тронул одну такую капельку. Выглядит как настоящая. И крохотные бриллианты, кое-где украшающие эту вышивку, только подчеркивают сходство, сверкая и переливаясь на свету. В целом прекрасный костюм и за него не жалко заплатить золотом.

Добавив пару монет вне оговоренной суммы, я отпустил девушку и занялся волосами. В последнее время они отросли до плеч, и вот теперь не знаю, оставить их так или связать. Не, оставлю так.

Что взять с собой? Деньги? Бесспорно. Это всегда пригодится. Только передам этот мешочек Грэгу, пусть с ним ходит, а то мне некуда положить. Ага, а вот наручи, снятые перед приходом портнихи, обязательно займут свое место у меня на руках, защищая от запястья до локтя. Так, проверим, как выскакивают клинки. Прекрасно. Больше мне ничего не надо. Хотя… Сумку с договорами пожалуй дам Гарварту. Пусть охраняет. Оставлять ее в гостинице опасно. Может я и параноик, пусть так, но зато пока еще живой.

Наконец, окинув взглядом свою комнату, я взял приготовленный для именинницы подарок, удовлетворенно кивнул и вышел. На первом этаже меня уже дожидались Грэг и Гарварт. Они тоже, смотрю, приоделись. Ладно, помашем всем ручкой и на выход. Карета уже ждет. Опа!

- Ты поведешь? - удивленно помотал головой я, заметив на месте кучера Арла. Тот сдержанно кивнул. Пожав плечами, я залез внутрь. Грэг запрыгнул ко второму телохранителю, а маг присоединился ко мне. Таким образом мы и поехали.

Особняк барона Круссао произвел на меня самое приятное впечатление. Богат, выстроен в прекрасном месте - далеко от главной дороги, украшен со вкусом и в тоже время прекрасно защищен. Жаль только, что барон ни коим образом не связан с заговорщиками. Он не ярый поклонник короля, но становиться на противоположную сторону не станет. По крайней мере, именно так сообщил мне граф Антантэ, когда я вошел в главный зал, уже заполненный гостями. Мой новый союзник тут же перехватил меня на входе и поспешил познакомить с бароном.

Хозяин дома выглядел как… купец. Вот честно. Весь образ прямо таки кричал о деловой хватке этого человека. Немного полноватое тело в богатых багрового цвета одеждах, было опоясано широких мягким ремнем. Чуть кудрявые темные волосы коротко подстрижены. Аккуратная бородка, которую то и дело оглаживала пухлая рука с массивным перстнем. Взгляд голубых глаз лучился добродушием и гостеприимностью. Губы растягивались в искренней улыбке при каждом приветствии. Но почему-то было несложно представить, как этот человек совершенно хладнокровно приказывает убить своего конкурента. В то же время создавалось впечатление, что на такие меры барон просто не пойдет. Он решит все иным путем, гораздо более выгодным для себя.

Со мной Круссао поздоровался с искренним любопытством. Он даже на время оставил гостей и сам лично показал мне дом. Затем представил свою дочь Мелиссу. Прекрасное создание. Я на минуту потерял дар речи, когда увидел эту хрупкую и невероятно красивую девушку. Темные, как у отца волосы были собраны тонкой серебряной сеткой, а воздушное платье подчеркивало все прелести юной фигуры.

Барон с интересом наблюдал за моей реакцией и как-то довольно поблескивал глазами. Я даже насторожился. Поэтому сделал лицо как можно более спокойным и вручил имениннице подарок. Правда, галантно целуя руку девушки, чуть задержал ее в ладонях, а затем с сожалением отпустил. Мелисса зарумянилась и чуть смущенно поблагодарила.

Едва я отвернулся от девушки, как мои мысли тут же пришли в порядок. Я еще некоторое время любезно пообщался, а затем с облегчением вздохнул, когда барон, извинившись, вернулся к остальным гостям. В этот же момент ко мне подошел граф.

- Вижу, Вам понравилась леди Мелисса, - как бы невзначай произнес он. Я нахмурился и украдкой посмотрел по сторонам. Не знаю почему, но моя персона привлекает слишком много внимания. Правда, Антантэ, едва услышав от меня этот вопрос, тихо хохотнул. - Мой дорогой лорд, Вами будут интересоваться постоянно. Вы прекрасно выглядите, у Вас очень богатое наследство и длинная родословная. В общем, выгодная партия для молодых девушек.

- Теперь понятно, - задумчиво проговорил я, отходя к стене зала. Барон в это время произносил речь. Увидев проходящего мимо слугу, я жестом подозвал его и взял с подноса бокал с вином. Граф последовал моему примеру, одновременно поинтересовавшись, что же именно мне понятно. - Понятны взгляды барона. Ему не помешал бы такой зять. Это открыло бы прямую дорогу на столичные рынки, не так ли?

- Именно, - пригубив вино, ответил граф, с любопытством смотря на меня. Он еще некоторое время разглядывал мое лицо, а затем хмыкнул и перенес свой взор на гостей. - О! Вот, посмотрите. Виконт Гросс, - я проследил за мимолетным взмахом руки графа и увидел молодого человека, увлеченно обхаживающего чем-то недовольную даму. - Человек незаурядного ума. У него хорошие связи, богатые земли, но выдвигаться вперед и повышать свой титул он не стремится. Осел в Хорсте в прошлом году, а до этого жил в Старне. Кажется, говорили, что и Старн не его родной город. Как Вам кандидатура?

- Увы, не подходит, - я говорил с искренним сожалением. Антантэ, с интересом разглядывающий проходящих мимо людей, с удивлением повернулся ко мне. - У него есть деньги, влияние, свое дело, но он не желает стать более знатным. Что я могу предложить этому человеку? Только обыкновенный интерес, а это весьма ненадежная причина участия в таком деле. Нет, виконт даже если и согласится, то слишком скоро остынет к этой идее и станет только помехой. Причем влиятельной помехой. Не стоит привлекать его.

- Браво! - тихо воскликнул граф и довольно улыбнулся. У меня возникло ощущение, что Антантэ просто проверял своего союзника. Нет, это конечно понятно, но довольно маяться ерундой. Пусть лучше покажет тех, кто действительно может быть полезен во всех смыслах. О чем я и попросил своего собеседника. Мужчина спокойно воспринял мою просьбу, чуть склонил голову, в знак того, что все понимает, и теперь уже показывал на отдельных людей и деловым тоном кратко описывал их возможности, положение и пользу.

Рассеянно смотря по сторонам и внимательно слушая графа, я внезапно натолкнулся на холодный и ненавидящий взгляд. Недоуменно мотнув головой, я посмотрел на высокого широкоплечего мужчину, деликатно обнимающего стоящую рядом с ним девушку. Именно от него я получил этот взгляд. Но сейчас из-под черной челки на меня смотрели внимательные и чуть заинтересованные глаза. Бред, мне что показалось?

- Простите, граф, что перебиваю, - тихо зашептал я. - Но кто это? - и подбородком указал на черноволосого, которые уже склонился к уху девушки и что-то шептал. Видимо комплименты, раз красотка засмущалась и радостно заулыбалась.

- Это? - мне показалось, или в голосе графа промелькнули тревожные нотки. - Это герцог Фрэн. Занимается разведением лошадей. У него самые лучшие скакуны в королевстве. И вообще, человек богатый. Вот только поддержки особой не имеет. Да и зачем? У него и так много людей. А что Вы так заинтересовались?

Я некоторое время подумал, а затем высказал Антантэ свои наблюдения. Почему-то этот человек меня явно недолюбливает. Граф вздохнул и серьезно сказал:

- Да у него собственно и нет причин относиться к Вам хорошо. Вернее не к Вам, а к Вашему отцу. Именно из-за герцога Леренса Фрэн был отлучен от двора.

- Но в столицу он имеет допуск? - уточнил я, нахмурившись. Полученные сведения мне крайне не нравились. Только врагов мне сейчас не хватало. Тем более таких.

- Разумеется. Он там и живет. Но позавчера приехал в Хорст по своим делам. И был приглашен к барону.

Странно. Ни с того ни с сего вдруг сорвался с места и приехал в этот город. А как часто он сюда наведывается? Получив в ответ, что крайне редко, я задумался. Может это действительно паранойя? Зачем герцогу преследовать меня? Нет, думаю, дела у него действительно здесь есть. А я встретился так, случайно. Только почему-то мне от этого не становится менее тревожно. Оглядевшись по сторонам, я поискал глазами Гарварта, но не нашел. И он, и Грэг превосходно прятались. Впрочем, так поступало большинство телохранителей гостей. Жаль, маг мне сейчас очень нужен. Герцог Фрэн опасен.

- Лорд Миранес, - заметив, что мой взгляд по-прежнему следит за высокой фигурой врага (а то, что это враг, я не сомневался), граф сделал еле заметный шаг вперед и перекрыл мне обзор. - Не хочу быть навязчивым, но прошу Вас быть осторожным. Герцог не оставит желание отомстить Вашему отцу.

Поблагодарив союзника, я посмотрел ему в глаза и поежился. Взгляд хищника, честное слово. Нет, Антантэ очень непростой человек. Будем надеяться, что уж он никогда не станет моим врагом.

Начались танцы. Я, стараясь не выделяться из толпы, пригласил Мелиссу в круг. К моему удивлению (впрочем, не особо сильному), девушка тут же согласилась, отказав предыдущему кавалеру. Ага, значит, уже получила от отца наказ на счет меня. Нет, стоит держаться подальше от этой семейки. Союзниками нам не быть, а вот врагами запросто. Барон будет очень огорчен, если я стану уделять слишком много внимания его дочери, а затем брошу их и уеду обратно. Все, на следующий танец приглашу вон ту симпатичную девушку. Не стоит подавать барону надежды. Их крах он мне не простит. А ведь я уже, можно сказать, помолвлен. Дочь герцога Равейского безусловно станет моей женой. Ведь именно так гласит один из пунктов договора?

В конце танца, я, как и положено, поцеловал даме ручку, поблагодарил за доставленное удовольствие и нашел взглядом графа. Тот как раз закончил танцевать со своей женой. Вот что-что, а эта женщина ему подходит, как никто иной. Обладательница пронзительных синих глаз, графиня смотрела оценивающе и в тоже время дружелюбно. Аккуратная прическа соответствовала званию замужней дамы, а платье делало высокую фигуру женственной и мягкой. Сильная личность. И судя по тем взглядам, что бросает на своего супруга, любит его до беспамятства. Впрочем, взаимно. Я даже улыбнулся, рассматривая эту счастливую пару. Не удивлюсь, если жена в курсе всех дел мужа, и помогает ему по мере своих сил и ума.

Я подошел к ним и с улыбкой склонил голову в вежливом поклоне. Графиня внимательно посмотрела на меня и тоже улыбнулась. Антантэ тут же представил нас друг другу.

- Приятно познакомиться с Вами, лорд Миранес, - тихим, но в тоже время сильным голосом сказала женщина. Я ответил положенными словами, но совершенно искренне. Правда, в тот же момент подумал, что эта женщина станет прекрасным помощником графу, а, следовательно, мои шансы на успех повышаются. Судя по всему, графиня не против заключенного союза. И это хорошо. Значит никаких действий из-под-тишка. Успокоившись, я побеседовал с женой графа. И после окончания бала унес с собой самое благоприятное впечатление об этой женщине. Причем, взаимное.


Перед отъездом в столицу, я вновь встретился с графом, обговорил с ним список потенциальных союзников и распрощался, пообещав держать Антантэ в курсе всех дел. Собственно, граф даже сообщил мне имя одного из его личных шпионов в столице. Если понадобиться, я передам через того человека весточку. Короче, связь будет.

Все мои ребята собирались в обратный путь в самом радужном настроении. Нагаль даже предвкушающе потирал руки, вслух размышляя о том, что он так и не встретил в Хорсте кабака, который бы превзошел столичные. Так что теперь младший близнец хочет утешиться и успокоить свою страдающую душу в родной столице, на родных улицах и в родных развеселых местах. О том, что рожден совершенно другом городе, он предпочел умолчать, но я все равно не сдержал смешка. Амрек тоже с нескрываемым скептицизмом следил за своим размечтавшимся братом, а после моего окрика, что пора ехать, поднял близнеца за шиворот со стула, и погнал во двор. Я расплатился с хозяином гостиницы, позволил Крису сбегать попрощаться с понравившейся ему девушкой, а затем дал отмашку.

Мои телохранители ехали вплотную к карете, а остальные вокруг. Магу я разрешил ехать со мной вместе. И до привала мы весело рассуждали на различные темы. Гарварт знал множество мифов, легенд, да и вообще историй, так что время пролетало незаметно. К тому же я всеми силами старался отвлечься от мыслей о задании короля. Прошла оговоренная неделя, а я так ничего и не придумал. Конечно, надеюсь, что у герцога появились мысли, как выполнить приказ Эрнеста, но все же не перестаю тревожиться. Жертва-то готова, а вот на роль главного "злодея" никого пока нет. Что будет, если я так ничего и не придумаю, лучше не говорить. Нет, естественно, что в тюрьму меня не посадят, но невыполнение прямого приказа позволяет с легкостью отправить меня обратно в поместье, откуда мне будет крайне сложно руководить процессом. К тому же за мной будут постоянно следить.

- Лорд, - маг укоризненно посмотрел на меня и я, тряхнув головой, виновато улыбнулся. Опять отвлекся от рассказа. Все, буду внимательно слушать, а иначе вообще погружусь в хандру. К слову, Гарварт почуял мое настроение, поэтому его истории стали настолько забавными и смешными, что через некоторое время я заливисто хохотал, а довольный маг еще и изображал небольшие, но красочные иллюзии. Заворожено глядя на хищного коршуна, севшего мне на запястье, я аккуратно прикоснулся к пестрым перьям и улыбнулся, когда пальцы прошли насквозь.

Иногда в окно заглядывал Нагаль и тогда какой-нибудь зверь выпрыгивал наружу, с целью вцепиться в любопытный нос младшего близнеца. Все хохотали, глядя, как смуглый весельчак с руганью отмахивается и пригибается, стараясь избежать острых как кинжалы когтей. И ведь понимает, что иллюзия, но все равно не может сдержать тело, машинально уворачивающееся от "опасности".

В этот раз мы проехали намного дальше, поэтому остановились на ночь на другом постоялом дворе. Амрек радостно известил всех, что завтра к началу вечера мы уже будем в столице. Это решили отпраздновать, и даже я не сдержался и выпил со всеми.

- А Гарварт сегодня в ударе, - хмыкнул Крис, глядя на своего разошедшегося друга. Нет, маг не творил иллюзии. Он понимал, что выдавать себя не стоит при лишних свидетелях, но зато не отказал себе в удовольствии выступать с комичными ситуациями, происходящими в его жизни. Все, кто остановился на постоялом дворе, со смехом смотрели на моего подчиненного и громко аплодировали на особо удавшихся моментах. Под конец самодельного представления, уставший маг потребовал вина и, плюхнувшись на скамью рядом со мной, залпом осушил свой кубок.

- Уф, горло пересохло.

- Еще бы, - хмыкнул Амрек.

Посиделки в зале продолжились до поздней ночи. Каждый развлекал остальных, кто во что горазд. Иногда на импровизированную сцену (пятачок свободного места у стены) забирались и новички. Даже Арл побывал. Потом кто-то из незнакомых мне людей достал музыкальный инструмент и вскоре все пели широко известные песни. И хозяин этого места в том числе. Долгое время я сидел и наслаждался веселой разудалой атмосферой, а затем махнул на все рукой и ушел спать, разрешив подчиненным повеселиться.

Хм, может зря?

Этот вопрос я задал себе, когда увидел свою команду. Нет, голова ни у кого не болела, маг умел это лечить, и внимательность ни на каплю не уменьшилась (опять же не изнеженные девицы меня сопровождают), но Нагаль слезно попросил сделать привал как можно раньше.

Я не стал отказывать и, как только обнаружилось подходящее место среди группы деревьев, объявил получасовой отдых. Лошадям дали напиться, и оставили их в покое. А люди расселись на расстеленных плащах и с удовольствием придавались чревоугодию. Грэг протянул мне кусок свежего хлеба, закупленного на постоялом дворе, а с ним и мясо. Я поел, запивая соком, а затем едва не подавился, когда Амрек подскочил на месте и оголил оружие. Следом за старшим близнецом поднялись все остальные, окружив меня плотным кольцом.

- Что за… - прошипел я, оглядев свой облитый соком плащ, а затем поднял голову. - Вот демон!!

В воздухе, в паре шагов от ощерившегося мечами кольца подчиненных, застыли стрелы. Гарварт, прикусив губу, держал руки на уровне груди, обратив ладони в сторону опасности. Крис, поймав взгляд друга, резкими движениями сбил стрелы, и маг облегченно выпустил воздух из легких.

Увидев, что стрелы не причинили нам никакого вреда, нападающие, казалось, выпали прямо из воздуха.

- Это завеса! - крикнул Гарварт. - С ними маги!

- Сможешь справиться? - напряжено поинтересовался Грэг, принимая первый удар на крестовину своего меча.

- Да. Они сейчас слабы. Завеса отнимает слишком много сил.

Дальше я уже ничего не слышал. Звон металла заглушил все остальные звуки. Мои телохранители не отходили от меня ни на шаг. Да и остальные твердо держали строй, защищая своего лорда. Маг стоял рядом и что-то шептал. Его глаза метались по лицам нападающих, вычисляя коллег по ремеслу. Нагаль яростно нападал на главного из противников. А я все еще не мог прийти в себя. Наконец, залепив самому себе пощечину, нажал на скрытые пружины, и клинки мгновенно выскользнули из наручей. Вовремя.

Хоть нападающих было не так и много, но, в конце концов, наш строй распался. Крис и один из новеньких резво просочились сквозь толпу воинов и бегом направились к лучникам, стрелы которых наш маг уже не мог держать. Все смешалось. Я сумел быстро сбросить плащ и сейчас уворачивался от ударов булавы. Это не разбойники! Слишком хорошо вооружены.

- Лорд, берегитесь, - Арл успел вовремя откинуть меня в сторону. Он и Грэг сейчас старательно смещались в сторону деревьев, рассчитывая укрыть меня там. Мимо промелькнул Амрек. Он понял замысел товарищей и сейчас отвлекал все внимание на себя. Я все время двигался, стараясь не оставаться на одном месте дольше пары секунд. Это давало свои результаты. По крайней мере, меня пока не задевали.

Показавшийся рядом Нагаль перехватил противника, уже стремившегося ко мне. А сражающийся с Грэгом воин повернулся ко мне спиной. Я не упустил шанс и резко ударил в щель доспехов. Телохранитель кивком поблагодарил меня и, откинув поверженного врага, развернулся к другому. А я, когда первый страх наконец утих, решил приступить к более активным действиям. Но в этот момент над полянкой раздался испуганный вопль мага:

- Ложитесь!!!

Все непонимающе оглянулись в его сторону и тут, прямо в гущу сражения влетел небольшой светящийся шар. Никто не успел среагировать, когда шар резко вспыхнул, а затем взорвался. Волна горячего воздуха разметала всех по поляне. Меня отбросило на дерево. Резкая боль рванула плечо, а затем и голову…


Я резко открыл глаза, и некоторое время непонимающе смотрел на расплывчатые зеленые пятна, качающиеся где-то над головой. Только спустя пару минут зрение пришло в норму и "зеленые пятна" оказались ничем иным, как листьями. Вместе с осознанием этого пришло и ощущение тела. А с ним и боль. Я не выдержал и закричал. Из глаз брызнули слезы. Они текли по лицу, смешиваясь с пылью, но я не делал попыток их стереть.

Наконец, когда из горла мог вырываться только хрип, я замолк. Стиснув зубы, попытался приподняться. Голова сразу же отозвалась болью. С трудом подняв левую руку, я прикоснулся к затылку и ощутил что-то мокрое. Взглянув на окровавленные пальцы, едва сдержал новый крик. Аккуратно устроив голову на земле, отдышался и повторил попытку подъема. Тихо поскуливая от боли, сумел опереться на руку и сесть. Затем осторожно огляделся по сторонам, чтобы через секунду зажмуриться и всхлипнуть. Перед глазами стояла ужасная картина: все кто был близко к шару, напоминали изломанных и порванных кукол, а остальные беспорядочно лежали вокруг и не подавали признаков жизни. Трава в центре взрыва почернела и обуглилась.

Переборов себя, я вновь приподнял веки. Стремясь рассмотреть своих, оперся на правую руку и тут же охнул. Пришлось держать равновесие самому. Здоровой рукой я ощупал правое плечо и прикусил губу. Похоже, во время удара, зацепился за сук и пропорол кожу. Глубоко.

Голова закружилась. Я панически дернулся и машинально оперся на корень. Руки подломились, и я рухнул на землю, ударившись затылком обо что-то твердое. Такого моя голова уже не выдержала…


Глава 19.


В следующий раз я открыл глаза под тихие выкрики мужчины. Только когда повернул лицо к находящемуся рядом, узнал Грэга. В этот же момент в уши ворвался гораздо более громкий звук. Оказывается от удара я несколько оглох, но сейчас все возвращалось в норму.

- Что с остальными? - прохрипел я. Голос после недавнего (или давнего? Сколько прошло времени?) крика до сих пор не восстановился. Помощь телохранителя оказалась весьма кстати, чтобы подняться на ноги и прислониться к стволу дерева. Плечо и голова болели, но уже не так сильно, если конечно не тревожить. Стараясь не касаться затылком коры, я медленно огляделся вокруг. Тех, кто пришел в себя, оказалось всего четверо: двое из них мои телохранители, я и Гарварт. Остальные по-прежнему не шевелились. Маг сейчас сидел на земле и тряс головой, возможно, чтобы избавится от шума. Арл же медленно подошел ко мне и доложил:

- Противники почти все мертвы. Я прошел и добил всех, кроме двоих, - мне пришлось кивнуть и согласиться с разумностью действий подчиненного. Нам нужны пленные. А остальные - только угроза. - Из наших погибли Крис и Рат.

Я окаменел. Подошедший Гарварт тоже. Простояв минуту на месте, он, наконец, вскрикнул и бросился к своему другу, чтобы удостовериться в словах телохранителя. Я же прикрыл глаза и сделал знак Арлу помолчать немного. Рат - это видимо один из новеньких. А я только сейчас узнал его имя. Что ж, потерять его не так жалко, а вот Крис… Один из Девятки. Тот, который был со мной с самого начала. Он был надежной опорой и еще ни разу не давал повода усомниться в себе. Почему именно он? И почему погиб?

- Второй, - прошептали мои губы и искривились в жесткой усмешке. Умом я понимал, что гибель только двоих - это неслыханная удача, учитывая, что взрыв произошел среди толпы. Но легче не становилось. Осторожно отойдя от дерева, я подождал, пока голова перестанет кружиться, и направился к магу, который чуть покачивался, сидя на земле возле тела. Лицо Криса было в крови, но все равно я каждую секунду ожидал, что приятель откроет глаза, улыбнется и посмеется над нами. Этого так и не произошло. Вздохнув, я отвернулся и подозвал Арла. - Кто ранен и как?

- Шарс тяжело ранен: он упал на кинжал. Весь живот распорот, - Арл говорил спокойно, но я чувствовал, как за невозмутимостью прячется боль. - У Нагаля сломана нога, - я незаметно для говорившего облегченно перевел дух. - Амрек…

- Что с ним? - все-таки голос дрогнул. Больше всего я тревожился за близнецов. Я не перенесу, если еще хоть кто-то из Девятки покинет меня.

- Я не знаю, - телохранитель был несколько растерян. Вроде внешних повреждений нет, но… он почти не дышит.

- Гарварт!! - заорал я, резко оборачиваясь к магу. Из-за этого неосторожного движения покачнулся, но был удержан Арлом. Кудесник вздрогнул и повернул ко мне голову. - Хватит сидеть! Осмотри раненных, иначе будем оплакивать не только этих двоих.

Маг кивнул и, проведя рукой по лицу умершего друга, поднялся. Сухо спросил у Арла, кому помочь, и был проведен к Шарсу и Амреку. Пока он осматривал раненных, я подошел к Нагалю, который только что пришел в себя. Поморщившись, близнец постарался сесть, и я помог ему.

Первым вопросом подчиненного был тот самый, который задал и я Грэгу. Коротко перечислив, что с кем произошло, я молча подождал, пока Нагаль осмыслит все сказанное. К моему удивлению, младший близнец перенес все гораздо спокойнее, чем я ожидал. Он только прикрыл глаза и что-то тихо прошептал. Затем в упор посмотрел на меня:

- Мой брат выживет?

Ну что я отвечу? Я не маг, не лекарь. Что могу сделать? Только ждать и надеяться. Плохой из меня руководитель, если это все, что остается мне. Горько усмехнувшись, я неожиданно даже для самого себя сказал:

- Он выживет. Обещаю.

Нагаль серьезно воспринял мои слова, а я только мысленно обругал себя. Как можно давать неисполнимые и не зависящие от меня обещания? Но для Нагаля все равно было важно услышать это. Пусть даже и от подростка.

Оставив близнеца, я подошел к Грэгу и, сказав ему несколько слов, проследил, как телохранитель оседлал коня и на высокой скорости отправился обратно по дороге.

- Куда он? - спросил Арл, подойдя ко мне.

- В поселок, что мы недавно проезжали. Нам нужна телега, чтобы погрузить раненных.

Телохранитель склонил голову в знак уважения моим действиям и пригласил следовать за собой. Гарварт сидел возле двоих умирающих и внимательно смотрел на меня. Это настораживало. Я осторожно подошел поближе, терзаемый плохими предчувствиями.

- Арл, нам нужно поговорить наедине, - голос мага был спокоен, хоть и чуть нервозен. Однако лицо невозмутимо, как и прежде. Видимо работа привела Гарварта в чувство. Я кивнул телохранителю и, когда тот ушел, вопросительно взглянул на подчиненного. - Лорд, извините, что заставляю Вас это делать, но Вам придется выбирать.

- Ты о чем? - во рту пересохло. Я с трудом верил в то, что сейчас предстоит. Но уже заранее боялся.

- Моей силы не хватит на двоих, - маг вздохнул и горько произнес. - Я все же далеко не самый лучший. Да, начитанный, но по силе уступаю многим. В общем, - он снова взял себя в руки. - Либо я помогаю одному, либо погибают оба. Другого варианта нет. Вам нужно выбрать кого.

- Неужели все так серьезно? - я прикусил губу и сел на землю, обхватив голову руками. Маг с сочувствием и болью смотрел на меня, однако даже не пытался помочь. Да и как он это сделает? Я должен выбрать, но как смогу оставить кого-то, решить, что ему предстоит умереть?

Маг кротко сообщил, что нужно поторопиться. Это вывело меня из ступора, и я ответил. Ведь решение было уже давно известно.

Отдав приказ, я поднялся на ноги и отошел подальше. Подошедший Арл был отослан с просьбой не беспокоить до приезда Грэга. Телохранитель возразил, что нужно перевязать мне плечо, на что я зло взглянул на него и отвернулся. Арл упрямо опустился рядом, аккуратно промыл мою рваную царапину, отчего я шипел в полголоса, перевязал и только после этого отошел. Знаю, что он ни в чем не виноват, но пусть лучше поможет Нагалю. Не хочу, чтобы близнец остался калекой.

Голова вновь закружилась. Я тронул затылок и, ощупав засохшую корку крови, поморщился. Затем взглянул на небо, где солнце все еще висело над горизонтом и не думало пока прятаться. Что я сижу? Может нужна моя помощь. Встав, я подошел к магу, но тот сосредоточенно держал руки над Амреком. Шарс же был тщательно перевязан и уложен на плащ, а чья-то куртка заменяла подушку. Я шагнул было к подчиненному, но, закусив губу, малодушно отвернулся и пошел прочь. Арл сидел рядом с Нагалем и, приложив срубленные ветки к ноге близнеца, заматывал пострадавшую конечность полосами чистой ткани. Вероятно, раньше это было его рубашкой.

- Как ты?

- Нормально, - постарался улыбнуться Нагаль. Дождавшись конца перевязки, он попытался встать, но был удержан в четыре руки. В этот момент я заметил краем глаза шевеление в кустах и резко развернулся туда. Арл проследил за моим взглядом и мрачно улыбнулся:

- Кажется, один из пленных пришел в себя.

Он оставил Нагаля и вместе со мной двинулся к кустам. Связанный по рукам и ногам мужчина услышал наши шаги и вскинул голову. Увидев меня, он скривился и отвернулся.

- Не удалось меня убить, - констатировал я за него. - Обидно, не правда ли?

- Мы и не собирались убивать. Нам было приказано захватить тебя живым.

- Да? - с интересом взглянул на него я. - И кто же вам приказал? - мужчина промолчал. - Ну-ну. Посмотрим, насколько тебя хватит. Арл!… - телохранитель понял меня без слов. Он выхватил кинжал и резко воткнул его в плечо воина. Тот вскрикнул и с ненавистью поглядел на нас. - Все еще молчишь? Ну, ладно. Мест на твоей руке много, есть на чем потренироваться, - я снова взглянул на подчиненного и Арл с мстительной улыбкой всадил кинжал в паре сантиметров от предыдущей раны. Пленник дернулся, а я с каким-то мрачным удовлетворением следил за всем, что происходит. Никогда раньше не думал, что смогу на такое смотреть, но все меняется, стоит только вспомнить лица Криса, Рата и Шарса.

Воин сломался после четвертой дыры в руке. Его слова произвели на меня должное впечатление. Издав яростный крик, я отвернулся и пошел обратно, предоставив Арлу закончить дело. Ну почему я не догадался раньше? Надо было совсем немного подумать и проанализоровать те взгляды герцога, слова графа, чтобы получить возможность сегодняшнего происшествия.

- Ничего, - прошипел я и мстительно улыбнулся. - Я знаю, чем ответить…

- Лорд?

Повернувшись на голос, я увидел Нагаля, который шарахнулся от одного взгляда на мое лицо. Но, неудачно пошевелившись, тут же взвыл и схватился за ноги.

- Тебе что сказали?! - рявкнул я, усаживая близнеца поудобнее и подкладывая под больную ногу брошенную кем-то сумку. - Так лучше?

- Намного, спасибо, - выдавил он, с ненавистью смотря на перевязанную конечность. - Что Вы выяснили? Кому нам быть благодарным за это? - он с отвращением махнул рукой на обугленный пятачок земли.

- Герцогу Фрэну. Ты его не знаешь. Зато он вскоре узнает нас, - я снова улыбнулся, но на этот раз Нагаль повторил мою улыбку, да так, что я невольно содрогнулся. Теперь понятно, почему он так отшатнулся.

Некоторое время мы сидели молча. Близнец о чем-то думал и изредка на его лице промелькивали злорадные улыбки. Похоже, он придумывал, что сделает с несчастным герцогом, когда он попадется нам в руки. А то, что рано или поздно это произойдет, я не сомневаюсь. Мои ребята из кожи вон вылезут, но устроят такой случай. Правда, пока мне это не надо. Наоборот. Пусть герцог живет и процветает…

Еще некоторое время спустя меня позвал маг. Я подошел к нему и помог усталому Гарварту подняться на ноги.

- Теперь его жизнь вне опасности, - выдохнул он. - Если бы не недавний поединок, то возможно я вылечил бы их двоих полностью, но…

- Ты сделал все, что мог, - пожал плечами я. Подошел Арл и протянул мне кожаный бурдюк. Я принял и сделал небольшой глоток, чему тут же порадовался. Жидкость была не просто крепкой, а очень крепкой. Язык и горло обожгло, но зато немного привело в чувство. Выслушав слова телохранителя о том, что второй ничего не знает сверх того, что сказал предыдущий пленник, я махнул рукой. - Оставь одного для подтверждения наших слов, а второй не нужен, - Арл кивнул и ушел обратно, а я передал бурдюк магу. Тот с безразличием сделал большой глоток, не услышав моего предостерегающего вопля, и тут же поплатился за это. Прокашлявшись, он сипло выдохнул нечто вроде "Ну, спасибо" и вернул емкость мне.

В тот же момент до нас донесся перестук копыт и скрип колес. Возле кареты, до сих пор стоящей на дороге, остановилась телега. Грэг, крикнув лошади что-то успокаивающее, спрыгнул с сидения и подошел ко мне:

- Я еще съестного купил, воды и одеял. А то наше после всего этого, - он неопределенно обвел поляну рукой, но я понятливо кивнул и поблагодарил телохранителя. Затем Арл и Грэг вместе перенесли в телегу так и не пришедшего в себя Шарса. Следом с удобствами были уложены близнецы. Последним закинули пленника, так и не потрудившись устроить ему подобие постели.

Мага я усадил в свою карету, где тот вскоре и заснул. Затем, оглядев поле боя, я вздохнул:

- Возьмем своих с собой или тут похороним? - Арл и Грэг пожали плечами.

- В телеге мало места. Мы можем взять тела с собой, но тогда придется потеснить раненных, - заметил Грэг.

- С другой стороны копать могилы нам нечем, - рассудительно возразил Арл. - А бросать их так нельзя.

- Тогда берем, - уверенно сказал я, пресекая дальнейшие разговоры. - Завернете во что-нибудь и уложите друг на друга. Ехать не слишком долго, ничего не случиться.

Кивнув, телохранители занялись телами, а я залез в карету. Сперва хотел расспросить мага, но тот выглядел таким измученным, что я опустил протянутую было руку и закрыл рот. Потом откинулся на сидении, опустил голову на грудь и прикрыл глаза. Внезапно под носом стало мокро. Тронув рукой, я с изумлением обнаружил кровь. Запрокинув голову, достал носовой платок, чудом выживший и оставшийся чистым, и вытер кровь. Подождав несколько минут вернул голову в нормальное положение. Ничего не произошло. Вздохнув с облегчением, я решил все-таки обратить за помощью к Гарварту. Попозже, конечно, но обязательно. Слишком еще свежи воспоминания о том падении с лестницы. Не хотелось бы повторить ту же ошибку.

Закончив дело, Грэг уселся за управление телегой. Испуганный кучер, что прятался весь бой (и после) под каретой, несколько нервно тронул лошадей. Арл же на коне поехал впереди всех, чтобы предупредить возможную опасность. Таким образом мы двигались весь вечер. Еще перед тем, как солнце скрылось за горизонтом, случилось то, чего я со страхом ожидал: немного отдохнувший Гарварт пересел в телегу, чтобы попробовать хоть как-то помочь Шарсу. Пробыв там пару минут, он вернулся обратно ко мне и опустил голову. Я все понял и с трудом сглотнул. На глаза навернулись слезы, но я сдержался и отвернулся к окну, чтобы успеть увидеть последний луч солнца.

Мы двигались всю ночь, довольствуясь светом полной луны. И только когда она надолго скрылась за облаками, остановились на привал. Расседлывать коней не стали, только ослабили подпруги, накормили и напоили бедных животных. Спали где кто есть: мы с магом - в карете, кучер - скорчившись на своем сидении с риском упасть во сне, а Арл с Грэгом на земле возле телеги.

Ранним утром мы поели, накормили раненных (Амрека пришлось только поить, он так и не пришел в себя) и вновь продолжили путь. И, наконец, когда солнце только показало свой край, увидели стены столицы.

- Могу поспорить, что у ворот стоит человек короля и следит за всеми проезжающими, боясь пропустить нас, - скривился я. Гарварт устало посмотрел на меня и ничего не сказал, только неопределенно пожал плечами. - Что ж, это только поможет нам. Показания свидетеля подтвердят мои слова о нападении.

- Но он же ничего не видел! - удивился маг.

- Ничего, - согласился я, подпирая голову кулаком. - Кроме нас и состояния, в котором прибудем. Кстати, - я выглянул в окно и крикнул Грэгу, чтобы он остановился. Мы замерли на дороге. Затем телохранитель, повинуясь моим указаниям, натянул над телегой одеяла. - Не хочу привлекать внимание, - пояснил я Гарварту. Тот понимающе кивнул:

- Когда подъедем, народу у ворот будет много. Но, может, нас пропустят без очереди?

- Несомненно, - хмыкнул я и замолчал.

Дальше, до самых ворот мы ехали в полном молчании. Как я и предполагал, едва стражники завидели мою карету, они тут же повернулись к невысокому, закутанному в плащ человеку и что-то спросили. Получив ответ, поспешно разогнали народ в стороны и пропустили нас вперед. Все это я наблюдал в окошко кареты, поэтому уловил знак соглядатая короля и остановил кучера. Мужчина подошел к нам и сел внутрь.

- Что произошло? - недоуменно спросил он, разглядев наши бледные лица и испачканные одежды. Затем он выглянул в окно, что-то там некоторое время разглядывал, а затем вновь повернулся ко мне. - А где Ваши люди?

- Об этом я расскажу только Его Величеству, - холодно ответил я. Мужчина замолчал, с неприязнью поглядел на меня и отвернулся. Недалеко от дворца он попросил высадить его, а затем скрылся в переулках. Я же хмуро посмотрел на Грэга и кивну ему. Сперва мы решили спрятать трупы новеньких от короля, чтобы не вызывать его подозрений, о потом решили, что Эрнест и без того знает, сколько человек отправлялось со мной в путь, так что сокрытие только усугубит положение. Скажу, что нанял этих двоих в столице только для сопровождения до Хорста и обратно. Думаю, поверит. Он знает, что половина моих людей занята делами короля, так что примет эту версию.

Наконец мы проехали через дворцовые ворота и приблизились к заднему двору. Там нас уже ожидали Арнакан, Эрбек и Вартен. Как они узнали время - понятие не имею. Ведь мы должны были прибыть еще вчера вечером. Хотя… наверное просто поставили кого-нибудь у ворот дворца, а пока мы разворачивались, да ехали по выложенной плиткой садовой дороге, успели прийти и встретить.

Я прикрыл глаза, зная, что за всем этим последует.


Глава 20.


Как я и ожидал, Арнакан был одновременно и зол, и обеспокоен. Перво-наперво он осторожно осмотрел меня на предмет повреждений, коротко выругался, но не стал настаивать на немедленном посещении лекаря. Сам прекрасно понимал, что не до этого. Только удостоверился, что чувствую я себя более ли менее нормально.

Затем он с помощью Вартена сорвал одеяла с телеги и ахнул. Все стоящие рядом, кто участвовал в поездке, отвернулись. А иная тройка подчиненных неверяще рассматривала лица убитых.

- Но как… - впервые заместитель не знал, что сказать. Правда он быстро пришел в себя и спокойно спросил: - Что произошло?

- Я потом все расскажу, - тихо произнес я, зная, что никуда от этого не деться. - Собери всех. Нужно похоронить ребят, - Вартен тут же сорвался с места. Мы проследили за ним взглядом и переглянулись. - А пока перенесите всех в домик. Я к себе, а затем к королю. Как закончу, приду к вам.

Я ушел, оставив здоровых перетаскивать больных. Пока шагал до своей комнаты, старался не морщиться от боли в затылке и спокойно отвечать на приветствия знакомых стражников. Наконец, оказавшись в спальне, я деликатно, чтобы не обидеть, попросил Рика приготовить мне ванную и пока не приставать с вопросами. Мальчик обеспокоено посмотрел на мое лицо, но, к счастью, умолк. Вскоре я со всеми предосторожностями вымылся, позволил испуганному видом кровавой воды слуге сделать перевязку и переоделся. В тот момент, когда я застегивал рубашку, в комнату постучались. Я равнодушно выслушал повеление Его Величества и вышел в коридор. Эрнест и мой отец уже ждали в кабинете. Только перед всем этим я успел приказать Рику найти Арнакана, а тот в свою очередь должен немедленно сообщить Кейлену, чтобы он ждал меня в моем кабинете, а так же передать письмо герцогу Лайну и приказ - Гарварту.

Когда я вошел к королю, отец тут же подбежал ко мне и обнял. Я спрятал лицо у него на груди и с трудом сдержал слезы. Где же ты был раньше, папа? Леренс шептал мне что-то успокаивающее, но я чувствовал в его тоне виноватые нотки. Значит понимает. Только изменится ли от этого хоть что-нибудь?

Эрнест терпеливо подождал, когда мы разомкнем объятия, и вежливым жестом указал на кресла. Отец мягко положил руку мне на плечо и повел, но тут же заметил легкую гримасу боли на моем лице. Еще бы, он задел рану. Арл сказал, что потребуется помощь мага, иначе заживать будет очень долго. Слишком сильно ветка порвала кожу и задела мышцы. Но это не опасно для жизни, поэтому можно отложить до вечера. Думаю, заместитель позаботится о том, чтобы позвать еще двоих подчиняющихся мне магов. К тому же Нагалю требуется помощь. Да и телохранителям, если на то пошло. Ни один из них не жаловался, но вряд ли они остались совсем невредимыми.

- Что случилось? - отец, наплевав на обстановку, расстегнул мне рубашку и осмотрел плечо. - Как серьезно? - в его голосе слышалось искреннее беспокойство, именно поэтому я и ответил.

- Не особо. Заживет не сильно быстро, но зато без последствий.

- Как это получилось? - о! Наш король тоже встревожен! И почему интересно? Вряд ли из-за меня. Скорее опасается того, что отец может обвинить его во всем. Зря между прочим. Несомненно то, что отец винит только себя. За то, что привлек сына к королевской службе. Глупо, по-моему. - Садись и расскажи все по порядку.

Леренс на этот раз не встал как обычно возле Эрнеста, а сел рядом со мной, на соседнее кресло. Но оба с полнейшим вниманием смотрели на меня. Я же вопросительно взглянул на короля. Рассказывать все полностью? И про причину? Хотя, думаю, отец уже и так знает. В общем, Его Величество понял причину моего взгляда, раз еле заметно кивнул.

Я начал с того, как оказался на балу барона. Эрнест поинтересовался, как я сумел получить приглашение, на что я совершенно спокойно сообщил, что помог случай. Распространяться, что за случай не стал, да, в общем, этого и не требовали. Далее я рассказал о встрече с герцогом Фрэном. При этих словах отец побледнел и переглянулся с государем. О чем они думали - не имею понятия, но предполагаю, что Леренс рассказал Эрнесту о том, каким образом известный нам герцог оказался отлучен от двора.

- Уже тогда я заподозрил неладное, слишком уже странно смотрел на меня Фрэн, но не стал придавать этому особое значение, - Эрнест хотел что-то сказать, но Советник взглядом попросил короля не перебивать. - После этого я встретился со всеми, кому хоть как-то доверял, - на этих словах сидящий напротив молодой человек приподнял бровь, но, как ни странно промолчал. Я мысленно перевел дух. Это был самый слабый элемент в моей истории. Надеюсь, что после всего рассказа, королю будет уже не до того, чтобы допытываться, какие такие доверенные люди имеются у меня в Хорсте. - Мне назвали несколько имен. Я проверил почти всех, но только одно оставалось вне пределов досягаемости. Следить за этим человеком не представлялось возможным. Слишком мало при мне было людей, да и опасно. В итоге, по окончании выделенной мне недели, у меня было несколько кандидатов, но после нападения, все сомнения отпали.

- Нападения? - в один голос спросили отец и Эрнест.

Я в красках рассказал, как что происходило, стараясь при этом придать себе вид убитого горем человека. Как-никак пережил покушение, едва выжил и потерял нескольких людей. Отец то и дело порывался подняться и обнять меня, но все время наталкивался на строгий взгляд короля. Что происходит? В какой момент ты стал марионеткой в руках Эрнеста? Как ты можешь так поступать? Хоть и трудно признаться, но я в какой-то мере (и не маленькой) действительно подавлен и чувствую себя невероятно виноватым за то, что произошло. Ты мне нужен, но вместо поддержки получаю пусть полный нежности и беспокойства, но только взгляд. И это все что ты можешь мне дать?

Невольно на мои глаза навернулись слезы обиды. Я даже был рад, что в это время рассказывал про смерть Шарса. По крайней мере, вышло правдоподобно. Но хорошо, что ни одна капля не пролилась. Я бы не простил сам себе того факта, что плакал перед королем. Ну нет, этого никогда не будет.

В конце концов, Леренс встал и сел на подлокотник моего кресла. От его близкого присутствия мне стало легче. Хоть обида и продолжала душить, но все же я люблю отца. Хоть никогда и не прощу… Никогда? Слишком громкое слово. Время рассудит.

Напоследок я сообщил королю, что помимо всего этого узнал имя одного барона, который точно был в рядах заговорщиков. Услышав мои слова, Эрнест довольно улыбнулся. Выдвигать хоть какие-либо обвинения или допрашивать герцога Фрэна сейчас слишком опасно. Кроме моих слов нет никаких доказательств. А вот получить недовольство знати запросто возможно. Но допрос всего лишь барона легко устроить. А на основе его слов можно предъявить претензии герцогу.

Узнав от меня имя барона, Эрнест кивнул, а я опустил голову, скрывая улыбку. Лайн наверняка уже получил письмо. Не сомневаюсь, что и Гарварт у герцога. Сейчас там идет полная обработка барона. Мы нашли-таки отвлекающий элемент. Герцог Фрэн превосходно подходит на роль заговорщика. Пусть теперь выпутывается сам, а мы пока займемся своими делами. Королю будет не до нас.

Задав еще несколько не особо важных вопросов, меня отпустили. Отец вышел вместе со мной и проводил до спальни. За весь наш долгий разговор я успел проголодаться, поэтому послал Рика за поздним обедом. А сам некоторое время посидел с Советником. Отец ласково перебирал мои волосы и наткнулся на место удара. Нахмурившись, он потребовал объяснений, а, выслушав их, коротко вздохнул и с силой сжал меня руками:

- Прости, - прошептал он. - Если бы я знал…

- Но ты не знал, - тихо ответил я. - Да и никто не знал, если на то пошло. К тому же о моем отъезде тебе сообщили ведь после того, как я покинул город? - Леренс кивнул и задумался. - Тогда ты ни в чем не виноват, - как же мне хотелось назвать истинного виновника, но я сдержался. Отец просто не захочет слушать.

Мы еще какое-то время просто молча наслаждались присутствием друг друга, а потом отец поднялся с дивана и потрепал меня по волосам.

- Отдыхай. Завтра увидимся.

- Отец, - я успел остановить его у порога. - Ты расскажешь мне, как прошло с бароном?

- Возможно, - нахмурившись, советник вышел из комнаты и прикрыл за собой дверь. Я мрачно посмотрел ему вслед, выждал несколько минут, а затем поспешил в кабинет. Как и предполагалось, Кейлен уже был там. Он сперва обнял меня, а затем дал подзатыльник. Я оторопел от такой наглости.

- И что это было?

- А ничего, - огрызнулся друг. - Надо было больше людей брать! Тебе что говорил твой синеглазый подчиненный? Увеличить число телохранителей, а ты что сделал?

- Ну, взял восьмерых, вместо шестерых, - пожал плечами я, а потом с подозрением поинтересовался. - А ты откуда знаешь, что он говорил? Мы вроде одни были…

- Ага, одни, - жестко усмехнулся Кейлен. - Уже тогда за тобой следили. К счастью, шпион отправился напрямую к главе. Я успел перехватить того человека и король не узнал о задаче Оровея.

- Плохо, - задумчиво сказал я. Все душевные переживания затаились где-то в глубине, подавленные более практичными мыслями. - Слушай, тебе нужно будет контролировать всех из Канцелярии. Узнай у главы задания каждого и тщательно перехватывай их. Зелий я прикуплю, но кое-какие запасы еще остались. Попроси у Арнакана. Мне не нужно, чтобы план насчет Фрэна сорвался. У нас теперь личные счеты, - я недобро сощурился.

- Да уж, - кисло согласился Кей, уже успевший получить у Арла краткую информацию о произошедшем. - Как ты?

Я с удивлением посмотрел на друга, но тот действительно волновался. Пришлось пожать плечами и успокоить, что жить буду и вообще, я маленький, но выносливый. Неофициальный глава Канцелярии только неодобрительно покачал головой и потребовал рассказать все, что произошло и в подробностях. Я в ответ пригласил его сегодня вечером в домик, с условием, что он проследит за всеми шпионами и даст побольше заданий, чтобы никто не желал гулять в непосредственной близости от места нашего временного штаба в саду.

- Гарварт конечно наложит защиту от прослушивания, но предосторожности не помешают, - пояснил я свои слова.

Кейлен кивнул и ушел. Я же вернулся в спальню, поел и прилег отдохнуть, приказав Рику разбудить меня через пару часов. Однако сон не шел. Я все еще вспоминал ту схватку на поляне, свой собственный унизительный страх, который долго не отпускал и мог стоить мне жизни. Странно, я всегда думал, что не боюсь смерти, но там оказалось, что это не так. Может, просто было обидно умереть так глупо, не достигнув своей цели? Нет, тут другое. Я на какое-то время действительно растерялся. С одной стороны, здесь нет ничего постыдного, с другой… Я считал, что лучше контролирую себя. Вот и ошибся. Неважный из меня руководитель…

Стоп!

Что происходит? С чего я решил, что такая реакция недостойна лорда? Ведь я не умолял сохранить себе жизнь, не падал на колени и вообще, оправился достаточно быстро. У меня совершенно нет опыта в таких делах. Одно дело тренироваться в зале со своими ребятами, которые ни за что не причинят мне вред, а совершенно другое реальный бой, где могут убить. Так что мое поведение не является удивительным, скорее именно такое и следовало ожидать. И в конце концов, что за уничижение? Лорд я, или не Лорд? Вот! Пора прекращать такие мысли, ни до чего хорошего не додумаюсь. Либо стану неуверенным в себе (что равнозначно провалу), либо наоборот возгоржусь (аналогично). Нужна золотая середина. Я не всесилен, однако достаточно хладнокровен, чтобы вести за собой людей, даже на смерть. А Крис…

Все, нужно поспать.


- Завесу невозможно обнаружить. Она для того и создавалась, чтобы укрыть от всех, даже от самих магов, - Гарварт покачал рукой, взбалтывая содержимое кубка. Вся Девятка (вернее уже Восьмерка) вместе с телохранителями, Кейленом и мной сидела в садовом доме и внимательно слушала рассказ мага. До этого излагали свои мысли я, Арл и Грэг. Нагаль в основном молчал, пристально следя за бледным братом, совсем недавно пришедшем в себя. - Но зато она требует большое количество силы. Я даже поражен, что у герцога нашлись свои маги, - мужчина изумленно покачал головой.

- Ничего удивительного, - хмыкнул Кейлен. - Я уже навел справки. Этих двоих выгнали из Университета за тяжелые проступки. А Фрэн тут же перехватил бедняг и предложил работу.

- Вполне возможно, - не стал спорить Гарварт. - Но суть от этого не меняется. Силу-то маги не растеряли. Хоть и были средненькие. В общем я сразу занялся ими, одновременно удерживая стрелы. Хорошо, что потом Крис… - голос мага дрогнул. Он сглотнул, прикрыл на секунду глаза, а затем продолжил уже спокойным тоном. - Что Крис с Нагалем убрали лучников. Тогда мое внимание полностью переключилось на двоих "коллег", - он скривился. - Молодые дурачки. Не доучились, а туда же, в драку полезли. Я сперва не хотел их убивать, а только оглушить, но быстро понял, что выбора особого-то нет. В общем, первый погиб быстро, а вот второй перед смертью успел бросить Последний Миг.

Я напряженно смотрел на Гарварта. Все это уже слышал еще в карете. Все, кроме одного. Маг хотел их пощадить? Нет, после сегодняшнего мне придется серьезно поговорить с подчиненным. Мне крайне не нравится, что эту вбитую в привычку взаимопомощь своим коллегам кудесник поставил выше моих интересов. Пусть даже и какие-то несколько минут. Стоит ли говорить, что когда-нибудь это выйдет мне боком? Гарварт должен понять, что, состоя у меня на службе, он полностью принадлежит этой компании. Он один из Девятки, а значит больше никаких сомнений. Гм, только придется подать это в более мягкой и привлекательной форме.

Тем временем, мысленно обсуждаемый мной человек давал короткую лекцию на тему магии:

- Последний Миг назван так, потому что он действительно последний в жизни мага. Когда кто-то из выходцев Университета понимает, что не сумеет выжить, он собирает все оставшиеся силы и вкладывает их в то, что вы видели… - Молчание. Арл машинально кивнул. Гарварт воспринял это как знак к продолжению и снова заговорил. - Естественно, при создании этого Мига ему придается одна конкретная задача. Кто-то предпочитает взрывы, кто-то ледяные иглы. Не суть важно. Главное, что после этого маг умирает, и никакая сила не спасет, - он горько усмехнулся. - К счастью для нас, этот молодой недоучка изрядно потратился на завесу и битву со мной. Только поэтому мы остались в живых. Четверо из нас оказались слишком близко к центру взрыва. Одного я успел спасти, - я прикрыл глаза, стараясь изгнать всплывшую перед глазами картину. Шарс и Амрек. Выбор? Смешно. Что бы не произошло, я бы все равно выбрал того, кто был со мной с самого начала всей этой затеи. - Лорд и вы, - маг кивнул телохранителям, - оказались дальше всех, поэтому не получили смертельных повреждений. Но на всякий случай я проверю вас завтра, - все трое пациентов синхронно кивнули. - Мне тоже повезло: один из врагов стоял прямо передо мной, случайно закрыв от волны. Вот собственно и все.

Некоторое время в домике царило молчание. Каждый обдумывал все сказанное за сегодняшнюю ночь. У всех свои мысли, свои желания, но одно объединяло - в глазах присутствующих горела жажда мести. Сомневаюсь, что это отсутствовало у меня, поскольку поквитаться с герцогом за своих ребят, за себя и за невольный страх хотелось неимоверно. Тем более что начало положено…

Мои губы изогнулись в злорадно-коварной усмешке. Сидящий рядом Кейлен поперхнулся воздухом, откашлялся и настороженно спросил:

- Что задумал?

Остальные тут же повернулись к нам. Я же продолжал усмехаться. Затем представил реакцию Фрэна на обвинение в заговоре и блаженно зажмурился, напоминая самому себе довольного кота. Ха, ведь герцог на самом-то деле не участвовал в покушении на персону предыдущего Его Величества и, как не странно, даже не собирался нападать на Эрнеста. По крайней мере, в ближайшем будущем. Конечно, вполне понятно, что посадить "заговорщика" за решетку, а затем казнить государь сейчас не может. Иначе он рискует получить бунт в самом центре нашего королевства. Лирия не упустит шанса. Конечно, она слаба, по сравнению с нами, но воспользоваться удачным моментом сможет. Хотя, в принципе не представляет особой угрозы.

Ой, кажется, меня о чем-то спросили? Кейлен повторил вопрос.

- Ничего такого, что понравилось бы дорогому герцогу, - мурлыкнул я в ответ. - Гарварт, а ты мог бы сам догадаться. Про тебя, Кей, вообще молчу.

- Барон, - ахнул маг. Некоторое время он просто смотрел на меня, а затем залился злорадно-предвкушающим смехом. - Вы ведь готовили его для того, о чем я подумал?

- Откуда я знаю, о чем ты подумал, - резонно заметил я. Тут и на лице моего светлоглазого друга появилось понимание. Они переглянулись с Гарвартом и взрыв нового хохота разнесся по дому. Остальные с недоумением и осуждение смотрели на это веселье. Пришлось мне в очень краткой форме изложить свой план. О! Какие счастливые лица. Бедный-бедный Фрэн. Ему не позавидуешь.


На следующий день мы похоронили павших. Могилу Криса расположили рядом с Джареком. Я осмотрел кладбище и вздохнул. Очень надеюсь, что больше никто из Девятки сюда не попадет. Да и из новых тоже. Шарс и Рат заслужили своих почестей. Если бы у них были семьи, то я непременно отослал бы им деньги, но… Оровей выбирает только тех людей, у которых нет привязанностей.

Весь день я проходил наполненный странной усталостью и печалью. Пришедшие маги быстро залечили ногу Нагаля, но посоветовали излишне ретивому близнецу не вставать еще пару дней. Глядя на подозрительно покорное смуглое лицо, я только вздохнул. Этот человек не сможет два дня проваляться в постели.

Гарварт взялся за меня сам. Плечо зажило. Остался конечно шрам, но подчиненный заверил, что через некоторое время и он исчезнет. А вот с головой моей он провозился гораздо дольше. Хмурясь и бормоча что-то себе под нос, Гарварт в конце концов оставил меня в покое. Только сказал напоследок:

- Не везет Вам с головой. Повредили сильно, но к счастью, я все залечил. Только некоторое время голова болеть будет.

А она и вправду болела. Раньше я списывал все это на расстройство, а теперь понял, чем все вызвано. Но хорошо, что опять-таки без последствий. Болеть сейчас некогда. Силы мне нужны.

Дальнейшие дни выдались загруженные до невозможности. Король изловил-таки барона и допросил. Гарварт не подвел. Довольный Эрнест выразил мне свою благодарность и даже сделал щедрый подарок - поместье барона. Правда, все сбережения этого несчастного человека забрал в казну. Ничего. Отец пообещал мне помочь с устройством дел, не зная, что это поместье мне совершенно не нужно. Хотя… Доход-то оно приносит, а деньги для моих замыслов нужны. Все, решено. Отправлю доверенного человека управлять делами, и буду получать выгоду.

Кейлен появлялся только на пару минут. Докладывал о положении дел и снова исчезал. Работы у него хватало. Арнакан так же выбивался из сил. Благодаря ему, почти все наши новые ребята уже были распределены среди королевской стражи и армии. Кое-кто даже отправился на границу, где изредка вспыхивают конфликты. Мой план начал постепенно набирать свои обороты. Еще немного и остановить все это станет уже невозможно.

Одно меня удручало: Эрнест все же не решился напасть на герцога Фрэна, но зато установил плотный контроль за всеми его делами. Послал людей в открытую следить за передвижениями членов семьи предполагаемого заговорщика, а так же за всеми, кто близко соприкасается с самим Фрэном.

Естественно, герцога такое положение дел совсем не устраивает, но доступ к своим военным силам он получить пока не может, уж об этом Эрнест позаботился в первую очередь. Просто намекнул, что если на горизонте покажутся хоть кто-то из людей Фрэна, то весь дом на дворцовой улице запылает не хуже дров в камине. Вместе с жителями, разумеется. Впрочем, герцог не остался в стороне и так же любезно поведал, что если хоть кто-то из его близких пострадает, то Его Величество может рассчитывать на полноценный мятеж.

Дворянство заметило то, что король начал управлять действиями Фрэна. Как доложил мне Кейлен, многим это не понравилось. Каждый прекрасно понимал, что если такое провели с герцогом, то уж графам, маркизам и баронам тем более следует опасаться. Впрочем, Эрнест начал подготовку "доказательств" участия Фрэна в заговоре, в чем "глава" Канцелярии ему помогал всеми силами. Вскоре можно будет в открытую обвинить герцога и соответственно снять все напряжение, что охватило дворян. Тогда возможна казнь, но, думаю, все разрешится ссылкой.


Глава 21.


Я с тоской поглядел на календарь. Прошло уже два месяца, а продвижения в моих делах слишком незначительны. Ну, чего я добился? Да, герцог по-прежнему незаметно собирает войска и думает над тем, как подвести их к столице не вызывая подозрений короля. Я собираю сведения обо всех, кто может мне пригодится, как в захвате власти, так и ее удержании. Кейлен естественно помогает и постоянно приносит новые данные. А мне приходится читать историю жизни то одного, то другого, чтобы выловить самые главные моменты и понять, чем можно зацепить того или иного человека. Узнав, пытаюсь сопоставить желания людей со своими возможностями. Не стоит давать те обещания, которые не смогу выполнить. Лучше сразу знать каким образом достану для своего союзника то, что он хочет. Таким образом, буду иметь гораздо большее влияние на него.

Впрочем, я не фея, чтобы исполнять мечты. Порой рычагом воздействия становятся семьи или иные слабости. Впрочем, как и компрометирующие данные. Например, маркиз Сторенс весьма щепетилен в вопросах чести, поэтому тот факт, что он когда-то кинул своего партнера по делам, был тщательно скрыт. Но не настолько, чтобы не попасться людям Кейлена.

Где там мой отвар? Вот он родной.

О, демон!

Потянувшись за кружкой, я нечаянно задел перо, которое, выпав из открытой чернильницы, замарало поверхность стола недалеко от бумаг. Расстроено швырнув письменную принадлежность в специально подготовленное место, откинулся в кресле и потер лицо руками.

За последнее время я очень мало выходил из дворца. Погода прескверная. Мокрый снег то и дело принимался падать с небес, ослепляя людей и животных. Очень немного людей находили в себе силы покинуть теплый нагретый дом, но все же дневная работа в городе не прекращалась ни на минуту. Мне пришлось заказать себе новый теплый плащ, поскольку старый пришел в негодность, когда я случайно подошел к очагу слишком близко. Погасить полы оказалось легко, но поправить испорченную вещь не представлялось возможным.

Мой взгляд переметнулся к закрытому ставнями окну. Как же я соскучился по солнцу, но в начале зимы тучи практически не покидали небо. Только изредка можно было заметить тусклый диск, нисколько не греющий мерзнувшую землю.

На прошлой неделе Арнакан все-таки вытащил меня в сад. Я смотрел на то, как радовался Нагаль, бросая в своего брата снежные комки. Как Эрбек бубнил что-то себе под нос, не выпуская из рук бумаги с расчетами. И до сих пор не могу без смеха вспоминать тот момент, когда промахнувшийся младший близнец попал снегом мне в лицо. Тогда все замолчали на какие-то секунды. Затем провинившийся снегокидатель тихонько захихикал. Ему вторил заместитель, а вскоре хохотали мы все.

Впрочем, усмехнулся я, за мной должок не остался. Вытерев лицо, я выкопал камушек и кинул его чуть выше головы близнеца. Нагаль тогда изумленно пригнулся и снова рассмеялся, решив, что я промахнулся. Но вскоре, когда с садового дерева, под которым стоял мой "обидчик", рухнул целый сугроб, роли поменялись.

- Весело было, - выдохнул я вслух, потирая замерзшие руки. Огонь в очаге горел, но погода за окном сводила на нет все усилия пламени. Холодно. Посмотрев на небольшую и аккуратную стопку дров, хотел было позвать Рика, но передумал. Сам поднялся с кресла и подбросил топливо в огонь. Маленькие искорки взметнулись вверх и опали. Я же торопливо отошел подальше. Слишком свежи воспоминания о горящем плаще.

Поправив рубашку из плотного материала, я укутал шею тонким, но на удивление теплым шарфом. Все никак не могу попросить Гарварта поработать над своим кабинетом. В спальне-то тепло, а вот рабочее место, увы, заставляет иной раз ежиться от прохлады. С другой стороны, зато не засну за этим столом. Покосившись на заляпанную чернилами столешницу, я поморщился, вытащил платок и стер все пятна. Затем бросил испорченный кусок ткани в огонь. Тот принял подношение, и вскоре от платка осталась только горстка пепла.

На столе, рядом с кружкой стояла тарелка с пирожными. Эрита исправно доставляла мне свежую выпечку, а так же передавала приветы от Ринеи. Что-то давно не заходил к ним. Пора бы принять приглашение. Все равно нет настроения продолжать работу. Со мной часто так бывает. Увы, слишком плохо переношу холод. Во всей этой погоде есть только один положительный момент: она не длится долго. Еще месяц и тепло вновь посетит эту землю. Ах, как раз тогда и начнут проворачиваться все настоящие дела.

Я сощурился и поглядел на пламя. Затем хлопнул ладонью по столу и вышел в коридор. Настроение было под стать погоде - мерзкое и холодно-отстраненное. Мне тяжело без активных действий. В данный момент все работает без моего контроля. С одной стороны это хорошо, ведь именно такого порядка я и добивался, но с другой - сидеть и ждать непривычно для моей натуры. Во всех происходящих сейчас делах есть только один плюс для меня - на днях приезжает Оровей. У Смотрителя уже все готово, Вартен и Ирн без возражений решили стать учителями. Видимо в прошлый раз понравилось.

Улыбнувшись своим мыслям, я спустился по служебной лестнице и двинулся по не раз пройденному пути к кухне. Едва вошел в это шумное, наполненное аппетитными запахами место, как тут же попал в объятья Ринеи.

- А мы Вас ждали, - радостно улыбаясь, поведала она. За ее спиной стояла Эрита и сноровисто наполняла кубок приготовленным соком. Я же удивился словам поварихи. Как они могли знать? Я сам решил только сейчас. Пухлая женщина заметила в моих глазах вопрос и весело ответила: - Это все Эрита. Она словно почувствовала.

Мать Рика подняла на меня глаза и ласково улыбнулась. Ни слова не говоря, она предложила присесть и удалилась за выпечкой.

- Интересная особенность, - ошарашено сказал я, присаживаясь на скамью. Сидящие за соседним столом стражники покосились на меня, но ничего не сказали. Уже привыкли к появлениям лорда в таком неподобающем месте. Да и повара работали спокойно, только изредка кидая в нашу сторону одобрительно-веселые взгляды.

- Да уж, такая она у нас, - с нежностью произнесла Ринея, заправляя под платок выбившийся локон волос. В этот момент подошла Эрита и я машинально облизнул губы. На подносе у пекарши находился небольшой, но удивительно красивый пирог. Выполненный в виде солнца, он золотился в лучах светильников, приглашая скорее его попробовать. Я не смог отказать.

Чудесный вкус. Еще горячее тесто приятно согревало изнутри, а к моим замерзшим пальцам возвращалась чувствительность. Все же замечательное место - королевская кухня.

В этот раз две женщины присели рядом и составили мне компанию. Ринея, прихлебывая сок, рассказывала забавные истории, произошедшие на кухне. Эрита делилась своими впечатлениями. А я рассказал о прогулке в саду. Кухарки покатывались со смеху, когда я строил наигранно-обиженное лицо и жаловался на непочтительное отношение со стороны подчиненных. Когда настало время уходить, в мои руки была всунута корзина со всякими сладостями. Эх, не потолстеть бы мне от таких гостинцев.

Ринея только хохотнула на мои слова и ответила, что была бы только счастлива, если Лорд стал бы поупитанней. Хм, интересно, это намек на то, что я слишком худой или просто попытка меня успокоить?

В кабинете я сгрузил подарки на стол и уже хотел было вновь приступить к делам, как ко мне нагрянул светлоглазый друг.

- Все сидишь за бумагами? - весело поинтересовался Кейлен. Он по привычке уселся на подлокотник моего кресла и покачал головой. - И не надоело? Пошел бы прогулялся… Эй, чем это пахнет? - глава Канцелярии повертел головой и уверенно направился к источнику запаха. - Что это? - он сунул нос в корзину и восторженно ахнул. Затем с подозрением смерил меня взглядом и сурово произнес. - Одному тебе это не одолеть. Да и вообще, сладкое вредно для молодого организма. Ну, ничего, я как истинный друг приду на помощь…

- И избавишь меня от необходимости портить желудок пирожными путем их быстрого поглощения, - ехидно согласился я. Затем соскочил с кресла и выхватил корзину из-под носа Кея. Тот притворно возмутился и постарался отнять предмет вожделения. Я активно сопротивлялся. В итоге мы перевернули диван и оба измазались кремом. Зато, сидя на ковре, со счастливым видом поделили то, что осталось целым, и уплетали лакомства за обе щеки. Сейчас как-то трудно представить, что Кейлен намного старше меня. И что я его начальник. На данный момент мы просто друзья, которые равны между собой. Забавно, но с Риком я не смог бы так общаться, несмотря на то, что мы с ним практически ровесники. - Эх, хорошо, - я облокотился на ножку стола и блаженно зажмурился.

- И не говори, - согласился шпион, повторив мою позу. В этот момент в дверь постучали. Мы с Кейленом, не сговариваясь, подскочили с пола и, оглядев друг друга, расхохотались.

- Лорд? - послышался из-за двери голос Арнакана.

- Я зан-нят, - выдавил я сквозь смех. Ноги ослабли, и я бухнулся на опрокинутый диван, держась за живот. Хорошо, что друг озаботился запереть дверь. А то сейчас глазам заместителя предстала бы весьма забавная картина. - Зайди попозже.

Подчиненный что-то проворчал, но ушел. Я же, успокоившись, сел и, собрав пальцем крем с щеки, отправил его в рот. Затем прикрыл глаза и улыбнулся, чувствуя, как плохое настроение исчезает без следа. Все же Кейлен всегда находил способ меня развеселить.

Друг же сейчас, ругаясь сквозь зубы, старался отчистить костюм до более ли менее приемлемого состояния. Увидев, что все его действия не приносят результата, он страдальчески сморщился и повернулся ко мне:

- Ну, и как я пойду? Меня же люди засмеют, - хмыкнув, я поднялся со спинки дивана, подошел к шпиону и вытряхнул из его волос крупный орех. Подкинув его на руке, ухмыльнулся и доверительно сообщил:

- Ну, это вряд ли. Скорее он тебя съедят, - пришлось срочно отпрыгивать за многострадальный диван. Кинув орех обратно в Кея, рассмеялся и вскинул руки, показывая, что сдаюсь. - Хватит, хватит! А то кабинет придется полностью восстанавливать. Кстати, а зачем ты приходил? - резко сменил тему я. Кейлен вздохнул и недобро покосился на меня, но ответил:

- Думаю за тем же, зачем и твой заместитель - сообщить тебе, что Оровей практически у стен города.

- Правда? - я подскочил на месте и с недоверием уставился на довольного шпиона. Удостоверившись, что он не солгал, подпрыгнул и хлопнул в ладоши. Счастье волной затопило меня. Ура, друг возвращается, а с ним придет конец скуке. Дальше придется действовать более решительно. Думаю, это последняя партия на этот момент. В дальнейшем, набор если и будет происходить, то только после удачного окончания всей моей затеи. - Тогда я поехал к Смотрителю. Хочу сообщить ему лично.

- Только переоденься сперва, - хмыкнул Кейлен, указывая пальцем на заляпанную рубашку. Представив, как сейчас выгляжу, я только тоскливо покосился в сторону окна и со вздохом отложил отъезд на часик.

Приведя себя в порядок, я позвал уже готовых телохранителей и выскочил на улицу. Снег тут же залепил глаза, поэтому пришлось остановиться и натянуть капюшон как можно глубже. Оседланных коней вывели из конюшни. От кареты я решил отказаться. Это в богатых частях города дороги расчищали от сугробов, а вот в северном районе недолго и увязнуть. Идти потом пешком или подсаживаться к кому-то из телохранителей у меня не было желания, поэтому решил ехать верхом. Только поплотнее закутался в теплый плащ и надел на руки кожаные перчатки.

Молчаливые стражники распахнули перед нами ворота и поспешили вернуться в свою небольшую, но хорошо прогретую будку. Не скажу, что это положено правилами, но прекрасно понимаю этих людей. Стоять на страже в метель - удовольствие ниже среднего.

Пушистый мех, которым был подбит плащ, сохранял тепло тела, так что я даже стал получать некоторое удовольствие от поездки. В конце концов, постоянное нахождение в помещении выматывает не хуже физической работы. А тут наконец-то движение. Еще бы не назойливое чувство опасности, так вообще замечательно все было бы.

Вот и Арл что-то почувствовал. Он дал нам знак замедлить ход. Поравнявшись с ним, я попытался разглядеть выражение лица телохранителя, но не особо-то преуспел в этом. На улице была хоть и середина дня, но небо уже потемнело, готовясь к вечеру. Только слепяще-белый снег несколько разбавлял мрачную картину потемневших от непогоды домов торгового квартала.

- Лорд, будьте внимательны, - тихо произнес Арл. Из-за ветра я с трудом расслышал его слова. Но все же прекрасно понял и пожалел, что взял так мало людей с собой. Грэг видимо подумал так же, раз медленно обнажил меч. Я снял перчатки, тронул коня и, аккуратно направляя животное коленями, нажал на пружины. Клинки выскочили из наручей с привычной быстротой.

И с такой же скоростью из переулков выскочили люди с сетью в руках. Они соблюдали тишину, но скрип снега под тяжелыми сапогами выдал нападающих. Мы с телохранителями быстро соскочили с коней и заняли оборону. На этот раз я не впал в ступор, а был готов защищаться. Впрочем, ничего другого и не оставалось делать.

Прежде чем запутаться в накинутой сети, я успел убить двоих. Еще двоих серьезно ранил. Затем повернул голову налево, чтобы увидеть, как упал Грэг, испачкав снег кровью. Дальнейших действий мне не дали совершить, ударив чем-то по голове.


Глава 22.


- Он положил двоих наших ребят!! Еще один умер, не доехав до дома. И это ребенок?? - голоса доносились до меня, как сквозь толстое одеяло. Жутко болело все, что вообще хоть как-то ощущалось. Но с анализом своих собственных повреждений можно обождать. Кто это говорит?

- Он прошел прекрасную подготовку. Сын герцога, как-никак… - этот спокойный и холодный голос явно принадлежит кому-то из знати. Напрягись, Мир, кому из дворян ты успел напакостить. И тогда поймешь, где оказался.

Голоса отдалились. Видимо собеседники отошли подальше от моего местопребывания. Жаль. Впрочем, гадать и смысла не имеет. Только один человек способен на такое дело (по крайней мере, только у него была возможность). Герцог Фрэн. Прости меня, Оровей. Не послушал умного совета. Охрану так и не увеличил. Поехал по улицам в сопровождении двоих телохранителей. Вот и поплатился за это. И не я один. Боюсь ни Арла ни Грэга не осталось в живых.

Тяжело вздохнув, я открыл глаза. Голова была свешена на грудь. Обзор закрывали распущенные волосы. Руки связаны за спиной, а сам я, судя по положению и ощущениям, сижу на твердом и неудобном стуле. Конечности затекли. Веревка, крепко стягивающая запястья, наверняка впилась в кожу до крови, поскольку пальцами я мог двигать едва-едва. Как бы они вообще чувствительность не потеряли. Впрочем, о чем я! Сижу непонятно в каком помещении, недалеко жаждущий поквитаться герцог, моя "Девятка" где-то в городе. Положение хуже не придумаешь. Интересно, а умирать сильно больно? И как долго?

Так, прекрати паниковать! Не сдавайся раньше времени!

Несмотря на уговоры, мне было страшно. Так я не боялся давно, вернее ни разу за всю свою недлинную жизнь. К тому же изматывала неизвестность. Поэтому, собрав силы, я поднял голову и осмотрелся, мало что различая в скудном свете прикрученного к стене светильника. Меня поместили в центр пустой комнаты, где единственным предметом мебели являлся стул, к коему я и привязан. Голые каменные стены, отсутствие окон, крепкая деревянная дверь - приличное количество фактов, чтобы с уверенностью сказать - я в темнице. Радовало то, что отсутствовал столик с пыточными инструментами. Правда, принести их никогда не долго…

Губы задрожали. Я с трудом сдержал слезы. Не то, чтобы боюсь боли, но… привыкнуть к ней у меня не было времени. Да и желания. Ничего, горько усмехнулся над самим собой, герцог быстро восполнит пробел в этом плане. Не думаю, что он убьет меня быстро. Скорее помучает для собственного удовольствия. Ладно, пора прекратить изводить себя. Ничего уже не изменишь.

Я постарался сдвинуть стул с места, но с огорчением понял, что тот намертво приделан к полу. Наручи с клинками естественно сняли, а больше оружия на мне нет. Вернее был один маленький ножик, но и его отобрали в процессе обыска. По крайней мере, за голенищем сапога я больше не ощущаю твердую рукоять. Впрочем, из-за веревок, опутывающих ноги, почувствовать что-либо практически невозможно.

Меня охватило отчаянье. Подергавшись всем телом, вынужден был признать, что выбраться самостоятельно не смогу. Вязали мастера своего дела. Даже непродолжительные уроки Арнакана, показывающие, как избавиться от пут, не смогут помочь. Кажется, Фрэн решил не недооценивать меня. С одной стороны приятно, конечно, а вот с другой… ну почему он не принял меня за простого ребенка? Связал бы руки и бросил в обычный подвал. Уж оттуда выбраться я бы постарался. А сейчас? Еще неизвестно, в каком месте я нахожусь. Хотя вряд ли вне столицы. За Фрэном слишком хорошо следят и не позволят покинуть город.

Где-то в животе прятался неприятный липкий ком страха. Сглотнув, я прикрыл глаза и постарался привести свои мысли в порядок. Голова болела нещадно. Прав был Гарварт, не везет мне с головой.

Подергавшись еще какое-то время, я затих, и устало стал смотреть на дверь. Первая волна панического страха прошла. Не знаю, когда наступит вторая, но надеюсь что нескоро. А пока в душе царило полное равнодушие. Словно кто-то на время выключил все другие чувства. Может оно и к лучшему.

За дверью послышались голоса. Первым порывом было желание опустить голову и притвориться, что до сих пор нахожусь без сознания. Однако остановила мысль о том, что неизвестно, каким способом герцог решит привести меня в чувство. Может водой, а может и чем похуже. Зачем давать лишний повод себя бить. Это тело мне еще дорого.

Дверь чуть тряхнуло - кто-то снимал засов. Затем заскрипели плохо смазанные петли. В темницу вошел Фрэн. Уж его-то я узнаю их многих, хоть и видел всего раз. Холодный и изучающий взгляд серых глаз. Черная челка, прикрывающая лоб. И ненависть. Она практически висела в воздухе. Еще немного, и станет осязаемой. Радует единственный момент: перед тем, как герцог вошел, я успел вернуть на лицо спокойное и невозмутимое выражение.

Он пришел один. С чего это? Нет, я не жалуюсь, но все же? Вряд ли он ответит. Впрочем, это не так важно. Гораздо интереснее другой вопрос: что будет дальше?

Вот что. Голова мотнулась назад от сильного удара. Во рту появился вкус крови. Несмотря на ситуацию, я языком быстро пробежался по зубам и с облегчением отметил, что они целые. А вот губу разбило изрядно.

Тряхнув головой, я отбросил пряди волос с лица и внимательно посмотрел на Фрэна. Мужчина стоял прямо передо мной и с интересом ожидал реакции. Не дождешься. У меня своя гордость есть. Все равно убьешь, так что молить о спасении бессмысленно. Унижаться перед врагом не стану.

Мой взгляд переметнулся с широкой фигуры пленителя на неизвестно кем закрытую дверь. Крепка, что и говорить. Выбить такую я не смогу и в лучшем состоянии. Да что там, даже Арнакан зазря отбил бы плечи.

- Думаешь о побеге? - тихо спросил герцог. - Напрасно. Отсюда сложно убежать.

- Но все же возможно, - заметил я, вновь возвращая взгляд на несколько разочарованное лицо Фрэна.

- Не для тебя.

Я только хмыкнул на такое заявление. Не спорить же. Тем более что герцог прав. К моему глубочайшему сожалению. Интересно, а меня кто-нибудь хватился? Ведь отсутствую уже несколько часов, или сколько там был без сознания? Хоть бы Арнакан забеспокоился. Ну, пожалуйста.

- Ты не похож на своего отца, - я с трудом сдержался, чтобы не вздрогнуть. Слишком задумался о своем и вот результат. Неожиданно однако. - Порода та же, но вот характеры… Леренс никогда бы не опустился до лжи.

- А я разве лгал? - не припомню такого. Умалчивал - да. Но рассказывал все, как есть. Просто делал несколько другой акцент на некоторые вещи. Из-за чего король и отец восприняли мои слова именно так, как и нужно было. К тому же о том, что Фрэн - заговорщик говорил не я, а барон. - По-моему, это именно ты послал людей, чтобы поймать меня.

- Я, - не стал спорить против очевидного герцог. Но затем он как-то странно посмотрел на меня. - Знаешь, раньше я думал, что больше всех на свете ненавижу твоего отца. Но я ошибся. Его место занял ты.

Меня прошиб холодный пот. А чего собственно ожидал? Признания в любви? Ведь вполне естественно, что герцог сместил акценты. Признаюсь, я больше навредил Фрэну, чем мой отец. Надо же, умею "понравиться" людям.

Новый удар вывел меня из состояния легкой задумчивости. Оказалось, что герцог задал вопрос, который я с успехом проигнорировал, просто не услышав. Теперь боль с левой стороны лица заглушала неприятные ощущения от веревок. Прикрыв на мгновение глаза, я дождался, пока пройдут непрошенные слезы, и вопросительно взглянул на врага.

- Кто стал твоим "свидетелем"? - прошипел герцог, наклоняясь близко ко мне. Слишком близко. Я конечно поступил глупо, но жаль было упускать такую возможность. Лбом ударил Фрэна в переносицу. Слабо конечно, но достаточно, чтобы брызнула кровь. Ответ не заставил себя ждать. Коротко выругавшись, мнимый заговорщик схватил меня за горло. Стало страшно. Умирать вот так не хотелось, а возможности сопротивляться нет. Наконец, когда в глазах потемнело от нехватки воздуха, герцог разжал руку и отошел назад. Я закашлялся. Горло саднило. Я пытался произнести хоть что-нибудь, но не смог.

К тому времени, когда воздух в мои легкие перестал врываться с хрипом, герцог пришел в себя и смотрел на мои мучения совершенно спокойно.

- Не волнуйся, так быстро ты не умрешь. Тебя ожидает гораздо более "приятное" времяпровождение, - пообещал он. С трудом сглотнув, я поднял взгляд на Фрэна и постарался сложить разбитые губы в усмешку:

- А вот это ты зря. Не пожалей потом.

Затем проследил за тем, как мучитель скрывается за услужливо распахнувшейся дверью. И только после этого позволил себе судорожно вздохнуть и обмякнуть на стуле. Болело практически все. Вдобавок меня начало потряхивать от ужаса. При герцоге я не показал, насколько сильно меня впечатлили его последние слова. Теперь мысль о смерти от удушения не показалась мне настолько уж плохой. По крайней мере, это быстро. А вот то, что меня ожидает… Я прикусил язык, сдерживая рвущийся на волю скулеж. Неясно есть ли кто-нибудь за дверь. А высказывать свой страх и доставлять удовольствие Фрэну не входило в мои планы.

Повернув голову, потерся щекой и уголком губ о рубашку. На синей ткани остались пятна крови. Повторив маневр, я все же в какой-то мере отчистил лицо. Только сейчас до меня дошел холод, царящий в этом месте. Ткань рубашки хоть и теплая, но она не спасет от замерзания. Впрочем, настолько охладиться я просто не успею. Не думаю, что герцог даст большую передышку. Скорее всего, он вернется через пару часов. А пока можно поспать. Если смогу.

Вопреки ситуации, я все же заснул. Вероятно, мозг здраво решил, что ему нужно отдохнуть и отключился. Проснувшись через некоторое время, я почувствовал себя несколько отдохнувшим, только всерьез опасался за свои руки и ноги. Уж слишком сильно их сдавливали веревки. Как бы не остаться калекой.

Как бы остаться в живых, усмехнулся я. Долгое время тревожился о том, как бы не попасться королю, а в итоге жизни угрожает совершенно посторонний человек, который не был вмешан во все это, пока я… Стоп! Почему я? Ведь это Фрэн первым напал на меня. Если бы этого не произошло, то на роль "главаря-заговорщика" нашли бы кого-нибудь другого. Да, порой не знаешь, как обернутся те или иные поступки. Думаю, герцог думает точно также. Правда это не мешает ему убить меня.

Все тело дрожало от холода. Зубы выбивали дробь. Но зато все это отвлекало от боли. Ныл затылок. Я чувствовал на шее уже подсохшую струйку крови. Она неприятно стягивала кожу. Да, хороший у меня сейчас вид. Лорд… Неважный из меня лорд, раз не озаботился своей безопасностью. Да и людей потерял. Жаль, хорошие были телохранители. Именно Грэг и Арл спасли меня там, на поляне, от людей Фрэна. А вот в этот раз не смогли, но их не виню. Слишком большим было преимущество врагов. Но троих я все же убил! Не зря меня Арнакан натаскивал.

Ну когда же он придет?!

Да, мне не хочется умирать, но сидеть и ждать смерти намного хуже. Я боюсь того, что все же сломаюсь. Все же попрошу пощадить, а этого себе никогда не прощу. Ну приди же, закончи все, что начал.

Словно в ответ на мои мысли, дверь заскрипела. Пришел герцог. Он оглядел меня с ног до головы и удовлетворенно хмыкнул:

- Плохо выглядишь.

- А ты сядь на мое место, и посмотрим, каким ты станешь, - огрызнулся я. Мало того, что посадил сюда, так еще и издевается сволочь.

Герцог с предвкушением посмотрел на меня и усмехнулся. Потом напомнил, что я не в том положении, чтобы дерзить. А то без него не знаю. Так получилось, что вместе с приходом Фрэна, меня посетила злость. Раздражало все: место, герцог, ситуация, я сам со своей глупостью и эти веревки. От ругани сдерживало только воспитание. Но оно совсем не мешало взглядом выражать все, что думаю. Видимо, Фрэн превосходно умел читать по глазам, раз размахнулся и ударил чем-то тупым по ногам. Я вскрикнул от боли.

- Это только начало, - пообещал палач в лице дворянина. Мое лицо исказилось от боли, но через некоторое время вернулось нормальное выражение. Сила удара была не слишком велика, так что герцог не сломал мне кости. Решил поиграть подольше. - А вот продолжение, - новый удар, теперь по плечу. Переждав, пока дыхание вернется в норму, я отпустил прокушенную губу (только так удалось заглушить крик). Затем мрачно произнес:

- Сам решил все делать? Не доверяешь людям? Знаешь, у тебя весьма странные навыки для герцога.

- Для тебя пришлось научиться, - криво улыбнулся Фрэн. Затем с яростью произнес: - Ты разрушил все мои дела, репутацию и жизнь моей дочери, в конце концов.

- Не понял, - удивился я. Причем искренне. - А при чем тут дочь?

- После того, что произошло, вступать в брак никто не решается. Я прекрасно понимаю, чем сейчас занимается король, - его лицо исказилось от гнева. - И ты, вероятно, помогаешь ему "найти" доказательства. Ведь так?

- Нет, - ответил честно. Помогает Кейлен, а не я. - И к тому же, думаешь, моя смерть что-то исправит?

- Если не только она, то да, - ухмыльнулся Фрэн. - Раз ты сделал из меня заговорщика, так я буду им. Думаю, корона решит все проблемы.

Я хмыкнул про себя. Корона не решает проблем, она их создает. Вижу по примеру Эрнеста. И зря Фрэн думает, что ему все так просто удастся. Да, войска у него есть, некоторые дворяне тоже могут поддержать, но Лайн так просто не отдаст пальму первенства. Мой союзник поймет, что новоявленный заговорщик не станет допускать к себе сильных людей, так что достичь своей цели моему врагу практически невозможно. Да и король в курсе. Но говорить об этом разумно не стал. Зачем портить настроение тому, у кого сейчас в руках небольшой, но крепкий посох? Его удар приносит куда более болезненные ощущения, чем кулаки.

Герцог же, словно забыв про меня, красочно расписывал, чем и когда он займется, раз уж его подбили на такую деятельность. Правда, проговорив несколько минут, он опомнился и повернулся ко мне.

- Что бы с тобой такого сделать? - задумчиво произнес он. - Столько раз в мыслях представлял этот миг, что даже не знаю, что именно выбрать.

Сделал бы нечто новое - отпустил бы меня. Но мечты, мечты. Новый удар пронзил болью все тело. За ним последовал еще один. И еще. Затем Фрэн остановился и мечтательно произнес:

- Давно хотел сделать это. Все два месяца, что прошли так незаметно.

- Да Вы, герцог, извращенец, - сквозь зубы пробормотал я и тихо застонал. Кто же так бьет ребенка?! Хотя, ввязавшись в такие дела, я не думал о своем возрасте, так что и сейчас не стоит вспоминать.

- Думаешь? - весело спросил Фрэн. Его тон меня напугал. Стало ясно, что герцог придумал нечто новое. И это сулило еще большую боль. Неосознанно я сжался на стуле, но тут же выпрямился и поднял голову. Мужчина вертел в руках тот самый ножичек, что совсем недавно принадлежал мне. - Интересно, сколько сможет выдержать человек такой комплекции как твоя? - он с интересом оглядел меня. Затем поморщился. - Маленький ты какой-то. Всего на пару ударов хватит. Ну ничего, постараемся и это растянуть.

Он стал медленно приближаться ко мне. Я сохранял спокойное выражение лица, но внутри дрожал от страха. Теперь понятно, что чувствует курица, приготовленная к закланию. Время словно замедлилось. Я четко видел каждое движение рук герцога. И тусклый блеск лезвия ножа. Захотелось крикнуть, но язык сковало ужасом. Нет, пожалуйста!

Эти слова с трудом удержались на языке. Они не сорвались только потому, что за дверью послышался странный шум. Фрэн отвлекся и тихо выругался. Повернувшись ко мне, он хотел продолжить, но звуки в коридоре приближались. Наконец, сплюнув, герцог резко отошел к двери и приоткрыл ее… чтобы через секунду получить удар кинжалом в грудь. Пошатнувшись, мой мучитель осел на пол, открыв взгляду знакомые фигуры.

- Лорд!! - в темницу влетел Оровей. За ним показались близнецы и заместитель. Братья, удостоверившись, что я жив, тут же скрылись. А синеглазый подчиненный присел возле меня. - О, демон! Мальчик мой, ты жив… Все закончилось. Мы заберем тебя отсюда, - тихо прошептал он, касаясь моего лица.

Я всхлипнул и прикрыл глаза. Облегчение накрыло с головой. Они пришли. Они все же спасли меня. Простите, что не верил в вас. Мои ребята… Вы как всегда не подвели. Спасибо.

Арнакан обошел меня и взялся за веревки. Разрезав их, он выругался. Я же со стоном принялся растирать онемевшие запястья. Как и ожидалось, кожа была натерта до крови. Когда чувствительность хоть как-то вернулась в конечности, поднял голову и взглянул на лица подчиненных. И поразился. Столько ненависти было во взглядах друзей. Проследив за ними, я увидел герцога, лежащего на каменном полу в луже крови. Мертв ли он? Вероятно, но проверить стоит.

Оровей освободил ноги. С его помощью, я постарался встать, но тут же рухнул обратно, закусив губу. Фрэн неплохо постарался. Ходить я в ближайшее время не смогу. Заместитель тут же опустился рядом и аккуратно ощупал поврежденные участки.

- Возможно, кость треснула, - наконец сказал он. Затем посмотрел на меня и мягко произнес. - Гарварт и не такое лечит.

- Да уж, работы ему предстоит, - криво улыбнулся я и поморщился. Губы болели ужасно. - Слушайте, у меня сеть одна просьба. Все, что сегодня произошло, должно остаться в тайне. Постарайтесь скрыть все свои следы. Пусть те, кто придут расследовать дело, подумают на кого угодно, но только не на нас. Ясно?

- Да, лорд, - кивнул Арнакан и улыбнулся. - Мы постараемся, - он подал мне руку и, опираясь на нее всем весом, я все же доковылял до герцога. Присев рядом, проверил пульс и тихо усмехнулся:

- Говорил же не пожалей потом. Вот ты и совершил ошибку.

Затем подобрал выпавший из руки Фрэна нож и сунул его за отворот сапога. Пусть оружие займет свое законное место. Незачем оставлять такие видные следы. Ведь на лезвии нанесен весьма примечательный узор. Подарок отца. Давний, но от этого не менее любимый.

- Я Вас понесу, - и, не слушая возражений, Оровей сорвал с себя плащ, укутал меня в него и поднял на руки. Я с благодарностью уткнулся носом в теплую ткань. Приятное тепло разливалось по телу, уже привыкшему к промозглости камеры. Положив голову на плечо друга, я наконец-то позволил себе расслабиться. Вот так, в полубессознательном состоянии, я и прибыл в дом, где обучали новичков, отметив по пути только одно: я находился не в особняке Фрэна, а в совершенно другом месте. Герцог умен, но видимо где-то все же допустил ошибку, раз меня нашли. - Теперь Вы в безопасности.

Он нашел свободную комнату в доме (их стало немало, после того, как распределили всех, кто окончил обучение, а новая партия в это место не переедет до тех пор, пока не пройдет первичную подготовку). Усадил меня на кровать, нащупал в темноте светильник и зажег его, а затем устроился рядом со мной.

- Все наши скоро подойдут, - сообщил он. - Только приберут за собой, - затем голос Оровея дрогнул. - Как ты?

В ответ на это я, не сдержавшись, расплакался от облегчения. Сам не знаю почему, но могу себе позволить это при Оровее. Знаю, что он поймет. Ведь несмотря на всю свою силу воли и ум, я все еще подросток. Друг обнял меня и погладил по волосам. Он молчал, позволяя мне успокоиться самому. И я благодарен ему за это. Наконец, когда слезы иссякли, отстранился и со вздохом произнес:

- Зря я не послушал тебя. Надо было увеличить число телохранителей…

Оровей грустно улыбнулся и легонько потрепал меня по голове. Затем прикрыл глаза и прислонился спиной к стене. Да он невероятно устал, дошло до меня. Еще бы, только вернулся в город после долгого путешествия и тут же кинулся на поиски моей персоны. Интересно, а где его нашли? Я повторил этот вопрос вслух.

- Меня поймали у ворот. Ирну пришлось принимать партию и отводить их к Смотрителю самостоятельно. Как он сопротивлялся, - подчиненный усмехнулся. Затем внимательно посмотрел на меня. - Все очень испугались за Вас, Лорд. Арнакан себе места не находил. Я когда увидел его у ворот, едва узнал. Мы собрали кого смогли и тут же отправились сюда.

- А как нашли?

- Не знаю, надо у Арнакана спрашивать. Как все произошло?

Я коротко рассказал. Затем, во время повествования вспомнил, как упал Грэг и резко замолк. Оровей понял, почему возникла пауза, и мягко сказал:

- Вы не виноваты в их смерти. Оба знали, на что шли, - я не слушал. Только сидел, смотрел на черное небо за окном и горько усмехался. Сколько еще погибнут у меня на службе? Уже шестеро. И еще неизвестно, как отделались те, кто участвовал в сегодняшнем освобождении. А ведь это практически вся Девятка. Стоит ли план таких жертв? - Лорд! - от мрачных раздумий меня отвлекло легкое встряхивание за плечи. Оровей жестко посмотрел на меня и серьезно произнес, - не смей винить себя, понял! Ты сам едва не погиб. Если бы мы промедлили хоть на несколько минут, то… - он замолчал. Да я и сам все прекрасно понял. Ведь ребята действительно пришли удивительно вовремя. - Не бросай все на полпути, мальчик. Ты невероятно сильный человек, уж поверь мне.

Посмотрев в глаза Оровея, я улыбнулся. Затем вспомнил свой последний приказ Арнакану. Если скрыть все следы, то подозрение падет на короля. Естественно, выдвигать претензий никто не будет, но вот недовольных среди знати прибавится, а значит, на помощь королю в свое время придет совсем немного людей. Если прибавить к этому еще и избавление от опасного врага, то… Стоило ли все таких жертв? Определенно, да.

Видимо моя улыбка изменилась, раз Оровей одобрительно кивнул и с силой сжал мое плечо.

- Так держать, Лорд. Тебе нужно отдохнуть. Скоро придет Гарварт и залечит все повреждения.

Я притронулся к затылку и поморщился. Затем ощупал ребра. Пролежать в постели мне придется не меньше трех дней это точно. Рядом еле слышно выругался подчиненный, поминая ныне покойного герцога. Затем он осторожно коснулся синяков на моей шее и поджал губы. Тихо произнес:

- Жаль, что его нельзя убить еще раз. Так легко он бы не отделался, - затем поднялся на ноги и вышел в коридор, прикрыв за собой дверь. А я задумчиво улегся на постели и постарался устроить свое избитое тело как можно удобнее.

Что было бы, если бы герцог сейчас ожил? Подвергнуть его пытке? Ну нет, повторять ошибок Фрэна не собираюсь. Нужно запомнить этот урок. Не стоит так долго оставлять в живых тех, кто опасен. Мой враг слишком промедлил и теперь он мертв, а я жив. Думаю, удовольствие от мучений того, кто тебе ненавистен, не стоит проигрыша. Лучше убить быстро, но зато быть уверенным, что этот человек больше тебя не побеспокоит. Если конечно боги не вмешаются и не оживят его. Но это уже сказки.

Незаметно для себя, я задремал. Когда же открыл глаза, то увидел, что рядом, на краю постели, сидел Арнакан. Заместитель внимательно смотрел на меня и, как только я открыл глаза, сказал:

- Лорд, Гарварт уже здесь. Он готов приступить к лечению.

- Подожди, - я, скривившись, сел и прислонился к спинке кровати. К сожалению, матрас весьма жесткий. Для воина это вполне нормально, а вот мне не особо удобно. Тем более сейчас. - Сперва расскажи, как вы нашли меня.

Заместитель вздохнул, но подчинился. Из его рассказа я понял, что первым забеспокоился Кейлен. Ему доложили, что видели людей герцога. Один из них вез что-то завернутое в плотную ткань. Осведомитель тут же помчался докладывать начальнику об этом. А вот до самого Кейлена информация дошла чуть позже, когда он вернулся на работу. Он сразу заподозрил неладное, учитывая, что именно я сегодня отправился в город. Об отношении Фрэна ко мне шпиону было прекрасно известно. Так что дальше он предупредил Арнакана, а тот собрал людей и поспешил ко мне на помощь. Со времени моего похищения прошло всего часов шесть, а кажется, что целая вечность. За окном темная, безлунная ночь, так что незаметно проникнуть в дом, где меня держали, оказалось нетрудно.

- Несколько из наших ранены, но все живы, - усталая улыбка осветила лицо Арнакана. - Как хорошо, что мы успели вовремя. Пожалуйста, - вдруг он стал невероятно серьезным. - Будьте в следующий раз осторожны. Мы ведь можем и не успеть. А Вашу потерю было бы слишком трудно пережить.

- Ну, надеюсь, следующего раза не будет, - сложив руки на груди, ответил я. Настроение стремительно поднималось, стоило только услышать, что больше никто не погиб. - А вообще, если тебе будет легче, то теперь можешь сам назначать мне охрану. Кого хочешь и сколько хочешь.

- И то хорошо, - с облегчением произнес заместитель. - Кстати, живых свидетелей не осталось.

Удовлетворенно кивнув, я разрешающе махнул рукой. Арнакан вышел и вскоре ему на смену пришел маг. Он только охнул, увидев меня, и тут же скинул верхнюю одежду.

- Начнем без промедления, - не терпящим возражения голосом сказал он и помог мне снять рубашку. Я с интересом осмотрел огромные синяки и кровоподтеки на груди. Не меньшие находились на ногах и плечах. Про шею и говорить не стану. Но кто бы сомневался, что в первую очередь Гарварт займется моей головой.

- На всякий случай, - пояснил он. - А то у Вас с ней никогда ничего легкого не бывает. - Спустя некоторое время он с искренним изумлением посмотрел на меня. - Надо же, этот раз стал исключением. Ничего серьезного, только сильный ушиб.

- Издеваешься? - проворчал я. Лечение не доставляло приятных минут, но душу грел тот факт, что скоро все закончится. Мимоходом маг залечил губы, но вот с синяками на шее ничего не смог поделать.

- Странно, - нахмурился он. Затем покачал головой. - Ничего, сами пройдут. Сильные руки у герцога, однако.

- Я заметил, - сухо произнес я. Голос если честно до сих пор нормально не восстановился и немного хрипел. Да и воспоминания о пережитом ужасе на всю жизнь останутся.

Маг посмотрел на меня и виновато опустил глаза:

- Извините, я не подумал, - затем он замолчал и перешел к ребрам. Синяки и легкие ушибы решил пока не трогать, а заняться более серьезными вещами, такими, как сращивание костей. От теплой энергии, постепенно вливающейся в тело, я начал зевать. Заметив это, Гарварт мягко произнес, - спите, Лорд. Скоро все пройдет.

И я заснул.


Глава 23.


Арнакан принес мне запечатанное послание. Взяв бумагу, я кивком отпустил подчиненного и с отвращением увидел, как промелькнули в дверном проеме новые телохранители. Уже месяц прошел с того неприятного происшествия, а заместитель все никак не успокоится. Он приставил ко мне пятерых (!) людей. Ко всему прочему, во дворце меня тоже охраняли. Правда только двое, но и это выматывало хуже некуда. Рвение Арнакана уже заставило меня пожалеть о данном обещании. Но слова сказаны. Их не вернешь назад, а, следовательно, приходится терпеть присутствие чужих людей рядом с собой. Хорошо, хоть еще из старого набора. Новички же обучаются сейчас у Оровея и Ирна. Вартена пришлось отозвать. И без того дел хватает. Кстати, синеглазый подчиненный стал заходить чаще. Не проходило недели, как он объявлялся во дворце, удостовериться, что все в порядке. Вернее, что я в порядке. Не думал, что та история настолько сильно повлияет на моих людей.

Вдобавок к наблюдению Арнакана, еще и Кейлен устроил слежку. Теперь при каждом моем выезде в город, хоть кто-нибудь из Канцелярии, но провожал меня до места назначения. Я понимаю, что друг беспокоится, но всему же есть предел. Моему терпению тоже. Думаю, в какой-то момент я сорвусь, и тогда не позавидуешь тем, кто попадется под руку.

Но тут я улыбнулся, вспомнив, каких результатов добился. Сейчас многие люди короля ищут убийцу Фрэна, но не находят. И дело даже не в том, что некоторые из этих людей подчиняются Кейлену (а значит мне). Просто выйти на нас практически невозможно. Хотя как-то отец спрашивал меня, не знаю ли что-нибудь на счет этого дела. Пришлось ответить, что у герцога много врагов, вот кто-то из них и отомстил. Доказательств, как и точных сведений нет, так что ничем помочь не могу. От меня отстали. Пытаясь найти преступника, Эрнест в тоже время старался отвести подозрения от себя, но это не особо-то получалось. Все равно за спиной короля пробегали шепотки, что правитель таким образом избавляется от сильных соперников. Мне оставалось только помалкивать и записывать всех тех, кто был недоволен.

Синяки на теле сошли быстро. Не потребовалась даже помощь Гарварта. А вот на шее держались долго. Только недели две назад пропали. До сих пор вздрагиваю, когда что-то касается горла. Мальчик я еще, хотя уже семнадцатилетний! Несколько дней назад было мое день рождение. Хорошо прошло. Посмотрев поверх стола, я улыбнулся своим мыслям.

…В тот день, едва проснувшись, я обнаружил в своей спальне большой и необыкновенно красивый торт. На нем была искусно выведена кремом поздравительная надпись. Собственно, само чудо выпечки представляло собой легкий, изящный замок, выполненный словно из облаков. Больше всего меня тогда поразили искусно слепленные лепестки роз, изображающие ограду. Каково же было удивление, когда на пробу эти лепестки оказались настоящими. Политые сладким сиропом, они обладали чудесным вкусом. Никогда не знал раньше, что их можно есть, зато теперь запомню, что Эрита и Ринея настоящие волшебницы.

Вторым подарком стала тройка восхитительных коней. Они стоили баснословных денег, но отец мог себе это позволить. Даже в конюшне короля вряд ли возможно обнаружить похожих красавцев. Я искренне поблагодарил Леренса и пообещал на днях прокатиться за город, опробовать подарок на скорость.

Эрнест устроил бал в честь моего дня рождения. Не скажу, что он мне понравился, но зато удалось спокойно переговорить с Лайном и другими нужными людьми. Каждый из них заверил, что уже сейчас тайком набирают оружие и людей. Это порадовало. Потанцевав и повеселившись некоторое время в шумном и полном зале, я покинул общество. Возвращаясь с праздника, решил заглянуть в кабинет. Но, когда ступил в темную комнату, сразу почувствовал чужое присутствие. Уже хотел вытащить клинки из наручей, что вернули в тот же день, когда меня спасли…

Я рассмеялся, уронив послание на пол. Ну Девятка, ну напугали они меня тогда. Кто же знал, что ребята соберутся в кабинете и, как только я вошел, заорут во всю мощь поздравления. Как не оглох тогда, сам не пойму. Зато в кругу друзей было намного веселее.

Девятка. На данный момент она набирается только со мной включительно. Что ж. Пусть и так, но зато мы вместе. Их подарок я не забуду - легкий, но крепкий шлем. Это точно Гарварт постарался. Он тогда заметил, что если буду носить подарок, то ему, может быть, больше не придется лечить мою голову. Кажется, там в комплекте еще был и такой же легкий доспех. Все это я тщательно спрятал в комнате, искренне надеясь, что защита не пригодится.

Но самый лучший подарок сделал Кейлен. Он проник в мою спальню уже тогда, когда я собирался лечь спать. Поздравив от души, светлоглазый мужчина протянул мне небольшую коробку и сел на кровать, с интересом ожидая реакции. А она была бурной, потому что в коробке была… корона. Не знаю, где этот проныра достал ее, но золотое украшение завораживающе блестело в скудном свете нескольких свечей. Аккуратно достав это произведение ювелирного искусства, постарался рассмотреть получше. Небольшая, высотой где-то с палец. Неширокие зубцы равномерно распределены по всей окружности. Странные фиолетовые камни сверкают на ободе, привлекая внимание своей необычностью. И узоры. Они были выгравированы на всех поверхности, изображая лозу непонятного растения, но, приглядевшись, можно было увидеть и силуэты людей, сжимающих оружие.

Переведя взгляд на Кейлена, я не знал что сказать, но друг понял все и без слов. Он плавно поднялся на ноги, подошел и, вынув из моих пальцев корону, осторожно одел ее мне на голову. Подойдя к зеркалу, я удивился, что украшение сидело, как влитое. Словно на мой размер и делалось. Не понимаю, как Кею это удалось, да и не хочу знать…

Сняв с шеи ключ, я открыл ящик стола и вынул оттуда корону. Немного полюбовавшись на переливы цветов в камнях, вздохнул и спрятал украшение обратно. Знаю, что надо унести ее отсюда, но никак не могу расстаться с этой вещью. Собственно, это нечто вроде символа - стимул к тому, чтобы успешно завершить дело. Кейлен знал, что дарить.

Но пора вернуться к делам текущим. Что там принес Арнакан? Нагнувшись, я поднял с ковра письмо и тоненьким ножичком вскрыл его. Быстро пробежавшись взглядом по строчкам послания, скомкал его и торжествующе улыбнулся. Все идет просто превосходно. Те люди, что отправились на границу, сейчас возвращаются. Отслужив три месяца, они спешат смениться. Связные докладывают, что мои ребята из первого набора все целы. Некоторые даже получили повышение в званиях. А это увеличение влияния на отряды войск. К тому же, удачно проведена небольшая провокация, которая позволит отослать значительную часть армии на границу. Нет, это не война, но постоянные мелкие стычки изматывают не меньше. Появление крупных отрядов предотвратит это.

Встав из-за стола, я потянулся и опять залез в ящик. Сегодня нужно кое-куда съездить, а оставлять в кабинете корону чревато неприятными последствиями. Лучше спрячу ее. Как и эти бумаги.

Взяв все, что могло хоть как-то раскрыть меня, вышел в коридор и проникнул в спальню. Там сложил в тайник все, что нес в руках. Затем замаскировал небольшую дверцу в стене. Через некоторое время уже покинул дворец. Необходимо поговорить с Лайном.

Герцог Равейский встретил меня радушно. После приветствия тут же предложил отужинать с ним. Я, вспомнив, что сегодня забыл даже пообедать, с радостью согласился. Мы прошли в небольшую хозяйскую столовую, где был накрыт сравнительно небольшой стол. Во время еды беседовали о различных пустяках и, только когда дело дошло до десерта, поменяли тему на более важную.

Я рассказал о послании. Лайн одобрительно хмыкнул и согласился, что влияние Эрнеста очень сильно ослабло.

- Скоро можно будет начинать, - тихо сказал он, и его серые глаза предвкушающе блеснули, отражая свет десятков свечей в большой люстре. - Осталось только усилить недовольство знати, а затем объединить все собранные войска. Мои уже готовы.

- У меня сотня очень хорошо обученных воинов, - задумчиво проговорил я. - Конечно, одни они против элиты не справятся, но придадут значительный вес. Тем более что ребята преданные.

- Видел, - подтвердил герцог. - Хороши, нечего сказать. С вооружением помочь?

- Не надо, у них есть все, что нужно, - отказался я. Лайн поднялся и пригласил меня следовать за ним. Вскоре мы оказались в уютной гостиной, где расселись на мягком диване и продолжили разговор. - Через полмесяца-месяц все закончиться.

- Надеюсь, что с удовлетворяющим нас концом, - пробормотал союзник.

Мы поговорили еще немного, а затем я откланялся. Лайн взял на себя обязанность смущать умы знати, настраивать их против нынешнего короля. На мне же висела армия. Вообще-то, я рассчитываю, что основная часть не станет вмешиваться по той простой причине, что их сейчас нет вблизи столицы. К тому времени, как они достигнут этого города, власть уже будет в моих руках. Им не останется ничего другого, как подчиниться. Ведь если меня убьют, то борьба за трон начнется такая, что Лирии не нужно будет прилагать особых усилий для разгрома нашего королевства. Если генералы не дураки (а они не дураки, иначе бы не прожили столько на своих должностях), то примут все как есть. Эрнест правит слишком недолго. Он не успел завоевать ни расположения военных, ни их уважения. К тому же в письме с границы были указаны наблюдения моего человека. Они заключались в том, что многие военные недовольны внешней политикой короля. Ладно, с Лирией нет хороших отношений - к этому все привыкли, но ведь с нами соседствует не только она. Наран и Венст достаточно сильные королевства, чтобы подписать с ними более выгодные договоры. А то нет ни нормальной торговли, ни уверенности в ненападении. Эрнест слишком много времени уделяет делам в своей стране и практически ничего - международным отношениям. Руководители армии опасаются, что эти пока нейтральные государства могут помочь Лирии. А это конец для нас.

Я могу на этом сыграть. Пообещаю, что восстановлю дружественные отношения с Нараном и Венстом. Вряд ли этого будет достаточно, но вкупе со всем остальным вполне может пройти. Армия не придет ко мне на помощь, но она и не станет защищать короля. Именно такое условие я предложу генералам. Согласятся они или нет - другой вопрос. Правда, если к моменту переговоров нынешний король будет мертв, это значительно упростит дело. Что сейчас гадать? Когда время придет, тогда и сориентируемся.


Недели полторы спустя отряды прибыли в столицу. Мои ребята тут же собрались в штабе. Туда же прибыла Девятка. Я потребовал подробные отчеты от каждого из присутствующих и, выслушав их, сделал соответствующие выводы. Люди почти готовы: новоприбывшие спешно обучаются, а первая полусотня успешно собирает плоды после трехмесячного пребывания на границе. Почти все из них обзавелись друзьями, приятелями и просто знакомыми. Так же они весьма действенно провели обработку войск в плане недовольства правлением Эрнеста. Далеко не все хорошо отнеслись к словам моих подчиненных, но зато все задумались, а именно этого мне и надо было. Значит, в кульминационный момент они сперва подумают, прежде чем бросать войска в столицу на уничтожение заговорщиков. А пока они анализируют ситуацию, главкомандующие наверняка решат остаться в стороне, а с ними собственно и все подчиненные.

Через несколько дней Арнакан устроил всех, кого смог на подготовленные должности во дворцовой страже. Пусть до начала активных действий ребята попытаются осторожно привлечь хоть кого-нибудь на свою сторону. В крайнем случае, несколько ребят в день переворота подсыпят стражникам снотворного, ну, или яду, если ничего больше сделать нельзя будет. Так что хоть пару десятков воинов короля, но я выведу из строя. А это, при наших ресурсах - немало.

А под конец второй недели я провел ряд встреч со своими союзниками. Каждый из них уверил меня в своей преданности (на данный момент) и желании действовать до конца. Так же все были предупреждены о дне встречи, когда будут подведены итоги. В тот же день я посетил продавца оружием и забрал свой заказ. Теперь мои ребята вооружены не хуже королевской элиты. Даже те, кто присоединился совсем недавно. Правда, у Девятки обмундирование все же получше. На их доспехи и оружие я выложил кругленькую сумму, но не жалею об этом. Не хочу, чтобы кто-нибудь из них пострадал.

Так же посетил кузнеца-оружейника и улучшил свои наручные клинки. Они стали гораздо быстрее и резче выскакивать из своих гнезд. Сами лезвия обрели большую крепость и упругость. Сейчас можно не бояться сломать клинки о доспехи противника. Кстати, а подарок Девятки пришелся весьма кстати. Доспехи и шлем будут мне нелишней защитой в предстоящей кампании. Погибнуть от случайного удара какого-нибудь рядового стражника в пяти минутах от победы, думаю, слишком глупо. И телохранителей возьму побольше.


Я сидел на кровати в своей спальне и нервно мял край одеяла. Уже сегодня вечером проводится общий сбор руководителей заговора. Сегодня мы выберем день проведения нападения. Но сейчас… сейчас еще раннее утро. Я не знаю чем занять себя. О-о! Как медленно тянется время. Проверить все свои записи? Не стоит, они и так уже перечитаны много раз. Наизусть их знаю. Навестить Ринею и Эриту? Тоже не хочу. Уже через несколько дней, максимум неделю, я захвачу власть (будем сразу думать о хорошем окончании плана, поскольку плохой предполагает мою смерть). Какая в этом случае будет реакция этих двух женщин - даже боюсь представить. Пусть лучше они останутся в моей памяти дружелюбными и мягкими искусницами.

В тот момент, когда я был готов уже завыть от вынужденного ожидания, в спальню вломился Кейлен. Скептически осмотрев мою персону, он вздохнул и присел рядом:

- Еще немного и ты будешь напоминать безумного мага из страшной легенды, - ехидство так и скользило в голосе друга. - Ну-ка, встань, посмотрись на себя в зеркало.

Я послушно поднялся на ноги и приблизился к отражающей поверхности. Да… дела. Волосы встрепаны, глаза горят лихорадочным блеском и жаждой хоть каких-нибудь действий. Губы выделяются темным пятном на бледной коже. Б-р-р. Все, пора успокоится.

- Именно, - подтвердил шпион. Оказалось, что последнюю фразу я произнес вслух. - Ладно, не буду томить - у меня для тебя новость, - я вопросительно посмотрел на Кея. Тот ухмыльнулся и прикрыл глаза. Затем заговорил уже совсем другим тоном: сухим и деловитым. - Мои ребята нашли место, где прячется бывший граф Ортонский.

- Нерис? - мои брови удивленно приподнялись. Зато после этого губы изогнулись в мстительной полуулыбке. Причем настолько говорящей, что друг вздрогнул.

- Знаешь, в такие моменты про твой возраст я совершенно забываю, - странным голосом произнес он. Затем смерил меня долгим и изучающим взглядом. Но мое лицо приняло невозмутимое выражение. В очередной раз нацеплена маска, под которой таится предвкушение от расплаты. Граф мне должен, а должников я всегда помню… - Он прячется недалеко от южных ворот. Дом выглядит заброшенным, впрочем, как и многие другие в том месте. Мой человек тебя проводит. Кого возьмешь? - он даже не спрашивал, пойду ли я. Ответ и так прекрасно известен.

- Телохранителей, Арнакана и Амрека, - пожал плечами я. Без первых меня не выпустит заместитель, сам тоже пойдет, а близнец… он не упустит своего шанса отомстить за Джарека. - Нагаль, думаю, тоже пойдет. После той поездки в Хорст он боится отпускать брата одного.

- Так в тот момент он же с вами был, - не понял Кейлен. - Или я ошибаюсь?

- Не ошибаешься, - вздохнул я. - Но понять логику Нагаля я даже не пытаюсь. Даже странно как-то. Обычно именно Амрек опасался за своего младшего брата. А не наоборот.

- Люди меняются, - философски заметил друг и поднялся на ноги. - Ладно, я пойду. Через четверть часа проводник будет у тебя в кабинете.

Я согласно кивнул, но Кейлен уже повернулся ко мне спиной и вышел. Что это с ним? Проводив его взглядом, я привычно нацепил наручи с клинками и уже хотел было пойти к Арнакану, как вдруг передумал и вновь уселся на постель. Минуту поразмышляв, позвал Рика, отправил его за заместителем, а сам зачем-то вынул подаренный Девяткой доспех. Осмотрев его со всех сторон, я вздохнул и мотнул головой. Предчувствие у меня дурное. Может не отправлять никого? Да нет, по ощущениям грозит что-то явно не им. Тогда не обращать на это внимания?

"Так, стоп. Сядь и проанализируй то, что почувствовал!", - приказал я сам себе. - "Такое слишком редко с тобой происходит, чтобы просто отмахнуться".

Зачем я потянулся за доспехом? Вероятнее всего, мне понадобится защита. Если пойду в ней, может успокоюсь… а может и упокоюсь. Не, не провидец я, но бывает и такое, что люди могут предупредить свою смерть, избежать ее. Решено, к Нерису я не пойду. Посылать ли ребят? Амрек, если узнает, обязательно напросится в группу. Если же я запрещу идти куда-либо - он отправится один. Хотя нет, его близнец наверняка увяжется следом. Значит нужно сделать так, чтобы Амрек ничего не узнал. Не узнает и заместитель. Пусть это всего лишь мои ощущения, но лучше я поверю им, чем потом буду плакать над телами верных людей. Нерис того не стоит. Если все мои планы выполнятся успешно, то бывшему графу все равно никуда не деться. Я расправлюсь с ним, но позже…

- Лорд, Вы звали? - на пороге спальни показался Арнакан. Он с тревогой посмотрел на меня, но я уже улыбнулся и покачал головой. - Вас не оказалось в кабинете.

- Знаю, я немного не успел, - глубоко вдохнув воздух, постарался успокоиться и принять решение. - Пришлось перебрать бумаги. А звал я тебя для того, чтобы сказать - кто будет сопровождать меня.

- И? - во взгляде заместителя сверкнул интерес. - Надеюсь, меня Вы берете?

- Ага, пустишь ты меня без себя… - проворчал я. Арнакан согласился с моей иронией, впрочем взгляда не опустил и продолжал насторожено смотреть на меня. - Идешь ты и Амрек.

- Телохранители…

- Само собой, разумеется, - прервал я, а затем устало взмахнул рукой. - Иди, мне нужно завершить одно дело.

- Вы бы отдохнули, - тихо сказал заместитель. - До вечера еще много времени. Я разбужу, если что.

И он ушел, чтобы не мешать уставшему. Однако он, то бишь я, довольно бодро вскочил на ноги и сощурился. О нет, усталости я совершенно не чувствовал. Это нужно было, чтобы спровадить подчиненного. Арнакан слишком совестливый человек. Он не станет трогать меня до назначенного часа. И другим не даст. Что мне и надо. Ладно, пока пойду, отправлю назад проводника. Выйдя из комнаты, я аккуратно прикрыл за собой дверь и быстро прошагал по коридору до кабинета.

Вместо незнакомого разведчика в приемной меня ожидал сам Кейлен. Он посмотрел на мое лицо и удовлетворенно произнес:

- Значит, тоже почувствовал. Ну, это радует. По крайней мере, не я один напоминаю себе сумасшедшего.

- А зачем тогда сказал? - прищурился я. - Если чувствовал, что опасно.

- А ты предпочел, чтобы я промолчал? - поинтересовался друг. Он стоял, опираясь на спинку диванчика двумя руками, и внимательно разглядывал потолок.

Пришлось признать, что я жду от него правды и только правды, какой бы она не была. Мы немного обсудили произошедшее и пришли к тому же выводу, что и я один: подождать какое-то время, а уж потом мстить обидчику. Я даже выдвинул импровизационное предложение заключить с графом мир и выгодно использовать его связи с Лирией. После этих слов Кейлен пару раз хлопнул в ладоши и крикнул "Браво!". Затем вздохнул и уже серьезно произнес:

- Я действительно рад, что ты начал думать в другом направлении. Мстить за своих ребят это дело конечно хорошее, но не всегда. Ну, посуди, вы сами следили за Нерисом, пытались пробраться в его дом, а затем обижаетесь, если погибают ваши товарищи. По-моему, действия графа Ортонского вполне логичны, а вот твои уже напоминают благородно-героический пыл юного романтика.

- Ты прав, - согласился я через некоторое время. Затем прикусил губу и признал: - Меня действительно занесло. Слишком невыгодно убивать всех, кто хоть каким-то образом задел меня. Тогда можно остаться без нужных людей вообще, а граф может стать полезным. Слишком долго мы враждуем с Лирией. Пора бы заключить с ней торговые договоры. Только так мы сможем превратить бумажный мир в настоящий. А начнем все именно с графа, - настроившись на новый лад, я принялся с увлечением рассуждать о решении проблемы. Кей с улыбкой следил за моими мыслями и иногда кивал головой, соглашаясь с некоторыми моментами. - Думаю, возращение ему титула, его земель и имущества станет хорошим залогом будущих отношений. Затем денежная поддержка, договоренность с самой Лирией и пусть Нерис прокладывает широкий путь до соседей.

- Ну, вот. Теперь передо мной сидит настоящий руководитель, - с широкой улыбкой заявил друг. - А раз так, то я откланиваюсь и отправляюсь по своим делам. Удачи.

- Угу, - я уже полностью погрузился в свои мысли, но все же сумел на секунду вернуться в реальность и сказать. - Спасибо.


Глава 24.


За раздумьями время до назначенной встречи пролетело незаметно. Но зато я уже составил основной план, в котором ключевая роль отводилась именно Нерису. Кейлен был прав: использовать своих врагов намного выгоднее, нежели убивать. А вообще стоит наладить с бывшим графом дружеские отношения. В конце концов, они не так уж безнадежно испорчены. Лично я с ним еще не сталкивался напрямую. Правда будут проблемы с Амреком… Но об этом буду после думать, а сейчас пора ехать, иначе опоздаю, а это не к лицу будущему королю. Хм, что-то я замечтался - делю еще не добытое. Ладно, в самом деле, нужно выезжать.

Ехал я в карете. И дело не в том, что на улице метель, да и вообще погода весьма отвратительная для конца зимы, а в собственном статусе. Ну, придет на встречу претендент на роль короля весь мокрый, замерзший и дрожащий. Вот смеху-то будет. Пожалеют дитятко, бить не станут, но за порог выдворят. Еще напоследок посоветуют не лезть во взрослые дела. Что не говори, а внешний вид очень сильно влияет на общее впечатление, хоть многие и пытаются доказать обратное. Поэтому сегодня я одевался тщательнее обычного. Ничего лишнего не было в деталях изящного, богатого, но со вкусом подобранного костюма. Темный цвет пусть и придавал моему лицу некоторую бледность, но зато заметно прибавлял возраста. К тому же я наказал самому себе держаться как можно более хладнокровно, не допускать неуместных шуточек и излишней иронии. Сарказм так же в большинстве своем исключается. Я должен быть серьезным, логичным и вызывающим доверие в своих словах. Конечно, долю юмора не стоит отбрасывать, иначе сам не выдержу напряжения. И вообще, не стоит накручивать себя. Думаю, герцог Равейский не оставит меня одного. С другой стороны, он может отойти и посмотреть, как я справлюсь с этим делом в одиночку. Такие действия имеют как положительные, так и отрицательные моменты. Я могу не справиться, а вот если все же совладаю со всеми, тогда получу репутацию умелого лидера. И вообще, действительно стану лидером. Пока что для всех союзников главным зачинщиком является лорд Лайн. И мне для достижения нужных результатов следует перебить сложившиеся мнения. Иначе так и буду считаться марионеткой герцога.

Пока доезжаем до места сбора (неприметный такой домик, но весьма хорошо защищен) можно подумать о некоторых пунктах общего плана. У меня есть некоторые вопросы, ответы на которые я не совсем получил. Первый: как провести коронацию, если мне нет восемнадцати? Второй: что делать с магами? Третий: как удержать власть?

Может, эти вопросы излишне опережают ситуацию, но стоит подумать заранее, тем более они могут всплыть на сегодняшнем собрании. Ну так вот. Ответ на первый вопрос весьма прост - договориться с Советом. А вот как это сделать - другое дело. Вообще-то, отец как раз возглавляет этот Совет, но помогать мне не станет. Он снимет с себя полномочия и передаст их кому-нибудь другому. Если подгадаю момент… Ну, об этом после.

Со вторым вопросом обещался помочь Гарварт. Он конечно далеко не самый известный человек в Университете, но все же какой-то вес имеет. Мы с ним обсудили линию поведения и пришли к выводу, что она вполне может пройти удачно.

А третий вопрос… Боюсь, с ним разбираться мне придется уже по ходу дела. Тут невозможно предугадать, как лягут карты. Слишком непредсказуемы итоги моего плана. Да, возможно корону я все же получу, а вот как много будет недовольных - не возьмусь сказать. К тому же, как отреагирует народ… Он может как поднять бунт, так и совершенно философски отнестись ко всему происходящему - мол, власть меняется, а вот жизнь нет. В чем-то они конечно правы…

- Лорд, приехали, - Арнакан распахнул передо мной дверцы кареты и я, укутавшись в плащ, ступил на заснеженную дорожку. Аккуратно осмотревшись по сторонам, в окружении своих телохранителей прошел до двери и после условного стука оказался внутри. Все тело сразу охватило сухое тепло. Открывший дверь человек взял у меня плащ и жестом попросил следовать за ним. Затем так же молча указал моим людям на неприметный проход в полутемную комнату. - Мы будем здесь ожидать Вас, - тихо сказал заместитель и первым двинулся в указанном направлении. Остальные потянулись за ним. Насколько я мельком успел увидеть, когда проходил мимо, в той комнате находились и другие воины. По-видимому, телохранители остальных гостей. Надеюсь, они найдут общий язык.

Провожатый отвел меня на второй этаж, где находилась одна весьма просторная комната. Едва войдя, я бросил беглый взгляд вокруг. Комната согрета огнем камина. Рядом с очагом высится стопка дров, думаю, на случай, если переговоры затянутся. Деревянный пол покрыт теплым мягким ковром. Посредине помещения расположен длинный стол, на котором весело поблескивают только серебряные кубки с напитками. Не думаю, что там что-то крепкое, скорее просто бодрящее. Тут же, на маленьком столике у дальней стены, стоят кувшины, видимо с выше обозначенным бодрящим. На простых, ничем не покрытых стенах, висят канделябры с многочисленными свечами, отчего пространство комнаты было прекрасно освещено, но в тоже время не создавало неудобства глазам. Вокруг стола расположены удобные кресла, на которых лежали маленькие подушки. Тот, кто обустраивал эту комнату, весьма постарался придать ей уютный и соответствующий моменту вид. И думаю, этот кто-то прочел немало книг о заговорщиках, иначе как объяснить, что все это место выглядит именно так, как я и ожидал. Дополняли образ тяжелые темные портьеры, полностью закрывающие всю стену с окном. Они же не давали свету проникнуть наружу. Насколько помню, когда заходил внутрь, признаков жизни в этом доме не наблюдалось. И о карете наверняка позаботились, убрали подальше с глаз людских. Думаю, если сейчас выйти наружу, то строение будет выглядеть заброшенным и давно никем не посещаемым.

Разглядев обстановку, я не упустил из вида и людей. Все приглашенные, а их, вместе со мной восемь человек, расхаживали по свободному пространству комнаты и негромко переговаривались. Тут меня насторожил один факт - кресел было девять. Значит, кто-то неучтенный посетил сегодняшнее собрание. Где герцог?

- Лорд Миранес! - довольно громко воскликнул искомый человек, чем привлек внимание всех присутствующих. Разговоры прекратились. В наступившей тишине я подошел к столу.

Взгляды переместились с Лайна на меня. Я спокойно посмотрел на лица каждого из союзников, а затем приветственно кивнул и коротко выразил свою благодарность за то, что пришли. Взглянув на герцога, я поймал его понимающий и поддерживающий взгляд, после чего попросил… нет, разрешил всем присесть. Не скрою, некоторых людей я видел впервые, поэтому несколько нервничал, не зная чего от них ждать. Но к счастью, никто не стал возмущаться моим поведением, а все покорно уселись в кресла. При этом само собой получилось, что я оказался во главе. Напротив меня никого не было. Справа присел Лайн, слева пристроился незнакомый мне молодой человек. Он с интересом смотрел на меня своими темными глазами, но пока молчал.

Остальные шесть кресел были симметрично расположены по обе стороны от стола. И, если не ошибаюсь, вон тот человек, что ближе всех к камину, есть никто иной, как бывший граф Ортонский. Наверное, это судьба. Устраивать сейчас скандал и выяснять отношения не стану. Если уж Нерис пришел сюда (а он наверняка знал, кто еще приглашен), значит, не станет набрасываться с ножом. Но вот герцогу отдельный упрек за то, что не предупредил.

Лайн поймал мой взгляд, проследил за ним и, как мне показалось, несколько виновато пожал плечами. Я опустил ресницы, показывая, что не в обиде. Думаю, это даже лучший вариант развития событий. В этом случае Нерис сам пришел ко мне, а не наоборот, что немаловажно.

- Господа, представьтесь, пожалуйста, - негромко сказал я. Конечно, имена главных союзников мне известны, но, к сожалению, не всех из них я могу опознать в лицо.

Начали с Нериса. Он поднялся с места и коротко произнес:

- Граф Нерис Ортонский, - затем он посмотрел на меня и, нехотя, добавил, - бывший.

- Я сделаю все, что в моих силах, чтобы это исправить, - нейтральным тоном сообщил я. Нерис кивнул и, как мне показалось, весьма удовлетворенно сел на место.

Следующий союзник был мне незнаком. Седоволосый мужчина с приятной наружностью встал и отвесил полный достоинства поклон:

- Лорд Герский к Вашим услугам.

- Рад, что Вы пришли, - коротко, но вежливо ответил я. Не знаю чем, но этот человек вызывал чувство уважения. Не думаю, что ему что-то надо от меня. Может просто застарелая неприязнь к семье Эрнеста. Или еще что-либо в этом роде. Стоп, никаких может! Вспоминай все, что прочитал об этом человеке. Он один из членов Совета. Пусть и не самый известный, но зато весьма уважаемый. Чего может хотеть не самый последний человек в королевстве? Еще большей власти? Не думаю. Даже Лайн не знает причин, побудивших этого лорда участвовать в заговоре. Но зато уверен в его честности. Иначе не пригласил бы сюда.

- Граф Хенс, - от размышлений меня оторвал приятный баритон. Мужчина средних лет отвесил легкий, полный изящества поклон и улыбнулся. Я так же не сумел сдержать ответной улыбки. С этим человеком мы не раз сталкивались в коридорах дворца. Он часто бывал на балах, успешно вел прибыльные дела, но… но его невестой была знатная лирийка. Король, разумеется, знал об этом факте и был негативно настроен против брака. Он вполне разумно опасался, что будущая жена графа - шпионка. Если честно, я тоже так думаю, но не стану противиться этому союзу. Если все получится - договор с Лирией станет реальным, а тогда надобность в такой шпионке отпадет. Нет, конечно, будут и другие, но думаю, эту девушку оставят в покое. Правда, это не помешает мне следить за ее делами.

- Лорд Фиренс, - этот звонкий голос принадлежал молодому человеку, сидящему по левую руку от меня. Загорелый, с весело поблескивающими глазами, он был образцом молодости и горячности. Правда, обдуманной. Фиренс не был известен в столичных кругах, поскольку совсем недавно прибыл из провинции, но зарекомендовал себя, как отличный воин и как преданный человек. Он сразу понял, что участие в заговоре - это шанс возвыситься. А, раз приняв такое решение - будет следовать ему до конца.

Сознательно пропустив себя, я взглянул на Лайна. Тот понял правильно и, поднявшись с места, четко произнес:

- Герцог Равейский.

С ним все более ли менее ясно. Организатор этой встречи и мой посредник. Именно благодаря этому человеку мне удавалось долгое время оставаться в тени, не вызывая подозрений короля. Конечно, не исключаю, что Лайн ведет свою собственную игру, но в принципе, сомневаюсь в этом. Слишком хорошие привилегии дает мое воздвижение на трон.

А вот следующий гость вызвал искреннюю улыбку на моем лице. С кресла встал не кто иной, как граф Антантэ, о чем он громко и объявил. Правда, добавил:

- Разумеется, я в столице инкогнито, ибо был лишен права появляться в этом месте.

- Скоро Вы сможете ходить по улицам столицы с полным правом, - улыбнулся я, но произнес все это совершенно серьезно. Антантэ был мне искренне симпатичен, и лишаться такого союзника в будущем считаю глупым.

Граф поддержал мою улыбку и вновь с удобством устроился в своем кресле, чуть подавшись вперед и с легкой улыбкой рассматривая всех присутствующих. Затем он обратил свой взгляд на вставшего барона Рубисского. Так же моего старого знакомого. Не скажу, что мы с ним в хороших отношениях. Скорее ни в каких. Мы просто не пересекались в делах. Только часто виделись на приемах, когда я еще не пропускал их. Что ж, мужчина весьма серьезный и движет им вполне понятная причина - он уже давно хочет получить титул графа, но все никак не удается. Если честно, я не знаю, какую землю ему можно отдать. Правда есть одна мысль… Рядом с владениями барона расположена земля одного графа, преданного королю. Думаю, таких верных Эрнесту людей не стоит оставлять в живых. Если этот человек умрет, то его титул и земли отойдут барону Рубисскому. Стоит намекнуть об этом самому барону, а уж он постарается устроить смерть графа.

Последним участником сегодняшнего собрания был опять же знакомый мне человек:

- Лорд Прэст, - с этим человеком я познакомился по наводке графа Антантэ. Прэст так же прибыл из Хорста. У него, к сожалению, нет особняка в столице, а мелкие дома его не устраивают. С этой проблемой справиться легко. Так же, как и с проблемой допуска ко двору. Не то, чтобы лорд был его лишен. Просто он когда-то чем-то не угодил Иранесту, вот и оказался в формальной ссылке. Вернуться всегда мог, но вряд ли был бы хорошо принят. Со мной эти проблемы исчезнут. Естественно, если план завершиться удачно.

- Вот и прекрасно, господа, - теперь я поднялся со своего места. - Я рад, что вы пришли сюда, несмотря на все трудности, - легкий кивок в сторону графа Антантэ. - Я лорд Миранес. Думаю, герцог уже сообщил вам причины, побудившие меня начать все это дело. Но на всякий случай сообщаю - я собираюсь занять трон, - удивления на лицах присутствующих не было. Ну, разве что Нерис был несколько ошеломлен, но, думаю, это потому, что он присоединился в последний момент и не был осведомлен обо всех делах. - Если у кого-то есть возражения, пусть скажет сразу. Иначе в дальнейшем он больше не сможет их выразить, - может, прозвучало и угрожающе, но зато верно. Сейчас я еще и могу выслушать претензии, но если стану королем, то за подобные разговоры буду наказывать весьма жестко. Все эти люди отнюдь не дураки. Они поняли смысл моих слов, но все же возражений не возникло. Скорее всего Лайн уже провел с ними разъяснительную беседу и ответил на все вопросы. - Раз возражений нет, то можете по очереди задать мне вопросы, касающиеся только вас лично. О дальнейшем поговорим позже. Начинайте, Нерис.

Бывший граф несколько опешил от неожиданности, но потом понял, чего от него хотят, и кратко сообщил свой личный интерес. Я, хоть уже и знал это, но все же вслух поразмышлял над проблемой и весьма логично предоставил доказательства того, что требования Нериса будут выполнены. После выступления будущего вновь графа, дела пошли гораздо быстрее. Следующим слово взял лорд Прэст и уверенно сказал свое желание. Я так же уверенно ответил. В целом, все прошло как по маслу, вот только на лорде Герском дело споткнулось. Как я и ожидал, этот седовласый человек не нуждался в каких-то материальных благах.

- Я забочусь о самом королевстве, - спокойно сказал союзник. - И, прежде всего, хочу узнать, что Вы собираетесь сделать для нашего государства?

Я на минуту задумался. Нет, к таким вопросам готов, но не думал, что они начнутся так рано. Ладно, начнем.

- Прежде всего, я собираюсь обратить внимание на внешнюю политику. Венст и Наран пока не нападают, но этого и впредь можно избежать… - дальше я выложил все, что надумал за прошедшие дни об этом вопросе. Лорд Герский выслушал меня внимательно, изредка задавая вопросы. Под конец речи, я даже несколько импровизированно сказал: - Только постараюсь не перегибать палку. Если бросить все силы на налаживание отношений с соседними королевствами, можно потерять свое. Нужно найти баланс.

- Это разумно, - согласился лорд Герский. Он весьма довольно смотрел на меня из чего я сделал вывод, что мои слова понравились союзнику и нашли отклик в его душе. - Многие Ваши рассуждения совпадают с моими собственными наработками. Правда, не претворенными в жизнь.

- Этому ничто не помешает, если вы вплотную займетесь международными отношениями, - мило улыбнулся я. - Место этого советника будет Вашим.

- Благодарю, лорд. О большем я не смел и мечтать, - мы поняли друг друга. Я не мешаю ему и даю нужные полномочия, он же помогает мне удержаться самому, удержать страну на плаву и вообще, поднять ее на вершину. Вполне равноценный обмен.

Дальше всё прошло без заминок. Все оказались довольны в плане своих личных интересов. Каждому из нас есть ради чего рискнуть, о чем я и напомнил этими расспросами. Так что никакой отстраненности не было и в помине. Сейчас мы все связанны воедино.

Последующие вопросы были уже чисто детализированного характера. Мы выясняли на скольких человек может рассчитывать король и сколько есть у нас. Лорд Герский сообщил, те стражники, что находятся в городе, далеко не все примут участие в подавлении заговора. Большинству из них, уже привыкших к затишью, будет просто страшно ввязываться в бой. Тем более междуусобный.

- Если было бы нападение извне, - пояснил свою точку зрения лорд, - то стражники несомненно стояли бы до конца, но когда дерутся твои же соплеменники, то стоит задуматься. Хотя не спорю, большая часть все же будет против нас. А это полторы сотни воинов. Не самых лучших, но все же число приличное.

- Двести человек элиты, - продолжил уже я. - Эти постоянно находятся во дворце и в здании, что расположено рядом. Они всегда успеют прийти на помощь, а это превосходные воины.

- Еще у Эрнеста есть свои преданные люди. Когда-то они были полностью на стороне Иранеста и сейчас не оставят его сына в беде. А это еще сотня-полторы людей, - к слову Лайна прислушались. Уж кто-кто, а герцог о людях Иранеста знал не понаслышке.

- В итоге, против нас будет примерно пять сотен человек, - подсчитал Антантэ. - И это, если не подойдут основные силы.

- Последнее вряд ли, - прервал я. - Войска просто не успеют прийти королю на помощь. Сейчас они почти все на границе. Те же, что свободны, находятся в двух днях пути от столицы. Их там где-то полторы тысячи человек. Если хотим успеха, то должны провернуть все за два дня с момента раскрытия, - Прэст хотел что-то сказать, но я жестом остановил его. - Если к тому времени король будет мертв, то руководство просто не решится уничтожить нас. К тому же я постараюсь договориться с магами, а это серьезное подспорье.

- С магами? Да ну, - заинтересовался Нерис. Он хлебнул из кубка и выжидающе уставился на меня. - И как же?

- У меня в подчинении находится маг. Он подсказал мне, на что может клюнуть глава Университета. И это я в силах предложить.

Не знавший этого Лайн повернулся ко мне. Было видно, что старому интригану действительно интересен этот вопрос. Я же только лукаво улыбнулся и предпочел не развивать эту тему дальше, сославшись на то, что еще не все продумано.

- Хорошо, может быть с войсками все пройдет замечательно, - согласился Фиренс. - В конце концов, прямого претендента на трон нет. Наследников Эрнест еще не успел оставить. Если уничтожат нас, то грызня за власть начнется такая…

- Именно, - кивнул Лайн. - К тому же возможно подключатся Лирия и Наран. В последнем проживают дальние родственники Эрнеста. Они же могут заявить свои претензии на трон.

- А после? Разве, если лорд Миранес взойдет на трон, то грызня прекратится? - иронично спросил барон. - И Наран так просто возьмет и бросит свою идею.

- Нет, конечно, - оскалился я. - Но с того момента, как корона окажется на моей голове, начнется новая династия, никак не связанная с Эрнестом. И все его родственники уже перестают иметь права на престол. Наран не станет развязывать войну из-за этого, тем более что меня может поддержать Венст. Именно там находятся мои дальние родственники, которые совсем не прочь влить в свой род королевскую кровь. Все трудности будут связанны не с соседними государствами и не с нашими войсками, а со знатью. Вполне возможно, что у нас появятся более активные противники подобного произвола. Мне бы не хотелось потерять власть сразу же после того, как ее получу. Именно поэтому, я постараюсь сразу же наладить связь с магами, войсками и сделать Совет своим сторонником.

- Да, если все они будут на Вашей стороне, то успех гарантирован, - подтвердил лорд Герский. - Ладно, мы несколько ушли от темы. Было предположено, что против нас выступил полтысячи человек. Сколько можем выставить мы?

- Моя сотня не уступает элите, - начал я. - К тому же, есть некоторые люди среди стражников. В нужный момент они смогут обезвредить где-то около трех-четырех десятков воинов.

- Неплохо, - оценили все.

- С моей стороны так же сотня, - поддержал герцог. - Хорошо вооружены и выучены. Вместе с сотней лорда Миранеса они выступят против элиты.

- Добавьте к ним моих пять дюжин, - посоветовал граф Антантэ. - Я постарался привести лучших. Они сейчас разрозненны и ждут за стенами столицы. Уже примерно две дюжины пробрались через ворота, остальные постараются успеть до начала. Лучше сражаться с элитой, имея численный перевес.

- Логично, - согласились мы с герцогом. - Хорошо, назначим место сбора для наших общих отрядов.

- Тогда мы займемся стражниками, - переговорив между собой, заявили барон Рубисский, лорд Фиренс и лорд Пэрст. - Вместе мы можем выставить шестнадцать десятков человек. Как и обговаривалось, они хорошо обучены и явно превосходят стражу столицы.

Я посмотрел на лорда Герского. Тот наклонил свою седую голову и, задумчиво пожевав губу, сказал:

- У меня только полсотни людей, но они одни из лучших и, к тому же находятся уже в столице. Если меня поддержит граф Хенс со своими семью десятками, - обозначенный человек кивнул, - тогда мы заранее расставим людей на позициях вокруг домов приверженцев Эрнеста. Тем самым мы сдержим их пыл. Возможно, в некоторых случаях обойдется даже без крови, ведь угроза будет нависать не только над самими дворянами, но и над их семьями.

- Только будьте последовательны, - предупредил я. - Вы ведь прекрасно знаете, кто сможет смириться с произошедшим, а кто попытается отомстить. Не оставляйте последних в живых.

- Разумеется, - наклонил голову член Совета. Слово взял граф Ортонский. Он поднялся с места и тихо произнес:

- У меня всего пара десятков человек. Но это мастера своего дела, поверьте, лорд.

- Верю, - сухо сказал я. Джарек тому подтверждение. Нерис по моим глазам понял, что дальше на эту тему распространяться не следует, поэтому тут же предложил:

- В прямом столкновении от них толку будет мало, но зато они могут превосходно выслеживать. Я оставлю на каждых воротах по пятерке своих ребят, на всякий случай.

Барон недовольно осведомился, какой такой случай может произойти, но я вежливо прервал его и согласился с графом Нерисом, что лишняя предосторожность не помешает. Кое-кто из последователей короля может захотеть скрыться и вернуться с подмогой, чего мне совершенно не надо. Пусть люди Нериса отлавливают этих молодчиков у ворот и отправляют на тот свет.

- Опять же, против короля мы можем выставить человек где-то пять с половиной сотен, - в очередной раз подытожил граф Антантэ. - Негусто. Слишком маленькое преимущество.

- Но зато на нашей стороне неожиданность, - возразил лорд Фирен. Сидящий слева молодой человек даже привстал с места, чтобы лучше видеть лицо графа. - К тому же, лорд Герский сам сказал, что некоторые из знати не захотят рисковать семьей. Так что, у нас есть все шансы на успех.

Все заспорили разом. Я какое-то время дал людям выговориться, а затем резко прервал разногласия. Сухо сообщил, что возможно кого-то еще сумеем привлечь на свою сторону. А сейчас пора подумать о самом дне нападения.

- Предлагаю, через неделю, - первым сказал лорд Герский. - К тому моменту как раз уедет делегация из Хорста, Равора и Треста. Мэры этих самых близлежащих городов завтра прибывают в столицу, чтобы отчитаться перед королем и привести налоги. Все это время по городу будут сновать воины, как и из этих трех городов, так и стражники короля. В таком столпотворении весьма нетрудно будет провести войска в город. Конечно, возникнут трудности с их размещением, но зато ко дню проведения акции не возникнет вопросов, как незаметно перебросить сотни воинов через стену.

- Принимается, - немного посовещавшись, огласили остальные. Я же еще и добавил:

- За определенную плату, люди из Лабиринта могут помочь с размещением где-то двух сотен наших воинов. Сами уж распределяйте, кому как удобно.

- Из Лабиринта? - удивился Рубисский. - Как Вы с ними договорились?

- А это важно? - приподнял бровь я. - Думаю, там можно спрятать людей графа Антантэ и Ваших, лорд Прэст. Начинайте завтра же. Я пришлю к Лайну человека, который поможет Вам с размещением. Там его и найдете. Граф, - я повернулся к Антантэ. - Вы ведь остаетесь здесь?

- Да, герцог Равейский любезно предоставил мне комнату в своем доме. Впрочем, как и лорду Прэсту.

- Ну, тогда вообще замечательно, - обрадовался я. - Полсотни моих людей сейчас в Лабиринте, еще три десятка недалеко от кварталов знати. Остальные в самом дворце. Герцог Лайн, Ваши люди?…

- На моей территории, - успокоил меня Равейский. - Они сумеют быстро прибыть к дворцу. Получается, именно наши сотни его атакуют.

Мы еще некоторое время обсуждали вопросы, не касающиеся дня атаки. Скорее просто пытались продумать линию поведения с Советом. Во-первых, трое из членов Совета преданы королю душой и телом. Среди них и главный Советник - мой отец. Его я убивать запретил категорически. Меня поняли и больше не поднимали этот вопрос, а вот, что делать с остальными?

Ответ напрашивался только один - уничтожить. Они никогда не смирятся с реальным положением дел и, чего доброго, еще взбаламутят народ на бунт, чего нам крайне не хотелось. Остальные советники удовлетворятся обещанием оставить за ними их пост. Лорд Герский подтвердил наши умозаключения и согласился самолично провести с ними переговоры.

- Так, - подвел итог на этот раз я, поднимаясь на ноги. Конечности если честно изрядно затекли, так что я незаметно разминал их. - С Советом мы решили, с днем определились. Маги на мне. Главкомандующие армией - тоже. Если будут какие-то вспышки в народе - подавляйте немедленно, иначе разрастется, но это вы и сами знаете. Канцелярия будет принадлежать мне уже официально, так что и в этой стороне проблем не будет. Теперь быстро пройдемся по самому дню атаки. Пусть мы все уже решили, но повторение лишним не будет. Начнем с Вас, Нерис, - будущий граф кивнул и посмотрел на меня. - Вы расставляете людей на воротах и убиваете всех приверженцев короля, которые попытаются скрыться. Разумеется, никто не осудит Вас, если пропустите слишком крупные отряды противника. Но мы постараемся этого не допустить. Ясно?

- Будет сделано, лорд, - Нерис опустился на место. Дальше я повернулся к лорду Герскому:

- Ваши отряды, лорд, должны будут встретиться с отрядом графа Хенса за несколько часов до полудня. Вы и граф, - я кивнул своему старому знакомому, сидящему как раз следующим, - разделяете людей и направляете в заранее отмеченные места. Распределение целиком ложиться на Вас, лорд. И, надеюсь, никто из сторонников короля не сможет прийти ему на помощь.

- Мы постараемся этого не допустить, - мягким голосом сказал лорд Герский. Граф Херст только подтверждающе кивнул и добавил:

- Можете положиться на нас, лорд.

Я перевел взгляд на лорда Фиренса. Тот сразу же подскочил с места и вытянулся рядом со мной. К моему неудовольствию, союзник оказался намного выше меня. Но надеюсь, я ничем не выдал своих ощущений.

- На Вас, лорд и на вас, господа, - я поочередно кивнул барону Рубисскому и лорду Прэсту, - как уже было сказано - стражники. Барон, Вы выделяете провожатых для людей лорда Прэста. Пусть они встретят отряды лорда у Лабиринта и проводят к улицам знати. Лорд Фиренс, Ваши люди уже должны быть там. Соединитесь с отрядами барона и будете сдерживать стражников. Вы не должны дать им пробиться ко дворцу. Там, на площади мои люди, люди герцога Лайна и графа Антантэ напрямую столкнуться с элитой и нам никто не должен мешать. Если сумеете быстро справиться со стражей - тогда подходите нам на помощь. В общем, действуйте по ситуации.

- Мы справимся, - за всех троих ответил Прэст.

- Ну, а наша с Вами роль, дорогие герцог и граф, совсем проста и трудна в тоже время, - развел руками я. - Ваши люди, мой дорогой друг, - обратился я к графу, - объединяться с моими в Лабиринте. Далее, по направлению к дворцу, к ним присоединятся остальные мои ребята. С людьми герцога мы встретимся уже на месте. Далее, моя Девятка, я и еще два десятка человек будем действовать изнутри, так сказать.

- То есть, Вы хотите сказать, что нападете на короля сами? - удивился Антантэ. - Но ведь это слишком опасно!

- Не так уж и опасно, - покачал головой я. - Практически вся элита будет на площади сражаться с нашими почти тремя сотнями, я постараюсь добраться до Эрнеста. Не думаю, что его на тот момент будет охранять больше двух десятков человек. Они вряд ли будут ждать нападения в самом дворце.

- Молюсь, чтоб это оказалось именно так, - пробормотал Лайн. И я с ним мысленно согласился.

- Что ж, тогда давайте выпьем за успех нашего нелегкого дела, - предложил граф Хенс, поднимая кубок.


Глава 25.


Всю неделю я ходил как на иголках, но ничем не показывал этого. Правда, отец как-то заметил, что мое лицо слишком бледное. Я только ответил, что немного приболел, но это в порядке вещей, ведь еще зима. Леренс обеспокоился и обещал прислать ко мне лекаря, но я сумел отвязаться от несвоевременной опеки.

Кейлен заходил ко мне почти каждый день. Он не столько передавал мне сообщения о продвижении дел (то есть о переброске отрядов в столицу), сколько старался успокоить меня. Возможно, это именно его поддержка помогла мне, но факт остается фактом - меня два раза вызывали в кабинет к королю, но я ничем себя не выдал. Даже получил похвалу от Эрнеста за безупречное выполнение своих служебных обязанностей. Да и мои люди пока не оставляли положенных постов. В целом, ничего внешне не изменилось. Буря кипела у меня внутри. Приближение заветного дня жгло сердце. Даже порой накатывал страх, но, к своей чести признаю, что ни разу не пожалел о том, что заварил. Оно того стоит.

Девятка уже давно была готова. Они перетащили все свое вооружение (и вооружение для двух десятков моих ребят, в том числе и пятерых телохранителей) в садовый домик. Там оно и дожидалось назначенного часа. Двоим, самым шустрым из новоназначенных в стражники, я выдал снотворное. Они обязывались подсыпать его на завтрак всем, кому смогут. Это хоть как-то уменьшит количество обороняющихся.

На кухню я не заходил. Но ежедневно получал маленькие подарки от двоих трудящихся женщин. Интересно, продолжат ли они присылать мне пирожные после того, что произойдет? И не подсыпят ли в выпечку яду?

Дела у графа Антантэ и лорда Прэста шли превосходно. Уже почти все их люди к концу обозначенной недели были спрятаны в Лабиринте. Обошлось нам это в приличную сумму денег, но жалеть никто не стал. Наша операция продолжала оставаться неизвестной королю.

Вечером, перед решающим днем, я сидел в своей спальне и от волнения кусал пальцы. Знаю, что стоит отдохнуть, о ничего не могу с собой поделать. Мозг слишком возбужден, просчитывает все возможные варианты развития событий и порой подкидывает такие картины, что хочется завыть. О, как мне успокоиться?!

- Лорд, - в комнату вошел Рик. Он с беспокойством посмотрел на меня, затем перевел взгляд на мои покрасневшие пальцы. Мое лицо тут же сделалось спокойным и даже безмятежным.

- Что случилось, Рик.

Мальчик как-то странно промолчал, только поставил передо мной кружку с чем-то горячим и вкусно пахнувшим. Я с подозрением посмотрел на жидкость, не решаясь ее попробовать.

- Лорд, - укоризненно произнес слуга. - Поверьте, там нет ничего вредного. Просто успокоительное, - я вскинул голову. Мальчик опустил ресницы и признался: - Это дал мне Ваш друг - Кейлен. Он сказал, что завтра предстоит очень трудный день и Вам необходимо отдохнуть. Еще просил передать, что разбудит Вас вовремя.

- В каком смысле, - не понял я, уже спокойно прихлебывая из кружки. Рику и Кейлену я доверяю. Надеюсь, не зря. М-м, а отвар приятен на вкус… О!… - Ну, Кейлен, я тебя сам убью… - это я успел сказать перед тем, как уснул. Вредный канцелярец как всегда позаботился обо мне своим способом.


Как Кейлен и обещал, он разбудил меня утром, полив голову своего прямого начальника водой из кувшина. Когда я вскочил с кровати, куда меня заботливо уложил слуга, друг поспешно отпрыгнул в сторону и расплылся в улыбке:

- Зато ты бодр и готов к бою, - прокомментировал он мое злое лицо. - Только направь свои усилия не против меня, а на успешное свершение своего плана.

Я мигом успокоился. Затем быстро выгнал шпиона за дверь и попросил его подождать меня в кабинете. Сам же тщательно принял ванную, оделся, схватил доспех, наручи и легкий клинок, после чего незаметно оттранспортировал это на свое рабочее место. Кейлен был там с ворохом сообщений. Помимо него, в приемной ожидали четверо людей из Канцелярии, готовые в любой момент понести послания моим союзникам. Кстати, именно этим они сейчас и займутся.

- До полудня еще три часа, - на ходу сказал я Кейлену. Тот передал мне запечатанные листки бумаги, вынул из моих рук поклажу и уложил все на диван. Рик выбежал из приемной и понесся за завтраком. - Так, люди Герского уже готовы выдвинуться на свои позиции. Граф тоже во всеоружии. Дай бумагу, - присев за стол, я быстро набросал пару строчек и передал их Кейлену. Друг быстренько пробежался по ним взглядом и кивнул. Затем свернул, капнул воском, я пришлепнул своим перстнем. Так, одно послание уже готово отправиться в путь. Через час, после того, как оно будет доставлено, люди графа и лорда окружат дома приверженцев короля. Еще через час на стражников из дворца (на тех, кто дежурит сегодня с утра, а это двадцать восемь человек) подействует снотворное. В это же время в моем кабинете обязаны собраться мои телохранители (сейчас они в садовом домике), Девятка и еще пятнадцать человек из новоявленных стражей. Они имеют полное право находиться во дворце, поэтому какое-то время не будут вызывать подозрений. А потом будет уже все равно.

Здесь же я вооружусь и подожду начала действий на площади перед дворцом. Кстати, вот лорд Лайн пишет, что все уже готово. По моему приказу они выступят и вплотную подойдут к ограде дворца. Отлично, пишем ему, что через час пусть выдвигаются. То же самое тем, кто будет нейтрализовывать стражников города.

- Миранес, - внезапно позвал меня Кейлен. Я как раз запечатал последнее послание и с вопросом в глазах повернулся к нему. - Я пойду с тобой?

"Конечно", - хотел сказать я, но почему-то передумал. Затем хотел произнести твердое "Нет", но опять-таки изменил свое мнение. Конец моим метаниям положил сам Кейлен, который заявил, что не оставит меня в таком деле и не уйдет.

- Ладно, - нахмурился я. - Только, пожалуйста, найди какую-нибудь маску, закрытый шлем, в общем, что-нибудь, что не даст тебя узнать.

- Зачем? - в удивлении поднял брови шпион. - Чего ты боишься? Ведь скоро я стану твоим официальным помощником.

- Станешь, - не спорил я, затем как-то жалко произнес: - Не хочу, чтобы Эрнест тебя видел.

Вопреки ожидаемому, Кейлен не стал больше ничего спрашивать. Он даже не удивился и легко согласился с моим требованием. Только вышел на несколько минут и вернулся уже с аккуратным, закрытым шлемом, нахлобучил его на голову и я с удовлетворением заметил, что в прорези даже невозможно рассмотреть приметного цвета глаз канцелярца. Пробормотав что-то одобрительное, я пересел на диван, закатал рукава и начал прилаживать на свои места наручи с клинками. Кейлен снял пока шлем, уселся рядом и уставился в окно.

- Я приказал главе, а через него и всем своим не принимать никаких действий, что бы не случилось. Канцелярцы плохие воины, пользы не принесут, - тихо произнес он и я осознал, что друг действительно боится, как бы я не отправил его подчиненных на битву. Вернее на смерть.

- Кей, я все прекрасно понимаю. Твои люди не для этого предназначены. Они хорошие шпионы, прекрасные тайные убийцы, если нужно, но никак не воины. Тем более, что они мне пригодятся в ближайшем обозримом будущем, когда придется удерживать власть всеми способами.

- Ладно, не обращай на меня внимания, - улыбнулся друг. - Этих людей мне не жалко, просто это действительно бессмысленно и поэтому я боялся, что ты…

- Подумаю плохо на тебя, - закончил я за него. - Не волнуйся, я понимаю, почему ты бережешь своих людей. Их время еще не настало.

Мы улыбнулись друг другу уже открыто. Письма переданы, распоряжения отданы, теперь остается только ждать. И весь час мы развлекались пустыми, веселыми беседами, скрывая тем самым напряжение. Кейлен рассказывал смешные истории, которым он был свидетелем, я искренне смеялся над ними, и в разгар веселья в кабинет нагрянула Девятка. Они с изумлением посмотрели на нас с Кейленом и только покачали головами.

- У вас двоих явно железные нервы, - с оттенком зависти произнес Нагаль. Он оглядел пустой поднос, где одиноко стояли тарелки, измазанные сливочным кремом. - Однако…

- Располагайтесь, кто где может, - махнул рукой я. - Человек Кейлена сообщит нам, когда на площади начнется заварушка. Арнакан!

- Мм? - отозвался заместитель, первым запрыгивая в кресло. Обиженный Оровей пододвинул своего друга и устроился рядом. Нагаль и Ирн, недолго думая, сдвинули все письменные принадлежности на край стола и уселись прямо на столешницу. Та под их весом жалобно скрипнула. Я испугался, что она сломается, но деревянная доска выдержала.

Вартен остался стоять у дверей, прислонившись спиной к стене. Весь его вид выражал спокойствие, но я знал, что подчиненный готов зарубить каждого, кто ворвется в кабинет. Старший близнец и Эрбек устроились прямо на полу, скрестив ноги. А маг сумел втиснуться на диван к нам с Кейленом.

- Где остальные?

- Они сейчас подойдут, - пропыхтел заместитель, пытаясь спихнуть Оровея на пол. Тот весьма успешно сопротивлялся. Было видно, что каждый пытается сбросить напряжение, кто во что горазд. - Я приказал им ждать в приемной.

- Кстати, вот и они, - сообщил Вартен, выглянул за дверь. - Кажется скоро все начнется.

Разговоры прекратились сами собой. Я оглядел своих ребят, отметил, что все надели свое обмундирование, и спохватился, что сам до сих пор без доспехов. Дальше, Девятка (если считать Кейлена и не брать меня) наблюдала весьма забавную картину - маг обряжал Лорда в защиту. Пусть и не смеялись, но улыбались все. Да уж, я бы и сам похихикал над этой ситуацией, если бы не тяжесть… Стоп! А ведь доспехи совсем не тяжелые! По крайней мере, не настолько, насколько я представлял.

Попрыгав на месте, я сделал несколько упражнений (что было трудно, учитывая заполненный кабинет), но в итоге пришел к выводу, что двигаюсь немногим медленнее, чем обычно. Зато защищен от всех касательных ударов (боюсь прямых доспех не выдержит).

- Ну вот, Вы даже взрослее выглядеть стали, - не удержался от шпильки Нагаль. Все рассмеялись, но тут в дверь постучались, да мы и сами услышали шум, доносящийся с улицы. Выглянув в окно, я, к сожалению, не сумел ничего разглядеть, хоть погода стояла на удивление ясная и морозная.

- Готовьтесь, - отрывисто сказал я, отходя от окна. Кейлен выглянул за дверь и коротко переговорил с пришедшим. Затем повернулся ко мне и резко произнес:

- Пора, - затем надел шлем на голову и первым вышел в приемную. За ним последовал я, а потом и вся Девятка. Мы прошли мимо одетых, как стражники подчиненных и быстро оказались в коридоре. Вскоре кабинет и приемная опустели.

Я двинулся было во главе отряда, но меня быстро упихали в середину. Спорить и нарушать тишину не захотелось, тем более это мне на пользу. Впереди встали Арнакан и замаскированный Кейлен. Они согласованно выбирали дорогу и двигались к месту пребывания Эрнеста. Хорошо, что человек Кейлена четко указал путь.

Весь отряд двигался практически бесшумно, только изредка шуршали ткани плащей у меня и у Кейлена. На дороге нам никто не попадался. Практически все стражники, как и предполагалось, заняли оборону вокруг дворца. Слуги же попрятались кто куда. Рика я тоже отправил на кухню к его матери. Не хочу, чтобы мальчик пострадал. Так, если не ошибаюсь, мы уже приближаемся к самому обитаемому крылу дворца. Сомневаюсь, что Эрнест в своем кабинете. Но, думаю, что он неподалеку. И наверняка в той комнате, где есть потайной ход. Не ушел бы венценосный. Иначе конец нам придет. Ладно, понадеюсь на одного человека. Глядишь, и не подведет.

Шедший впереди меня Оровей остановился. Арнакан быстро выбил оружие из рук вышедшего из-за угла стражника и оглушил его. Мы переступили через неподвижное тело и двинулись дальше.

- Где-то здесь, - тихо произнес Кейлен. Его голос из-под шлема сильно искажался, так что был практически неузнаваем даже для меня. Это радовало. Сам не знаю почему. - Осторожно!

Первых двух человек, охраняющих подход к заветной комнате, шпион и заместитель сняли быстро, но это за счет эффекта неожиданности. Дальше атака завязла. Выскочившие из-за неприметных дверей чьих-то покоев стражи ввязались в бой с моими ребятами. Силы неравны. Моих явно больше. Мне даже не пришлось самому использовать оружие. Ребята справились сами, хоть и с потерями. Один из новеньких лежал на полу с перерезанным горлом. Но некогда сожалеть о его смерти. Пора наведаться к королю… Что это?

Сзади на нас напал новый отряд. На этот раз он сам вдвое превышал наш. Я даже на время перестал ориентироваться из-за непрекращающегося лязга оружия, криков и ругани. Но вовремя взял себя в руки и заставил клинки выскочить из наручей. Пора и самому побиться за дело. Первого стража, я поймал на том, что он явно впервые сталкивался с таким оружием. Чуть присев и, сделавшись еще ниже, я отвел удар меча стража и, прыгнув вперед и вверх, пробил горло противника.

- Элита, - пренебрежительно хмыкнул я и тут же получил удар по шлему. Хорошо, хоть касательный, но звон в голове долго не утихал. Пришлось мысленно дать себе оплеуху за гордость и принять врагов всерьез.

Оровей тут же появился сбоку. Он бросил на меня внимательный взгляд и остался рядом, страхую при необходимости. Личные телохранители тоже не отдалялись. Впрочем, хоть кто-нибудь из Девятки но периодически появлялся передо мной, отводя противника на себя. Защитники, чтоб их. Короля мне захватите!!!

- Быстрее! - закричал я, стараясь перекрыть шум в узком коридоре. Мы слишком завязли здесь. Эрнест может спокойно уйти по ходу, и тогда мы никогда его не найдем до назначенного срока.

На мой крик повернулись двое защитников короля. С одним справился я, а вот от другого меня закрыл Ирн, за что и поплатился. Подчиненный рухнул на пол с рассеченным лицом. Еще раньше с него слетел шлем. Вот такая вот случайность, стоившая ему жизни. С рыком я прыгнул с места и умудрился повалить убийцу одного из Девятки. Получил по животу ножом, но доспех защитил, хоть и вмялся. Зато мой клинок попал в прорезь для глаз. Раздался крик боли, и я скатился с мертвеца. Кто-то рывком поднял меня на ноги и оттолкнул к стене. Затем там я столкнулся со стражем и, уйдя из-под удара, отпрыгнул еще дальше. Так мне до дверей не добраться! Как бы не оказалось поздно.

Мои подчиненные хоть медленно, но зато верно приближались к дверям. Пол уже устилали трупы и было неясно, стражей или товарищей. Идти было сложно. Кровь, оружие, части доспехов - все затрудняло продвижение вперед. К тому же я понимал, что если сейчас вмешаюсь в эту кучу беспрестанно шевелящихся тел, то могу погибнуть. Нет, должен быть другой путь. Его не может не быть!

Я решил отойти немного назад по коридору, что и выполнил, походя получив по плечу. Доспех опять не подвел, но зато вогнулся внутрь, больно царапая кожу. Чей-то сильный удар по голове сдвинул шлем и я, морщась от боли, сорвал мешающую часть доспеха. Да, сейчас я еще более уязвим, но зато больше ничто не давит на висок. Один удар в эту часть и чуть покореженный металл впился бы мне в самую уязвимую, с моей точки зрения, часть черепа. Едва я это сделал, как ко мне подскочил один из стражей и схватил за руку. От удивления я не сразу вырвал свою конечность, но вскоре исправил это упущение.

- Лорд, - зашипел он. - Быстрее.

Под шлемом не было видно лица, так что ловушка была весьма вероятна, но я решил послушаться свою интуицию и покорно выскочил из свалки в свободную часть коридора. Секунду спустя рядом оказался человек в практически глухом шлеме. Он уже занес руку для удара, но я успел пресечь это. Кейлен замер, но опустил оружие и в упор посмотрел на меня.

- Сними шлем, - приказал я тому, кто вывел меня сюда. Тот послушался, но тут же взмолился:

- Лорд, пожалуйста, не теряйте времени. Иначе он уйдет, - передо мной стоял тот, кого я уже давно внедрил в личную охрану Эрнеста. - Идемте, - дальше я не сомневался и быстро зашагал за своим подчиненным. Кейлен последовал за мной. Мы втроем буквально вылетели в соседний коридор, где провожатый быстро открыл проход в тайный коридор. Первым бежал "телохранитель" короля. Затем я, а потом Кейлен. Все это время двойной агент кратко просветил меня, что произошло. - Мы услышали шум. Затем к королю прибежал помощник командира элиты. Он сообщил, что на дворец напали. Мы (телохранители) тут же отвели правителя и Советника в эту комнату. И остались с ними. Помощник обещал прислать еще два десятка для охраны венценосного. Когда Вы напали, все телохранители, кроме меня и еще двоих самых доверенных, встретили Вас, а мы обязались вывести Эрнеста за пределы дворца. Я вызвался проверить дорогу. Нужно торопиться, пока он не заподозрил измену.

Следующие минут пять мы бежали по темному узкому коридору в полнейшем молчании. Затем провожатый перешел на шаг и осторожно двинулся вперед. Послышались тихие голоса.

- … Он уже должен был вернуться. Ждем еще пару минут, и уходим, - четко и строго сказал Эрнест. Уж его-то голос я узнаю из тысячи.

Мы остановились перед стеной, за которой находился король и его телохранители. Мой провожатый тихо отстучал условный сигнал и распахнул скрытую дверцу. Затем он стремительно влетел в небольшую пустую комнату и прыгнул на первого телохранителя. Оттолкнув меня, Кейлен так же не стал терять время и постарался как можно быстрее обезвредить второго защитника. Мы с Эрнестом остались один на один. Король вытащил свой клинок. Он был без доспехов, в богатой одежде, местами покрытой пылью от многочисленных переходов по тайным коридорам. Правитель устало посмотрел на меня и грустно произнес:

- Знаешь, когда мне сказали, что напал ты, я сперва не поверил. Леренс тоже. Но, к сожалению слова моих людей оказались правдой. Мы увидели тебя там в коридоре. Знаешь, Советник даже не пошел со мной. Он был настолько поражен твоим предательством, что не захотел уходить из той комнаты. Он предпочел погибнуть, чем жить с этим, - слова Эрнеста били больно, но уже не так. Я был готов к такому развитию событий и к тому, что отец отречется от меня - тоже. Так что не дал сбить себя с толку. Тем более что телохранители короля обезврежены и деваться ему некуда. - Почему ты это сделал? Ты ведь дворянин, почему ты пошел на предательство? Разве отец не учил тебя?

- Он - нет, - усмехнулся я. - И да, я дворянин. А насчет предательства - клятвы не давал. Знаешь, Эрнест, во всем произошедшем есть и твоя доля вины. Ты слишком сильно отличаешься от своего отца. Увы, в худшую сторону, - неожиданный удар по клинку короля и меч отлетел в сторону, оставив правителя безоружным. - Вот видишь, - заметил я, - а Иранест вряд ли такое допустил бы.

Губы Эрнеста сжались в тонкую злую линию. Он резко дернулся в сторону двери, но я тут же встал на его пути. Мы почти ровесники, но я лучше обучен. Один удар и трон свободен. Видимо, свергнутый государь понял это, раз спросил:

- Сам решил занять трон? Ну да, а кто же еще. Ты тоже не похож на своего отца. Леренс никогда не опустился бы до такого.

- А я не опустился. Я наоборот поднимаюсь, - ни Кейлен, ни мой провожатый не двигались с места, однако внимательно вслушивались в разговор.

- Сам додумался до такого? - появившаяся ухмылка на лице Эрнеста была кривой и злой. - Весь план ведь был продуман не только тобой. Кто тебе помогал? - он бросил взгляд на двоих моих людей, но с разочарованием отвернулся. Лица Кейлена не было видно.

Можно в принципе и рассказать. Ведь Эрнест в любом случае умрет сегодня. Но…

- Не в этот раз.

Клинок резко вошел в горло, и на мои руки хлынула горячая королевская кровь. Глаза Эрнеста остекленели, хрип утих. Он начал заваливаться на меня, но я сделал пару шагов назад. Тело бывшего правителя упало на пыльный пол.

- Теперь пошли отсюда, - я резко махнул рукой Кейлену, только сейчас вспомнив, что мой отец там, в той комнате. - А ты, - я повернулся к бывшему королевскому телохранителю. - Позаботься о теле. Отнеси его в королевскую усыпальницу и спрячь там. Потом похороним.

Я выбежал в коридор и понесся в обратном направлении. Догнавший меня Кейлен на бегу спросил:

- Куда ты так торопишься?

- Отец… его могут убить… - выдохнул я. - Пока я… терял время

- Прошло не так много, как ты думаешь, - заметил друг. - И… - тут он замялся. - Знаешь, ты молодец. Не знаю почему, но хорошо, что ты не стал ничего рассказывать.

- Просто вспомнил, из-за чего погорели многие из заговорщиков, - усмехнулся я. На вопросительное мычание шпиона пояснил, - слишком долго распинались о своем уме, коварстве. Короля к тому времени успевал кто-нибудь спасти.

Кейлен хохотнул и после этого замолчал. Мы бежали по коридорам, протискиваясь через некоторые излишне узкие проходы. Пока что я не ощущал ничего - ни усталости, ни боли, ни отвращения ко всему произошедшему, но скоро придет и это. Главное, чтобы к тому времени я уже был один в своей комнате. И… а с чего я должен переживать? Я ведь именно к этому и стремился! Да, мне не хотелось убивать Эрнеста собственноручно, но только так я мог быть уверен в том, что король действительно умер. И вообще… Мой план удался! Не могу поверить, но это так!!!

Мой ликующий крик разнесся по темному коридору. Сзади счастливо засмеялся Кейлен. Он понимал мои чувства. Мы живы, мы победили! Каким образом выбили эту победу и какими потерями, подумаем на досуге, а сейчас нужно радоваться… и разбираться с остальными проблемами. Мы, наконец, достигли исходной точки. Чуть продвинулись вправо и оказались перед скрытой дверью в ту самую комнату. Судя по шуму, в коридоре бой уже заканчивается. Я действительно отсутствовал недолго. Просто так казалось в запале. С трудом найдя рычаг, я влетел в комнату и успел как раз вовремя.

- Стоять!!! - мой крик заставил всех замереть на месте. И отца, и одного из стражи, и моего подчиненного из новеньких, который уже занес меч над головой Советника. - Всем сложить оружие!

Подчиненный выполнил приказ сразу же. Страж - только после хорошего удара, выбившего меч из вражеских рук. Следом упал бессознательный защитник. Выполнивший свое дело подчиненный снова замер на месте. В коридоре воцарилась тишина. В распахнутую дверь вошел весь покрытый своей и чужой кровью Арнакан и радостно воскликнул нечто нечленораздельное, увидев меня.

Я прошел вперед. Кейлен подошел к заместителю и что-то сказал. Арнакан широко улыбнулся и тут же выскочил за дверь. Секунду спустя оттуда донесся ликующий вой. Мой отец вздрогнул, услышав его. Опустил свой меч и повернулся ко мне. На его лбу пролегла горькая складка:

- Судя по тому, что я слышу - Эрнест мертв? - тихо спросил он. Я кивнул. Лернес отбросил клинок и рухнул в стоявшее неподалеку кресло. Закрыл лицо руками. Кейлен тут же потянулся к выходу и вывел за собой едва не убившего отца подчиненного. Я же пододвинул второе кресло поближе и сел напротив Советника. Тот, наконец, поднял голову и взглянул на меня полными боли глазами. - Зачем?

От этого безжизненного голоса меня передернуло. Запоздало кольнуло сомнение, но тут же исчезло, подавленное волей. Но отец выглядел сломленным. Я никогда его таким не видел. Он был огорчен, был в ярости, иногда грустил или печалился, но еще никогда он не смотрел на меня такими глазами. Глазами преданного сыном отца. Но почему? Я ведь тебя не предавал! Ты сам меня бросил!

- Ты сам меня бросил, - невольно повторил я тихим голосом. Отец, уже собиравшийся закричать, резко выдохнул набранный в грудь воздух и сник:

- Возможно, ты и прав, - задумчиво проговорил он. Затем с сожалением вздохнул, - я слишком мало времени тебе уделял и не заметил, как ты начал превращаться в подлеца. Ты предал корону.

- О нет, - горько рассмеялся я. - Корону я как раз не предавал. Ей я был верен и уже давно, а вот короля… Эрнест был слаб. Раз он позволил отобрать свой трон, значит он недостоин его.

- Значит, ты так считаешь? Так?! - вскричал в ярости Леренс. Он подался вперед, словно собираясь схватить меня за шкирку и хорошенько встряхнуть. - Да что ты можешь знать, щенок! Эрнест сильный человек… был им, - голос Советника чуть дрогнул, но он совладал с собой и продолжил. - Он пережил смерть матери, отца и все же не побоялся принять корону в своем возрасте. Он удерживал страну, не давал ей стать слабее той же Лирии. И он старался отомстить за смерть отца от рук таких как ты. И он справился. И после этого, ты считаешь его слабым? - отца трясло от гнева. Его руки сжались в кулаки, а в глазах была… нет, не ненависть, но что-то на нее похожее.

- Да, - спокойно ответил я. На меня накатило равнодушие. Я уже предвидел конец этого разговора.

Это спокойствие остановила Советника на полпути. Отец замер, опустил уже протянутую для удара руку и обмяк в своем кресле. Какое-то время в комнате висело тяжелое молчание. Каждый думал о своем, жалел о разном и мечтал что-то исправить, но не дано…

- Ты не мой сын, - глухо произнес Леренс ожидаемые слова. Я никак не отреагировал. Советник продолжил. - Знаешь, Мир, я ждал беды с любой стороны… С любой, но только не с твоей. О твоей преданности и честности я клялся перед королем. А ведь ты… ты так и не принес клятву верности. Может ты и прав. Это ошибка Эрнеста. И моя. Но мы не знали, что ты окажешься таким неблагодарным.

Я мог возразить. И на счет своей честности - ведь не врал ни тому, ни другому, и на счет преданности, и на счет неблагодарности. Я ничего не должен Эрнесту. И мне не за что быть ему благодарным. Разве что теперь - за корону. Но и этого я добился сам. На все можно возразить, но не буду. Отношения с отцом этим не восстановишь, а вот разбередить душу самому себе могу.

- Ты будешь действовать против меня? - с искусно подделанным безразличием спросил я. Отец поднял на меня взгляд и чуть заметно улыбнулся. Впервые за нашу сегодняшнюю встречу:

- Против тебя? Нет. Пусть я и отрекся от тебя, но пойти против родного человека не смогу, в этом можешь быть спокойным, - несмотря на всю свою мысленную браваду, я незаметно перевел дух. Тоже не уверен, что смог бы пойти против отца напрямую. Что бы не произошло, я люблю его. - Я просто уеду.

Да, это было бы самым замечательным. Я не смог бы постоянно видеть его укоряющее лицо и чувствовать смутную, не признаваемую вину. Единственное о чем я сожалею во всей этой истории - так это то, что причинил боль отцу. А в остальном мне не нужно искать оправданий самому себе. Мой взгляд пробежался по обстановке комнаты. Мозг отстраненно осознавал, что мы находимся в небольшом запасном кабинете. Вдоль стены, что за спиной отца, тянулся шкаф с бумагами. Рядом со мной, как раз напротив входа в потайной коридор, находился стол. Третье кресло оказалось перевернутым в процессе схватки. На ковре отпечатались следы крови. Валялись осколки разбитой вазы, возле дверей лежал поломанный подсвечник. Не удивлюсь, если об чью-то голову его и повредили.

- Ты оставляешь пост, - это был уже не вопрос, а констатация факта. Отец кивнул. - Кому его передашь?

Ответа не последовало. Тогда я поднялся со своего кресла, нашарил в шкафу чистый листок, поднял с пола не разбившуюся чернильницу. Откупорил ее и поставил на стол. Туда же полетела бумага и перо. Я тихо попросил отца передать пост герцогу Лайну.

- Уже и выбрал для себя главного Советника, - насмешливо произнес Леренс, но все же подошел к столу и сел писать. - Что ж, готов признать, что твой выбор хорош. Этот человек справится. И как ты привлек его на свою сторону? Впрочем, ты умеешь нравиться людям, можешь внушить им доверие, - последние слова прозвучали иронически. Отец смеялся над самим собой. - Если это действительно ты придумал весь план, а я в этом не сомневаюсь, то признаю, недооценил тебя, Мир. У тебя оказалось много неучтенных талантов. - Я молчал, поджав губы. Только машинально следил за тем, как рука Леренса выводит уверенные слова о своей отставке в пользу герцога. - Надеюсь, ты окажешься хорошим королем. И молю небеса, чтобы ты не уничтожил нашу страну, - с этими словами он поставил последнюю точку на бумаге, присыпал все это мелким песком, покрывавшим весь стол и струйкой сочившимся из пробитой баночки. Затем сдул лишнее и протянул листок мне. - Ты получил все, что хотел. Не смотря ни на что, надеюсь, что ты будешь счастлив с этим грузом, что добровольно взвалил на себя. Прощай.

- Прощай, отец, - я сел обратно в кресло, запрокинул голову и прикрыл глаза. - А я надеюсь, что ты когда-нибудь простишь и поймешь меня.

- Это моя вина, - покачал головой отец. - А ты… ты прости себя сам, - он открыл дверь и вышел наружу.

- Мне себя не за что прощать, - ответил я закрывающейся двери. Может он услышал, а может и нет. Кейлен выведет его отсюда и даст ему провожатого. Леренс сможет безопасно покинуть столицу и вернуться в свое поместье. Вряд ли мы с ним еще когда-нибудь увидимся. Это произойдет только если отец поймет все и примет. Что навряд ли.

Подняв ресницы и посмотрев в потолок, я обнаружил, что какая-то пелена не дает мне рассмотреть узор на белоснежном камне. Опустив голову, я смахнул с глаз возникшие слезы. Затем мысленно попрощался с отцом и встал. Сейчас не время жалеть о чем бы то ни было. Пора действовать.


Глава 26.


В коридоре, немного дальше от дверей комнаты, стояли все мои ребята и смотрели на меня. На их лицах читалось ликование, счастье и еще какое-то недоверие. Словно они еще не приняли своей победы. Когда я приблизился, они окружили меня и радостно завопили древний клич. Только Кейлен положил руку мне на плечо и крепко сжал пальцы. Это не ощущалось сквозь доспех, но я знал, что это так. Друг понимал, что я сейчас чувствую, и старался поддержать. С благодарностью кивнув ему, натянул на лицо нужную маску и с предельным спокойствием подозвал к себе Арнакана.

Подошедший заместитель с готовностью начал отвечать на вопросы. Окончилось ли сражение на площади? Да, буквально несколько минут назад. Остановились ли стражники? Безусловно, они уже сдались, стоило только узнать, что король мертв. Народ? Народ не стал вмешиваться. Наоборот попрятался по своим домам. Только самые любопытные приблизились к площади. Приверженцы Эрнеста? Две семьи пришлось вырезать, благо там не оказалось маленьких детей. Остальные же сдались добровольно. Совет? О нем пока ничего не слышно. Других стражников тоже не видно. Скорее всего они решили не вмешиваться. Маги так же не показывались. Выжидают, что будет дальше. Потери? Тут Арнакан несколько смешался, и улыбка исчезла с его лица. О потерях союзников он ничего не знал, а вот от нашего отряда, как я вижу, осталось всего ничего. Погибли трое из моих телохранителей, еще одиннадцать человек из тех новичков, что были внедрены в стражу и сражались с телохранителями короля. Из Девятки… Ирн и Эрбек. Про Ирна я знал, а вот, что убили Эрбека услышал только сейчас. Но ничего не сказал. Знаю, что переживания накатят потом. Но сейчас нужно быть невозмутимым, сильным и уверенным. Иначе не доживу даже до получения короны.

Выслушав все остальное, уже не такое важное, я сделал всем знак следовать за мной и зашагал к выходу из дворца. Рядом тут же оказался Кейлен. Он склонился к моему уху и тихо прошептал:

- Его выведут за пределы столицы и проводят до самого поместья.

- Спасибо, - так же тихо прошептал я.

На пути нам встретились только несколько человек, но и они исчезли, едва завидев нашу процессию. У входа, возле лестницы, стояли герцог Равейский и граф Антантэ. К ним, от ворот, приближались и остальные союзники. Не видно было только Нериса и лорда Герского. Наши отряды стояли кто где, но бдительности не теряли. Завидев меня, Лайн вопросительно вскинул голову, увидел мою удовлетворительную улыбку и еле заметно рассмеялся. Затем приказал двум десяткам воинов проверить дворец и связать всех живых стражей. Еще десяток был послан с миссией отчистить дворец от трупов. До завтрашнего дня он должен вернуть свой прежний облик, что, в принципе не трудно. Сильно повредить его никто не успел.

Я коротко поприветствовал союзников, оставил своих людей отдыхать и, захватив только Арнакана и Кейлена, повел всех к себе в кабинет. Там мало места, зато привычно и уютно. В приемной хватит сидений всем, так что обсудим накопившееся. После длительного перехода, мы наконец достигли нужного места, расселись по сидениям и наконец приступили к рассказам. Лайн подтвердил, что все прошло по плану. Заминок практически не вышло, только люди графа несколько запоздали. Но в целом особых неприятностей не возникло. Потери не превышают предполагаемых. Лорд Герский остался с теми дворянами, которых взял временно в плен. Он просил передать мне, что сам разберется с этим делом, и обещал к завтрашнему утру прибыть во дворец. Лорд Фиренс отрапортовал, что все стражники, что поспешили во дворец либо убиты, либо пленены. Остальные были остановлены лучниками и сдались, после сообщения о смерти правителя. Потери, к сожалению, большие.

Граф Хенс подтвердил слова Лайна о лорде Герском и добавил, что многим пришлось признать мою власть. Они добровольно принесут присягу. О том, что в ином случае их семьям придет конец, разумеется, никто не упоминал. Об этом и так все знали. Нехорошо начинать правление с крови, но если ты - заговорщик, то по иному никак нельзя.

- Да, кстати, - когда отзвучали последние слова рассказа Хенса, я вспомнил о бумаге, подписанной отцом. - Герцог Лайн, Вы практически выполнили свою часть договора. Теперь и я начну выполнять свою. Вот, это приказ о Вашем назначении на пост главы Совета. Теперь Вы мой Советник, - листок был передан в руки герцога. Тот быстро прочитал написанное и внезапно широко улыбнулся.

- Не думал, что Вы сумеете так быстро выполнить обещание, - с некоторым удивлением сказал он. - Ну что ж. Если Вы не отказываетесь от слова, что лорд Герский станет заниматься международными отношениями, то тогда с остальным Советом я разрешу все вопросы. И с коронацией тоже.

- Великолепно, - это известие меня действительно порадовало. Я не потяну решения трех проблем. С меня хватит военных и магов. - Займетесь этим сегодня же?

- Разумеется, - ответил Лайн и встал с дивана. - Я займусь этим прямо сейчас. Разрешите забрать? - он взмахнул исписанным листком.

- Конечно, лорд. Это теперь Ваше, - ответил я. Затем потер лоб рукой и, раздав задания, отпустил всех, кроме Арнакана и Кейлена. Последний правда вышел на несколько минут, передал задания для нескольких человек из Канцелярии. Те проследят за всеми моими союзниками. Так. На всякий случай. Мне же сейчас предстояло похоронить своих ребят.


Мы похоронили Эрбека и Ирна, по уже сложившейся жуткой традиции, рядом с остальными членами Девятки - Крисом и Джареком. А павших телохранителей - рядом с их предшественниками - Арлом и Грэгом. Тяжело видеть эти могилы. Здесь, под камнями, лежат мои товарищи. Те, кто начал путь вместе со мной. Жаль, они не увидят удачного завершения плана. Не увидят того, что погибли не зря.

Возвращаясь с кладбища, я молчал и думал о своем. Никто из поредевшей Девятки меня не трогал, у самих слезы на глаза наворачивались. Кейлен тоже молчал. Только спросил, когда я хочу поговорить с магами. Услышав ответ, что завтра, забрал Гарварта и ушел. Я же вернулся в свой кабинет, налил себе коньяка и, усевшись в кресло, закинул ноги на стол. Итак, подведем итоги. Я убил короля, постарался сразу в зародыше подавить бунт знати, чему немало поспособствовала осада всех противящихся семей. Графу Хенсу я как раз поручил следить за обстановкой на улицах знати. Если где-то начнется нездоровое оживление, союзник знает что делать, тем более что большинство людей я пока оставил ему.

Лайн возьмет на себя Совет и я почему-то не сомневаюсь в их решении. Они примут меня. Иначе потеряют свой пост и жизнь. А я… Чем я хуже Эрнеста? К тому же, если меня поддержали такие люди, как герцог Равейский, лорд Герский и граф Антантэ, то это что-то да значит. И мое требование на счет коронации послезавтра так же может быть удовлетворено. Самой коронацией займется Кейлен. Он обещал все устроить. А уж в этом я другу доверяю. Завтра же мне предстоит наведаться в одну таверну, с названием "Нерестор", в которой любит обедать некий ректор - главный в Университете. Вот видишь, Крис, я был прав, когда говорил, что и эти сведения окажутся ценными.

Еще завтра нужно будет донести до каждого из дворян, что если они не придут на коронацию добровольно, то… Дальше пусть сами додумывают. Их страхи сами подскажут самые ужасные картины. Так что отсутствующих будет немного, хоть конечно и такие найдутся. Далее, нужно переговорить со стражей, но это взял на себя Арнакан. Он обещал все уладить. Этот человек тоже не подведет. А вот остатки Девятки ни в какую не захотели оставлять меня одного и строго сообщили, что завтра и послезавтра будут исполнять роли моих телохранителей. Надеюсь, они не закончат, как их предшественники.

О, как я устал. Сперва это ожидание, потом напряжение от битвы, убийство короля, разговор с отцом и похороны, наконец. Не знаю, что из всего этого далось тяжелее всего. Но задело все. Отец оставил меня, как оставили и верные соратники. Только они погибли, служа мне до конца, а вот Леренс уже вторично уходит, бросая меня на произвол судьбы. Ничего, я справлюсь. Мне не в первой. Я сам сильный и у меня сильные союзники. Не говоря уже о невероятно сильном друге, который даже сейчас, в эту самую минуту упорно старается решить хоть часть моих проблем. Да уж, повезло мне с Кейленом. Если бы его не было, то неизвестно, как бы все обернулось. Он не только помогал мне, но и просто поддерживал, когда это было необходимо. Кстати, нужно не забыть ему сказать, чтобы он избавился от прежнего главы Канцелярии. Пора бы другу официально занять этот пост.

- О! Я вижу ты расслабляешься, - только что обсуждаемый мной человек незаметно вошел в кабинет и вынул из моих рук бокал с коньяком. - Не по твоим годам напиток, - заметил он и махом допил то, что осталось. - Да, но хорош, - признал Кей. Затем присел на стол, как это делал сегодня утром Ирн… Ныне покойный. - Чего нос повесил? Или ты не добился того, чего желал?

- Добился, - через силу улыбнулся я, после чего признался, - устал я. Сильно. Отдохну - вновь человеком стану.

- Ну-ну, - скептически хмыкнул светлоглазый мужчина. Затем хитро прищурился. - Тут к тебе один маленький человечек пробиться пытается. Уже час стоит под дверью, но не решается войти.

- И кто это? - мне стало любопытно. Кейлен довольно хмыкнул, подошел к двери и распахнул ее. За деревянным чудом плотничества оказался Рик. Он тут же влетел в кабинет и резко затормозил перед столом.

Я с искренним интересом смотрел на мальчика, ожидая, что он скажет. В принципе, догадываюсь, что это будет, но послушать стоит. Тем более, что слуга сам пришел сюда, что уже само по себе заслуживает уважения.

- Лорд, - Рик еще секунду помолчал, а затем его прорвало. - Вы… Вы ведь захватили власть?! - увидев мой кивок, он подпрыгнул на месте, но тут же взял себя в руки и постарался говорить спокойно. - Я знал это. Да и вообще, сейчас только об этом слуги и говорят. Только не сходятся во мнениях, кто именно стоит за всем произошедшим. Я сказал матери, что это Вы. Она сперва не поверила, а потом… - тут он замялся.

- А потом она наверняка посылала все кары небесные на мою голову? - предложил я. Рик неуверенно кивнул. Стало обидно и горько, но и с этим я давно смирился. - А Ринея? Она тоже? - мальчик снова кивнул, потом спохватился.

- Мой лорд, Вы же им ничего за это не сделаете? - жалобно спросил он. Я покачал головой и вздохнул:

- Ничего. Просто снабжу некоторым количеством денег и отпущу. Кто еще недоволен?

- Да в принципе все, но не тем, что именно Вы свершили все это, а в основном сбоем в работе, - пожал плечами мой личный слуга. - Большинству безразлична смена власти. Они только интересуются, не выгонят ли их с работы?

- Пусть остаются. И продолжают свои выполнять свои обязанности. Необходимо прибраться во дворце и немедленно.

- Я передам, - поклонился мальчик и тут же выбежал за дверь.

- Скажи, пусть сюда зайдет дворецкий, - успел крикнуть я ему вдогонку. Кейлен тихо смеялся в углу. Я укоризненно посмотрел на него и произнес. - Ну и чего ты веселишься? - правда, сам помимо воли улыбнулся. Вид взъерошенного друга сам по себе был необычен, а уж во что превратилась его прическа после шлема и говорить нечего. Кажется, шпион понял, над чем я улыбаюсь, раз резко поскучнел и начал интенсивно расчесывать волосы пальцами. - Оставь, тебе идет, - и прыснул над притворно-свирепым взглядом Кея. - Кстати, прежнего главу можешь отправить на покой. С этого момента ты возглавляешь Канцелярию.

Новый глава церемонно поклонился, поблагодарил за оказанное доверие, а затем рассмеялся. И прежде чем уйти, сказал, что не зря когда-то поставил на молодого, мало кому известного сына Советника. Я только кинул в друга подставкой для перьев. К сожалению, не попал. Кей убежал, но приподнятое настроение осталось. Я же говорил, что он чудо!

Вскоре в кабинет постучался дворецкий. Он на всякий случай поклонился мне, как королю и осведомился, чего желаю. Я сообщил ему практически то же самое, что и Рику. Только добавил пожелание, чтобы в королевский кабинет перенесли все вещи из этого и прибрались там. А так же, напоследок приказал, чтобы мне принесли ранний ужин.

Все было выполнено в точности. Рик сам, как обычно, доставил поднос с едой и, к моему удивлению, попробовал с каждого блюда по кусочку. На мой вопросительный взгляд, он опустил ресницы и чуть смущенно сообщил:

- Я примерно догадался, что Вас может беспокоить. Не волнуйтесь. Пусть Ринея и моя мать плохо восприняли произошедшее, но они не хотят причинять Вам вред. Эту еду они сами готовили. И еще, они просили оставить их здесь на службе.

Я согласно махнул рукой и с удовольствием подкрепился, после чего закончил кое-какие дела и отправился в спальню. Умничка Рик уже подготовил ванную, помог мне смыть с себя кровь и пот, после чего постелил постель и я завалился спать. Конечно, мозг отключился не сразу, так что я успел многое обдумать на завтра, после чего заснул.


Рано утром я подскочил на постели. Болело все тело, но это не остановило меня от легкой разминки, после чего я облачился в чистые, а главное теплые одежды и покинул спальню. Нужно успеть закончить кое-какие дела до обеда, а затем посетить "Нерестор". Гарварт, кстати, уже осведомлен и будет на месте вовремя. Девятка так же освободится и станет сопровождать меня.

Ко всему прочему, я кое-что обдумал и предложил Арнакану занять пост главы моей личной охраны (а так же моего помощника по совместительству), а Оровею - место начальника охраны дворца. Набирать придется заново, а уж в этом опыт у Оровея имеется. Он найдет хороших и преданных бойцов. Доказано временем.

Немного подумав, оба согласились с моим предложением и рьяно принялись за работу. К слову, каждый остался доволен. Те из Девятки, что остались в живых сами предложили добрать ребят и образовать новую Девятку, всегда готовую к услугам Его Нового Величества (так меня в шутку прозвали соратники). Лайн передал сообщение, что Совет согласен. На все. А так же заверил, что уже с сегодняшнего дня он начинает работу главы Совета, так что никакого урона экономике страны или чему другому - не будет. Все подхвачено.

Так же до обеда меня успели навестить люди Хенса с сообщением, что пришлось "успокоить" еще четверых самых храбрых, после чего знать сдалась. И наконец-то объявился лорд Герский. Он передал, что все в порядке. Дворяне уже подготовлены к коронации. Особо шустрые даже пытались предложить свои услуги. Лорд принял их всех во внимание, после чего приступил к своей работе на новой должности.

Наконец я покинул дворец и, в окружении охраны из своей Девятки, верхом двинулся к таверне. Время бежало неумолимо, но к обеду я успел. Сперва меня не хотели пускать, но появление Гарварта сняло все проблемы. Мы прошли внутрь и приблизились к большому круглому столу, где обедали почтенные магистры и сам ректор. Видимо происходящие в столице события никак не повлияли на их традицию собираться в этом месте.

Я вежливо испросил разрешения присоединиться и получил его, после чего сел на свободный стул и сделал заказ. Пока молоденькая девушка бегала за ним, успел мельком осмотреть всех четверых магов. Ректор выглядел, как мужчина средних лет, несмотря на его весьма почтенный возраст. А магистры… Двое совершенно седые и только третий поражал своей молодостью. Видимо недавно получил звание. Наверное талантливый маг.

Гарварт представил нас друг другу. Ректор отложил в сторону столовые приборы и, внимательно взглянув на меня, произнес:

- Значит это Вы умудрились провести переворот? Честно признаться, я ожидал, что Вы будете… э-э-э, несколько взрослее. - Я понимающе улыбнулся ему. Ничего. Уже привык к такой реакции. Она не вызывает ни раздражения, ни радости. Просто привычна. - И что же привело будущего короля ко мне?

Его слова мне понравились. Только одним этим предложением ректор успокоил меня. Значит маги не против подобного положения дел. Это радует. Иметь таких противников мне не с руки. А вот чего я хочу? В целом, только одного - чтобы они не вмешивались. Ну, и еще мне нужны несколько магов на службу. Так же мне необходима поддержка Университета на случай возникновения подобной необходимости, что, учитывая ситуацию, вполне возможно. Власть не только нужно захватить, но еще и удержать.

Ректор спокойно выслушал мои слова, после чего вполне резонно спросил, что получит сам Университет. Опять-таки я пообещал, что не буду вмешиваться в его дела, если только это не затронет дела государственные. Затем сообщил, что после того (подчеркиваю - после) как будут налажены дружественные связи с Лирией, Нараном и Венстом, то маги могут свободно выбирать себе учеников из этих стран, что раньше было запрещено и вообще не оговаривалось в договорах со странами. Ректор пообещал подумать, а пока мы просто сидели и наслаждались пищей (девушка обернулась быстро, бесшумно поставила передо мной заказ и так же тихо удалилась, стараясь не мешать беседе).

Я посетовал, как много работы предстоит делать. Ректор, в свою очередь, пожаловался, что у него пропал один из магистров. Говорят, занимался опасными экспериментами в области времени и пространства. Вот и сгинул где-то. Я посочувствовал, покачал головой и, после положенных вежливых слов, радушно пригласил ректора и находящихся здесь магистров на коронацию. Маги, как ни странно, не отказали. Впервые на коронации будут присутствовать представители этой сложной профессии. Гарварт, стоявший за моей спиной и сам удивился, но постарался это скрыть, впрочем ректор заметил реакцию моего подчиненно и добродушно произнес:

- Пора бы нарушить некоторые традиции, как считаете?

- Это значит, что Вы согласны? - ровно спросил я. Ректор еще минуту помолчал, а затем кивнул. После чего предложил составить договор прямо здесь. Я согласился. Были принесены бумага и чернила с пером. И буквально после часа споров на руках у меня был свой экземпляр. Мы дружески распрощались, после чего я покинул уютное строение и вернулся во дворец. Кейлен уже ждал меня там. С портным.

С меня сняли мерки и обещали подогнать уже имеющиеся в наличии костюмы четко под мой размер. Я согласился, только добавил некоторые детали, учтя вид короны. После чего попал в руки Кейлена, начавшего просвещать меня на счет завтрашней церемонии. От этого бесконечного потока сведений у меня заболела голова. Кей, посмеиваясь, оставил меня на какое-то время одного, но пригрозил вскорости вернуться. После чего поизумлялся составленному с магами договору, сказал, что он и не сомневался в отсутствии иного исхода, и скрылся по своим (вернее по моим) делам. Я же с удовольствием подумал о том, что как приятно иметь умных и инициативных союзников. Вместо всех проблем на меня свалилась только половина. И то, договор с магами был заключен с невероятной легкостью. Что этому причина - не знаю, но, скорее всего, магам просто захотелось посмотреть, что из этого выйдет.

В своей спальне я залез в тайник, извлек из него корону и некоторое время просто сидел и любовался украшением. Вновь посетивший меня Кей, ловко выхватил из моих рук знак власти и произнес:

- Вот она-то как раз и нужна. Уж не обессудь, я ее пока что забираю. Пусть полежит на церемониальной подушечке до завтрашнего утра. Кстати, главный зал уже готов. Ввиду погоды за окном, церемония будет проводиться во дворце, так что готовься к трудному дню. Советую пораньше лечь спать иначе завтра будешь напоминать несвежего мертвеца. Повара трудятся не покладая рук, - продолжал тараторить друг, достав откуда-то тонкую пачку листов. Следом за ней еще одну. И еще. - Насколько я знаю, главные войска еще не подошли и завтра вряд ли ожидаются…

- А что это? - прервал я Кея, с подозрением глядя на все растущую стопку исписанной бумаги.

- Это? - шпион посмотрел на листки так, словно впервые их увидел. - Так, ага. Вот это - твоя речь. Это - клятва. Это список всех, кто будет. Есть еще один экземпляр этого списка. Но он вложен в толстую обложку и завтра будет на руках у Арнакана, который проследит, чтобы все, принесшие присягу расписались. Кстати, не забудь выучить речь.

Я посмотрел на работу Кея словно на ядовитую змею, после чего вздохнул, послал друга куда подальше (тот явно не обиделся и унесся продолжать работу по подготовке к этой стремительной церемонии) и засел за бумаги. Наконец, осилив все, убрал треклятые листочки и завалился спать.


Утром меня поднимали в четыре руки Рик и Кейлен. Последний еще что-то тыкал мне под и нудел под ухом, что королю негоже опаздывать на собственную коронацию. Зевнув, я протер глаза и увидел, что тем-то являлась моя собственная парадная рубашка из тонкого шелка. Встав на ноги, я потянулся после чего позволил Рику привести мою внешность в порядок. Я был умыт, расчесан и одет в мгновение ока. Фиолетовый камзол из странной плотной ткани вызвал мое удивление, но не более. Вообще-то по правилам цвет должен быть либо пурпурным, либо красным, как это было всегда в этом королевстве. Но о каких традициях может быть речь в этом случае?! Я сам образовываю свою династию и цвет будет другим.

Кейлен подтвердил мои высказанные вслух мысли и сообщил, что камзол подбирался в тон к камням на короне и вообще, он мне идет. Так что пора перестать любоваться на себя в зеркало и торопиться на церемонию - плод стольких усилий одного несчастного главы Канцелярии. Я покорно надел все заранее подготовленные вещи (перстень с личной печаткой и незаменимые наручи), после чего вышел из спальни строгим и ровным шагом.

В главном зале собралось большое количество народу. Пока я шел по ковровой дорожке к трону, успел увидеть всех своих союзников, да и вообще многих знакомых. Кто-то презрительно кривил лицо, кто-то выдавал вымученный оскал за улыбку, а кто-то ликовал. Недалеко от ступеней к трону стоял ректор в окружении своих магистров. Я кивнул ему в приветствии, после чего взошел наверх, развернулся и, постояв несколько секунд, сел на уже давно желаемое место. В душе поднялось ликование. Я сделал! Я сумел! План выполнен на славу, что и говорить. Пора бы придумать новый. Лукаво улыбнувшись подошедшему Советнику, несшему в руках подушечку с короной, я взял украшение в руки и, произнеся нужные слова, одел венец власти на голову.


- Ну вот, ты добился своего, - Кейлен облокотился на бортик и устремил свой взгляд на крыши домов знати, выделяющиеся темными пятнами на фоне удивительного для этого времени года закатного неба. Мы стояли на балконе и дышали чистым морозным воздухом. Было прохладно, но возвращаться в душный зал, где продолжался бал в честь моей коронации, желание не возникало. - Доволен?

- Да, - я потянулся, разминая позвоночник, а затем снял с головы тяжелую корону. - Но ведь ты не это хотел спросить.

- Не это, - согласился друг. - Если честно, мне всегда было интересно, зачем ты все это затеял. Нет, не подумай плохого, все дело действительно только в любопытстве.

- Пожалуй, теперь я могу и ответить, - задумчиво проговорил я, положив ладони на верхнюю грань бортика и пристроив рядом золотой символ наивысшей власти среди людей. - Знаешь, все дело в цели. В детстве у меня не было определенной задачи, того ради чего нужно жить, к чему стремиться. Понимаешь, когда твой отец - второй человек в королевстве после самого короля, то нужда в чем-то отпадает. Все само падает в руки, стоит только приказать. Даже должность. Никто и не сомневался, что после отца я стану Советником Эрнеста.

- То, что слишком легко достается - не ценится, - пробормотал Кейлен, переведя внимательный взгляд на меня. Я чувствовал, что он прекрасно понимал мое состояние и даже одобрял.

- Именно. Зачем стараться ради того, что само придет. А я люблю чего-то добиваться, планировать и воплощать свой план в жизнь. Но единственное место, которое выше Советника - место правителя. Только так я мог задействовать все свои способности. И получать истинное наслаждение от самого процесса.

- Получается, что действия для тебя важнее результата? - тихо рассмеялся глава Канцелярии. В его глазах я видел некоторое, непонятное мне облегчение. Допытываться, в чем его причина не захотелось. Да и не важно.

- Получается так, - пожал плечами я. - Видишь ли, стоит только остановиться, как развитие начнет идти на убыль. Поэтому я всегда стремлюсь вперед. Я не смогу сидеть на одном месте.

- Но ведь ты достиг поставленной задачи, - напомнил подчиненный. - Ты король. Что дальше?

- А дальше, - я улыбнулся. - Дальше передо мной стоит новая цель: удержать власть в своих руках. А за ней будет следующая и так далее. Кто знает, вдруг я захочу завоевать весь мир? Вот это будет планирование…

Кейлен расхохотался. Затем вдруг резко посерьезнел, поняв, что моя шутка в будущем может собственно стать еще одной целью.

- Гм, лучше пока не загадывать, - задумчиво сказал он. - Но помни, что я всегда помогу тебе, чтобы ты не решил затеять в следующий раз.

- Спасибо, - я с благодарностью посмотрел на друга. Тот ободряюще положил руку мне на плечо. Мы, не сговариваясь, посмотрели как солнце, блеснув напоследок расплавленным золотом, скрылось за городской стеной. - Пойдем. Завтра будет новый день и новые проблемы. Следует хорошенько отдохнуть.

- Миранес, ты ли это? - усмехнулся Кейлен и мы, по-приятельски положив руки друг другу на плечи, направились обратно в зал, не переставая смеяться.


Эпилог

В светлой спальне на роскошной мягкой постели безмятежно спал юноша. Его темные волосы раскинулись по подушке и мягко щекотали лицо, однако не сумели прервать сладкий сон хозяина. Им на помощь пришли робкие лучики только взошедшего солнца, но так же потерпели неудачу. Только стук в дверь сумел пробудить молодого человека и заставить его приподнять голову над подушкой.

- Кто там? - сонно поинтересовался он. Затем, рассмотрев обстановку, в изумлении подпрыгнул на кровати и, запутавшись в одеяле, скатился вместе с ним на пол. Ругнувшись, он встал на ноги, подобрал легкую бордовую ткань и закинул на прежнее место, после чего застыл в раздумье, напряженно прикусив губу. - Нет, не верю, что это сон… - прошептал мальчик.

Подумать и оценить ситуацию ему не дали. Повторный стук об деревянную поверхность заставил юношу очнуться и, подскочив к креслу, накинуть на себя небрежно сброшенный вечером халат.

- Для Вас послание, - приглушенный преградой голос был, тем не менее, знаком жильцу комнаты, раз тот кивнул в такт своим мыслям и звонко произнес:

- Войди.

Дверь отворилась, и на пороге показался высокий, жилистый мужчина в пропыленной одежде. Его измученный вид говорил о том, что дорога была дальняя и ограниченная по времени. В руках гонец держал тонкую сумку, откуда и достал тщательно запечатанное письмо, украшенное изображением фамильного герба герцогской семьи.

- Это от Вашего отца, - устало сообщил мужчина и так понятную вещь, после чего протянул конверт юноше.

- Хорошо. Ты можешь быть свободным, - мальчик впился взглядом в быстро распечатанное послание, но через секунду отвлекся и окликнул уже вышедшего гонца. - Подожди! Зайди на кухню. Пусть тебя покормят. Потом подойди к Ортангу - он тебя устроит на проживание. Оставайся здесь, сколько захочешь.

- Благодарю, - мужчина слабо улыбнулся и поклонился, после чего стремительно скрылся с глаз, не забыв плотно прикрыть за собой резную дверь. Сумрачно проводив взглядом закрывающуюся створку, юноша подошел к столу, сел на кресло и, тяжело вздохнув, вернулся к чтению. Однако по мере прочитанного, его лицо приобретало все более изумленный вид.

- Не могу поверить, - расхохотался он, выпустив листок бумаги из рук. Послание мягко спланировало на пол, явив свету торопливые строчки, сообщающие о трагической новости: король Иранест убит. - Нет, это немыслимо! - смех все больше набирал оборотов, но затем резко захлебнулся. Замолчавший юноша невидяще уставился обитую бархатом стену и напряженно анализировал произошедшее. - Значит, все еще можно сыграть сначала, - подвел он итог своим размышлениям. И улыбнулся. Со стороны было страшно смотреть на столь циничную, предвкушающую и жестокую усмешку, проявившуюся на юном, трогательно-бледном и красивом лице. Поднявшись со своего места, мальчик прошествовал до небольшого, изготовленного из красного дерева и инкрустированного золотом, бара. Достав оттуда бутылку с превосходным коньяком, стоявшую на случай неожиданных гостей, он, откупорив сосуд, наполнил тонкий и хрупкий бокал, извлеченный из того же места.

Вернувшись в кресло, юноша сел лицом к окну и, отсалютовав бокалом неизвестно кому, пригубил напиток.


This file was created

with BookDesigner program

[email protected]

18/03/2010


home | my bookshelf | | Обратная сторона |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 28
Средний рейтинг 4.4 из 5



Оцените эту книгу